Cada año se cazan 400.000 pangolines africanos para obtener su carne, por lo que ha llegado el momento de actuar

Los pangolines, un grupo de mamíferos escamosos únicos de África y Asia, se consideran uno de los mamíferos salvajes con los que más se trafica en el mundo. Se cazan y comercian por su carne, escamas y otras partes del cuerpo, y se utilizan como medicina tradicional en algunas partes de África y Asia.

De las ocho especies de pangolines, cuatro se encuentran en África. Se trata de los pangolines de vientre blanco, de vientre negro, gigantes y de Temminck. Tres de estas especies viven en los bosques de África Central. Los pangolines de vientre blanco y de vientre negro, que viven en los árboles, pesan aproximadamente entre 1,5 y 3 kg (comparable a un conejo pequeño), y el pangolín gigante, que vive en el suelo, puede pesar hasta 33 kg (el peso de un perro labrador pequeño).

Pero se sabe poco sobre el tamaño de las poblaciones, las tasas de mortalidad y el potencial reproductivo de los pangolines africanos. Cada vez hay más pruebas que sugieren que, a medida que disminuye la disponibilidad de pangolines asiáticos y aumentan los flujos comerciales internacionales, los comerciantes suministran cada vez más los pangolines africanos, más abundantes y menos costosos, para satisfacer la demanda.

Los decomisos de pangolines y sus escamas y pieles procedentes de África, con destino a Asia, están aumentando, con más de 53 toneladas decomisadas solo en 2013. Estas estimaciones representan probablemente una fracción de todos los pangolines comercializados, y una porción aún más pequeña del número de pangolines cazados.

Para entender mejor cuántos pangolines se cazan en África Central cada año, yo y un equipo de investigadores cotejamos información sobre las cantidades de animales que los pueblos cazadores extraen del bosque, a partir de estudios realizados en los últimos 20 años. Al hacer esto, podemos proporcionar información crucial sobre las tendencias regionales que pueden utilizarse para informar sobre las acciones y políticas de conservación.

Lo que encontramos

Investigamos el número de animales cazados en las aldeas y puestos a la venta cotejando los datos de investigaciones e informes que abarcaron más de 100 áreas en el África subsahariana entre 1975 y 2014.

Extrajimos información sobre si el animal se comía o se vendía, cómo se cazaba, el sexo, la categoría de edad y el precio. Otras especies que suelen cazarse por su carne son los duiqueros azules, los puercoespines de cola de cepillo y las ratas de caña mayores.

Para los bosques centroafricanos de Camerún, la República Centroafricana, Guinea Ecuatorial, Gabón, la República Democrática del Congo y la República del Congo, estimamos que al menos 400.000 pangolines se cazan anualmente por su carne.

Pero aún no sabemos si los pangolines pueden soportar estos niveles de caza. Esto se debe principalmente a que aún no disponemos de estimaciones fiables de la población de pangolines de ninguna de las especies que habitan los bosques de África Central. Lo ideal sería contar también con datos de población y de caza en el mismo lugar para poder entender los niveles de caza que conducen a la disminución de la población.

Presiones

Las presiones sobre los pangolines africanos probablemente están aumentando por varias razones.

En primer lugar, el aumento de la deforestación en todos los países de África Occidental y Central ha reducido su hábitat, especialmente para el pangolín de vientre blanco semiarborícola y el pangolín de vientre negro arborícola, que dependen de los hábitats forestales.

A medida que las poblaciones humanas crecen en África Occidental, Oriental y Central, esto puede exacerbar las tendencias de deforestación y consumo de fauna silvestre.

En segundo lugar, el aumento de la accesibilidad de las zonas remotas a las personas y las industrias extractivas puede conducir a una mayor caza de pangolines. Por ejemplo, un estudio reciente demostró que los trabajadores de la industria asiática en Gabón solicitaron pangolines a los cazadores más que cualquier otra especie.

Escalas de pangolín capturadas en Camerún. Linh Nguyen Ngoc Bao/MENTOR-POP

Por último, el tráfico internacional de pangolines en la última década se ha disparado. Son uno de los mamíferos salvajes más traficados del mundo. Por ejemplo, hace un par de semanas se interceptaron en Hong Kong ocho toneladas de escamas de pangolín procedentes de Nigeria, uno de los mayores transportes de escamas de la historia.

Es hora de actuar

Aunque los medios de comunicación han aumentado considerablemente su cobertura de la difícil situación de los pangolines en los últimos años, el apoyo financiero y político para la conservación sigue siendo muy necesario. Esto incluye el apoyo al seguimiento de las poblaciones de pangolines, la identificación de los bastiones de los pangolines y las áreas que necesitan conservación, y la identificación, el diseño y la prueba de las intervenciones de conservación, cuando sea necesario.

Sin estos pasos podemos ver a los pangolines africanos seguir los pasos de sus homólogos asiáticos.

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