COVID-analyse af mink viser, at mutationer ikke er farlige – endnu

Mink på en gård ejet af familien Rønnow set den 6. november 2020 i Herning, Danmark.

Den nye coronavirus spreder sig hurtigt blandt mink.Credit: Ole Jensen/Getty

Sundhedsmyndigheder i Danmark har offentliggjort genetiske og eksperimentelle data om en klynge af SARS-CoV-2-mutationer, der cirkulerer blandt opdrættede mink og mennesker, dage efter at de meddelte, at mutationerne kunne bringe effektiviteten af potentielle COVID-19-vacciner i fare.

Nyhederne om mutationerne fik den danske statsminister Mette Frederiksen til den 4. november at bekendtgøre planer om at standse minkfarme inden for en overskuelig fremtid – og aflive omkring 17 millioner dyr – hvilket udløste en heftig debat om, hvorvidt en sådan handling var lovlig. Men forskerne var forsigtige med ikke at slå alarm, før de havde set dataene.

Nu siger forskere, der har gennemgået dataene, at mutationerne i sig selv ikke er særligt bekymrende, fordi der ikke er meget, der tyder på, at de gør det muligt for viruset at sprede sig lettere blandt mennesker, at gøre det mere dødeligt eller at de vil bringe terapeutiske midler og vacciner i fare. “De mink-associerede mutationer, som vi kender til, er ikke forbundet med hurtig spredning eller med nogen ændringer i morbiditet og dødelighed”, siger Astrid Iversen, virolog ved University of Oxford i Storbritannien.

Men forskerne siger, at det sandsynligvis er nødvendigt at aflive dyrene på grund af virusets hurtige og ukontrollerede spredning i mink – der er påvist i mere end 200 farme siden juni – hvilket gør dyrene til en massiv viruskilde, der let kan smitte mennesker. I regioner med ramte minkfarme stiger antallet af mennesker med COVID-19 meget, siger Iversen. Og der er cirka tre gange så mange mink som mennesker i Danmark. “Det er nødvendigt med minkaflivning,” siger hun.

Ukontrolleret spredning i mink øger også muligheden for, at viruset udvikler sig og udvikler mutationer, der kan være bekymrende, siger Jannik Fonager, virolog ved Statens Serum Insitut, den danske sundhedsmyndighed, der leder undersøgelserne, og som har base i København. Han siger, at forskerne delte deres bekymringer med regeringen, men at regeringen besluttede at aflive minkene.

Den 10. november fremlagde regeringen lovgivning for at muliggøre nedslagtningen og har opfordret landmændene til at påbegynde processen.

Minkmutationer

Fonager siger, at forskere i Danmark har sekventeret virusprøver fra 40 minkfarme og identificeret omkring 170 coronavirusvarianter. Han tilføjer, at de i virusprøver fra mennesker – som udgør omkring en femtedel af landets samlede bekræftede COVID-tilfælde – har fundet omkring 300 personer med varianter, der indeholder mutationer, som menes først at være opstået i mink. “Det er noget, som vi virkelig ønsker at holde et vågent øje med.”

I virusprøverne fra mink og mennesker har forskerne identificeret flere mutationer i det gen, der koder for coronavirusets spike-protein, som det bruger til at trænge ind i cellerne. Dette bekymrer forskerne, fordi ændringer i dette område kan påvirke immunsystemets evne til at opdage infektionen. Mange vacciner træner også immunsystemet til at blokere spikeproteinet.

Særligt bekymrende er en virusvariant, der indeholder en unik kombination af mutationer kaldet “Cluster-5”, som blev fundet hos 5 gårde og 12 personer i den nordjyske region i landets nordlige del. Fonager siger, at Cluster-5-varianten medfører tre aminosyreændringer og to deletioner i spikeproteinet.

Foreløbige celleeksperimenter tyder på, at antistoffer fra nogle personer, der var kommet sig efter COVID-19, havde sværere ved at genkende Cluster-5-varianten end vira, der ikke bar Cluster-5-mutationerne. Dette tyder på, at varianten kan være mindre lydhør over for antistofbehandlinger eller vacciner, og det var baggrunden for regeringens beslutning om at aflive de opdrættede mink, ifølge et brev fra Danmarks veterinærchef til Verdensorganisationen for Dyresundhed. “Det er det rigtige at gøre i en situation, hvor vaccinen, som i øjeblikket er lyset for enden af en meget mørk tunnel, er i fare,” sagde den danske minister for fødevarer og fiskeri, Mogens Jensen, i en offentlig erklæring den 5. november.

Men forskere, der har gennemgået de tilgængelige data, siger, at disse påstande er spekulative. Cluster-5-varianten synes at være en “blindgyde” hos mennesker, fordi den ikke har spredt sig bredt, siger Iversen. Mange af dem, der blev smittet, arbejdede på gårdene og blev sandsynligvis udsat for en høj viraldosis. Varianten er ikke blevet set siden september på trods af omfattende sekventering og datadeling, siger hun.

Iversen tilføjer, at det eksperimentelle arbejde er for begrænset til at drage konklusioner om dets konsekvenser for behandlinger og vacciner. “Det er virkelig vigtigt i denne situation ikke at overfortolke meget foreløbige data.”

Spredning i mennesker

En mink-associeret mutation har spredt sig mere bredt i mennesker. Mutationen, Y453F, koder også for en aminosyreændring i spikeproteinet og er fundet i ca. 300 sekvenser fra mennesker i Danmark samt sekvenser fra mink og mennesker i Holland. En eksperimentel undersøgelse tyder på, at virusvarianter med Y453F-mutationen delvist undgik at blive opdaget af et kommercielt monoklonalt antistof.

Men det betyder ikke, at denne mutation vil hindre lægemidlets terapeutiske virkning i kroppen, siger Iversen.

Det er også uklart, om alle de mink-associerede mutationer hos mennesker faktisk stammer fra mink, fordi ikke alle data er blevet offentliggjort, siger David Robertson, virolog ved University of Glasgow i Storbritannien.

Men der er nogle eksempler på mutationer, der stammer fra mink og overføres til mennesker, siger Kasper Lage, der er beregningsbiolog ved Massachusetts General Hospital og Broad Institute of MIT and Harvard i Boston. Og mange forskere er bekymrede for, at ukontrolleret spredning af virussen gennem millioner af mink i sidste ende kan føre til problematiske mutationer.

Ukontrollerede udbrud

I Danmark, der er verdens største producent af minkskind, kæmper myndighederne med at kontrollere udbrud på farme på trods af omfattende kontrolforanstaltninger. I mange af de berørte farme har næsten alle dyr antistoffer mod virussen. Der er også konstateret udbrud i minkfarme i Nederlandene, Sverige, Spanien, Italien, Italien og USA. Nederlandene planlægger at aflive hele sin minkbestand inden 2021 og fremskynde planerne om at stoppe minkfarme inden 2024.

Forskerne ved stadig ikke, hvordan virussen kommer ind på farmene, siger Anette Boklund, der er epidemiolog og dyrlæge ved Københavns Universitet. Hendes hold har fundet lave niveauer af viralt RNA på stuefluer samt i hår- og luftprøver tæt på minkbure.

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.