Evolution i aktion: The Rise of the Eastern Coyote

Foto: NPS

En prærieulv søger sig vej gennem underskoven, hvor det knap hørbare knæk af kviste er den eneste lyd, der markerer, at den passerer. Hun går mere som en kat end som en hund, idet hun sætter den ene pote foran den anden med langsomme, velovervejede skridt for at finde vej gennem den natlige skov. Hun stopper op for at snuse til et træ og får følgeskab af en anden prærieulv, en han, som gør det samme, inden han lægger ørerne tilbage mod hovedet og giver et blødt gøen fra sig. Tilsyneladende som svar på dette hoster en ugle, og de holder begge pause.

Dette er et parret par, og de har netop fanget færten af en ukendt prærieulv i deres territorium. Hannen løfter benet for at markere stedet, inden han kaster hovedet tilbage og hyler gentagne gange. Hans mage slutter sig til med ledsagende klynk og kortere hyl for at udfylde hullerne. Lige nu er det kun de to, men de skal holde området sikkert, til når hvalpene bliver født.

Et par østlige prærieulve. Foto: Jonathan Way

For den menneskelige familie, der bor 20 meter oppe ad bakken, lyder det som en hel flok. I morgen vil de fortælle deres naboer, hvordan de i går aftes hørte et dusin prærieulve i skoven bag deres hus.

Prærieulve er meget nyligt ankommet til det østlige USA. De er oprindeligt hjemmehørende på prærierne i det midtvestlige område, men dyrene bredte sig først vestpå til Californien fra slutningen af det 19. århundrede til begyndelsen af det 20. århundrede. I 1940’erne kom prærieulvene østpå, og i 50’erne havde de etableret deres udbredelsesområde fra kyst til kyst. På deres rejse parrede de sig med ulve i området omkring de store søer, og resultatet af disse pardannelser fortsatte til kysten. DNA-analyser af prærieulveudskillelser beviser, at de fleste prærieulve i øst er delvist ulve. Disse ekspansionsperioder faldt sammen med decimeringen af ulvebestanden, hvilket efterlod en økologisk niche til et nyt toprovdyr. Med lidt eller ingen konkurrence fra de større vilde canider blomstrede de østlige prærieulve. Men noget af ulven blev tilbage.

Videnskabsfolk mener, at disse coyote-ulvehybrider i øjeblikket lever hele vejen fra New England ned langs Appalacherne og gør sig lige så veltilpas i byer som i skove og på prærien.

Det kan lyde skræmmende for de mennesker, der lever sammen med dem. Men disse hybridprærieulve er måske lige det, vi har brug for.

For Massachusetts kunne flere prærieulve være et svar på en hjortebestand, der er blevet for stor. Antallet af hjorte er “over, hvor vi ønsker, at det skal være”, siger David Wattles, biolog i Massachusetts Division of Fisheries and Wildlife, “især i det østlige Massachusetts, inden for Interstate 495-korridoren”. For mange hjorte betyder, at planterne bliver spist hurtigere, end de kan vokse op igen, hvilket mindsker floraens mangfoldighed og dermed også de dyr, som skoven kan huse. Tilstedeværelsen af et stort antal hjorte skaber også en risiko for mennesker, idet den øger spredningen af flåtbårne sygdomme som f.eks. borrelia, der har nået epidemiske proportioner i visse områder i New England. Hvis hjortene blev jaget af disse større, mere ulvelignende prærieulve, kunne det effektivt genoprette balancen i økosystemet.

Jonathan Way, grundlægger af organisationen Eastern Coyote/Coywolf Research, som studerer prærieulve, siger, at de er det “canid af perfekt størrelse” til at leve sammen med mennesker. De er små nok til at forsvinde ind i underskoven, de kræver ikke så meget kød som ulve eller et så stort territorium, men jager alligevel lignende byttedyr. Østlige prærieulve “kunne være ret effektive som rovdyr for hjorte”, siger Way. Hvis dyret “kun er “ca. 65 procent prærieulv, så er en betydelig del, ca. en tredjedel af dets genom, ikke prærieulv”, siger han, hvilket betyder, at der er tale om en helt ny art. Dens betydelige indhold af ulve-DNA betyder, at dyret er ved at overtage rollen som det største rovdyr i New England.

Den østlige coyote- eller coywolf-population har nået en kritisk masse i New England, siger Way, hvilket holder genomet stabilt. Det betyder ikke, at det vil forblive det samme. “Vi er midt i at se evolutionen i aktion. Dette dyr blev skabt for omkring 100 år siden, og det udvikler sig stadig.”

En prærieulv krydser vejen nær Herring Cove Beach, Cape Cod. Way tilskriver prærieulvene æren for at holde hjortebestanden i området under kontrol. Photo Credit: Cape Cod Times

Ved Way er der ingen tvivl om, at prærieulvene er med til at holde hjortebestanden nede på Cape Cod. Faktisk er prærieulve lige så meget på rådyr som ulve, blot på en anden måde, da de fokuserer deres indsats på unger og svage hjorte, mens ulve går efter voksne hjorte. Roland Kays, leder af Biodiversity Research Laboratory ved North Carolina Museum of Natural Sciences, er enig i, at dette er tilfældet, og siger, at en tredjedel af den østlige prærieulvs føde er hjorte.

Wattles siger, at det er usandsynligt. “De er ikke en perfekt erstatning for ulve,” siger han. “En ulv er et meget større dyr”, der i gennemsnit vejer omkring 100 pund, hvilket er mere end dobbelt så stort som den østlige prærieulv. Selv om de er ca. 33 % større end deres modstykker i det midtvestlige område og har et mere ulvelignende kranie, har coywolves stadig overvejende coyoteadfærd. Det betyder, at de opportunistisk jager hjorte, men fokuserer på små dyr som gnavere og kaniner, så på trods af deres større størrelse kan de østlige prærieulve ikke påvirke hjortebestanden i væsentlig grad. Den største ændring i deres kost, siger Wattles, er, hvordan de har lært at inkorporere fødekilder nær menneskelige områder som f.eks. affald, kæledyr, foder til kæledyr og frø fra fuglefoderautomater.

En prærieulv undersøger prærien i South Dakota. Den vestlige prærieulv (billedet ovenfor) er betydeligt mindre end dens modstykker langs østkysten. Foto: NPS

Selv vestlige prærieulve reducerer tilstedeværelsen af hjorte og egern i skovklædte forstadsområder, ifølge en undersøgelse offentliggjort i Current Zoology i 2016, der blev gennemført ved hjælp af kamerafælder i det centrale Missouri. Undersøgelsen viste, at denne effekt var mere udtalt i områder tæt på menneskelige befolkninger i modsætning til stærkt skovklædte områder, hvor hjortene har mere dækning mod rovdyr. I New England kan dette være tilfældet i de skovklædte byer i det østlige Massachusetts og Connecticut. Populationen af byttedyr som f.eks. hvidhalsede hjorte ville falde i forstadsskovområder, enten fordi de ville flygte fra prærieulvene eller blive jaget af dem.

For den gennemsnitlige forstadsbo er prærieulvene forbundet med prærien eller de dybe skove snarere end med baghaven, så selv én kan anses for at være for meget. Wattles kalder dette “den kulturelle bæreevne” i et område, eller hvor stor en population af en art folk vil tolerere i et område. Det er et andet spørgsmål end hvor mange dyr et område fysisk kan bære med hensyn til mad, plads og andre behov.

Wattles forstår, at prærieulven “helt sikkert er en polariserende art”, der deler “dem, der sætter stor pris på prærieulve i landskabet, og dem, der ser dem som en sikkerhedstrussel og ønsker at forfølge dem. Det, man har at gøre med, er en masse mennesker i større by- og forstadsområder, som bliver mere og mere adskilt fra naturen, selv om en masse dyr vender tilbage til staten.” Efterhånden som prærieulvene i højere grad tilpasser sig en livsstil i forstæderne eller byerne, vil et stigende antal mennesker opleve, at de også må tilpasse deres adfærd, selv om “de ikke har et vidensgrundlag i forhold til vilde dyr.”

En østlig prærieulv. Photo credit: Alfred Viola, Northeastern University

Men Massachusetts er prærieulve-land, og dyrene er her for at blive, uanset om de kaldes prærieulve eller østlige prærieulve. Befriet fra deres naturlige rovdyr – ulve, bjergløver og bjørne – kan østlige prærieulve måske regulere skadedyrsarter som f.eks. rådyr og egern. De kan være på vej til at genoprette landskabet i et forstads- og bysystem ved deres blotte tilstedeværelse, men de er alligevel små nok til ikke at være truende for mennesker. Prærieulve kan stadig være en konkurrence for mindre kødædere som f.eks. ræve og rødben, men Wattles siger, at begge disse dyr ser ud til at klare sig godt. Derfor betragter han prærieulven som en indfødt dyreart nu i modsætning til en invasiv art, der ville “forårsage omfattende ødelæggelse i landskabet.”

Way er enig i, at prærieulvene “forårsager meget små problemer for den mængde, der lever her omkring”. Han siger, at fordi dyrene har en passende størrelse til dette miljø, har tilpasset sig til de fragmenterede, men tætte skove i New Englands forstæder og bevæger sig så meget rundt, tror folk, at der er flere af dem, end der i virkeligheden er. “Folk er ikke klar over, at de lever over det hele – de er helt sikkert tilpasningsdygtige dyr og nemme at sameksistere med.”

Et par prærieulve krydser en flodslette. Photo credit: NPS

Det har sjældent været acceptabelt for mennesker at dele rum med vilde dyr, især rovdyr. Men prærieulve kan vise sig at være gode naboer og gøre miljøet mere tilfredsstillende for alle – planter, dyr og mennesker.

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.