Cómo Halsted alteró el curso de la cirugía tal como la conocemos

¿Dónde estaría hoy la medicina americana si no fuera por el Dr. William Halsted? ¿Existiría la residencia?

Poco antes de trasladarme a Johns Hopkins para mis años de investigación, mi adjunto me regaló un ejemplar de ‘Genius on the Edge – The bizarre double life of Dr. William Stewart Halsted’. Esta biografía magistral, un clásico de lectura obligada, está escrita por el Dr. Gerald Imber, un cirujano plástico de renombre mundial afincado en la ciudad de Nueva York. El libro arroja luz sobre la vida, tanto pública como privada, de uno de los hombres más importantes en la evolución de la cirugía americana.

El Dr. Imber comienza detallando el estado de la cirugía. Hasta mediados del siglo XIX, la profesión se consideraba demasiado bárbara para la mayoría de los pacientes; su alcance se limitaba en la mayoría de los casos al mero drenaje de abscesos y a heroicas amputaciones de última hora, realizadas en pacientes plenamente conscientes, con la conciencia de que estos últimos morirían inevitablemente de infecciones postoperatorias. La anestesia aún no se había descubierto del todo y los intoxicantes no eran suficientes analgésicos para la tortura que les esperaba. No existía el concepto de esterilidad, ni guantes, ni mascarillas, ni gorros: los cirujanos llevaban la misma bata sucia semana tras semana, se llevaban las suturas a la boca y se lavaban las manos DESPUÉS del procedimiento. El éxito quirúrgico se medía en minutos hasta la finalización de la operación y los cirujanos no eran miembros respetados de la comunidad médica.

En este entorno, el autor describe la impresionante vida de Halsted. Padre de la cirugía moderna, innovador, cirujano-científico; el Dr. Halsted fue también patólogo. Fue uno de los primeros en realizar una colecistectomía abierta en EE.UU. (también a su propia madre en la mesa de la cocina en mitad de la noche) y también uno de los primeros en transfundir sangre (a su hermana en shock circulatorio). El Dr. Halsted era un firme defensor del laboratorio experimental donde «se aprendían las técnicas quirúrgicas y nacían los avances que salvaban vidas» y descubrió la mastectomía radical para el cáncer de mama, así como la reparación viable de la hernia inguinal. Fue un firme defensor de la cirugía aséptica con una manipulación suave de los tejidos y un defensor de la hemostasia meticulosa, principios que mantenemos hasta hoy. Descubrió el uso de la cocaína como un anestésico local eficaz y, en el proceso de autoexperimentación, enfermó de adicción a la cocaína, que intentó combatir con morfina, a la que también se hizo adicto (ambas sustancias eran legales en aquella época y el Dr. Halsted siguió siendo muy funcional en la sociedad, logrando «más de lo que la mayoría de los hombres podrían soñar»). Diseñador de la tabla gráfica de signos vitales (similar a lo que miramos en el EMR cada mañana antes de las rondas), también introdujo los guantes de goma en la cirugía (como una barrera para las manos afectadas por la dermatitis de su enfermera (Caroline Hampton) – que más tarde se convirtió en su esposa). Entusiasta de la astronomía, cultivador de dalias, ávido fumador y conocedor del café, el Dr. Halsted fue profesor de cirugía en la Universidad Johns Hopkins.

Quizás lo más importante sea la contribución de Halsted a la formación médica de postgrado en Estados Unidos. Junto con el Dr. Osler (también profesor fundador de Johns Hopkins), Halsted introdujo el sistema de formación de responsabilidad graduada que llamamos residencia. Basada en un modelo alemán, la formación admitía a hombres que debían vivir en el hospital (de ahí que se les llamara «residentes»), «estar disponibles para el servicio las 24 horas del día» y permanecer solteros. El número de años necesarios para alcanzar la competencia y la excelencia no estaba definido y no todos los hombres se graduaban.

El Dr. Halsted era conocido por ser meticuloso, atento y estar perdido en el trabajo cuando realizaba procedimientos quirúrgicos. Se mostraba tranquilo y distante en la sala de operaciones incluso en los momentos de crisis quirúrgica. Hablaba poco, estaba concentrado y «no existía nada más que el trabajo que tenía entre manos». En el libro se menciona cómo uno de los hermanos Mayo vino a observar su famosa operación de pecho y se marchó a mitad del procedimiento diciendo «nunca he visto una herida operada por arriba mientras la parte de abajo ya estaba curada» (una afirmación que estoy seguro que algunos de nosotros también hemos escuchado). Halsted tenía un comportamiento frío, despectivo e intimidante, especialmente en las rondas. Las respuestas incorrectas y farragosas a sus preguntas se encontraban con respuestas humillantes: «tal vez debería encontrar otra línea de trabajo». Mentir sobre la atención a los pacientes significaba el despido de la formación y el fin de la carrera. Me pregunto si este comportamiento estaba influenciado por el consumo crónico de drogas o tal vez, un reflejo de su inherente naturaleza perfeccionista, esforzándose por establecer una jerarquía estándar y su deseo de imponer respeto en el cambiante campo de la cirugía. Al final, el juicio radica en lo bien que se atiende al paciente» y, en este sentido, Halsted no tenía rival. Nos enteramos de que su reputación de excelencia se extendía hasta el punto de hacer viajar a los pacientes desde Texas hasta Baltimore, un viaje de más de ocho días en aquellos tiempos, sólo para dar una muestra de sangre para un estudio sobre la enfermedad de la tiroides. ¿Cuántos de nosotros podemos decir eso de nuestros pacientes?

El objetivo del Dr. Halsted era «formar no sólo cirujanos, sino cirujanos del más alto nivel». Para ello, ha dejado un legado impresionante. Entre los numerosos y distinguidos cirujanos que le sucedieron se encuentran Harvey Cushing (padre de la neurocirugía), Walter Dandy (también pionero de la neurocirugía), Hugh Young (fundamental en el campo de la Urología), y muchos otros discípulos que se establecieron como líderes de la educación quirúrgica en universidades de todo el mundo. El Dr. Imber menciona que prácticamente todos los cirujanos académicos pueden rastrear a sus maestros y a los maestros de sus maestros hasta Halsted.

Le pregunté al Dr. Imber por qué en su extremadamente ocupado estilo de vida decidió escribir esta biografía: «No todo es cortar y coser. Pocos de nosotros tenemos la determinación de un Halsted, o la suerte de haber estado allí cuando el arco de la cirugía estaba listo para elevarse. Los demás tenemos la suerte de encontrarnos en una profesión fascinante, con la oportunidad de hacer un poco de bien, y la certeza de que nunca nos aburriremos en el trabajo. Las otras cosas de la vida nos hacen mejores cirujanos y mejores personas».

En definitiva, supongo que todas las operaciones quirúrgicas de éxito en los Estados Unidos tienen, de hecho, una deuda de gratitud con ‘Halsted’ por el trabajo que ha realizado. Si quiere saber más, el libro del Dr. Imber está disponible en Amazon y Barnes and Noble.

Figura 1. Arriba: 1903-1904 – El Dr. William Halsted realizando una intervención quirúrgica mientras los médicos/personal observan en lo que se llamaba «quirófano» (OT).

Figura 2. Abajo: 1904 – El Dr. Halsted realizando la ‘operación de las estrellas’ en el anfiteatro quirúrgico con sus residentes (J.T. Finney, Harvey Cushing, Joseph Bloodgood y Hugh Young entre otros). Imagen por cortesía de los Archivos Médicos Chesney de Medicina, Enfermería y Salud Pública de Johns Hopkins. (https://medicalarchivescatalog.jhmi.edu/jhmi_permalink.html?key=159122 y https://medicalarchivescatalog.jhmi.edu/jhmi_permalink.html?key=100921)

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Hamza Khan, MD
Soy investigador postdoctoral en la Facultad de Medicina de la Universidad Johns Hopkins. Completé mi formación médica en la Universidad Aga Khan de Pakistán y actualmente soy residente de cirugía en el Valley Health System de Nevada. Mi interés en la investigación se centra en el papel de las MDSC en la metástasis del cáncer de esófago y de pulmón.

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