Regional geografi

Områdestudier i dag

Hvad er så de fælles elementer, der karakteriserer moderne forskning i områdestudier? Der er en tendens til at beskæftige sig med lande og regioner, der på en eller anden måde opfattes som anderledes, mindre velforståede eller af strategisk betydning. Den samler forskere fra en række forskellige disciplinære baggrunde og med forskellige teoretiske tilgange fra disse discipliner, ofte kombineret med et indgående kendskab til et land eller en region og dets sprog. Formålet er at generere ny viden, som kan bidrage til udviklingen af de centrale discipliner. I dag forsøger de i stadig højere grad at løse globale problemer. Den kan være komparativ i sit omfang og gå på tværs af regionale grænser for at løse fælles problemer. Den kan sammenligne de politiske institutioner i tidligere totalitære stater eller de voksende økonomier i BRIC-landene (Brasilien, Rusland, Indien og Kina). Ved siden af disse forskere kan der være andre, der arbejder med russisk film eller japansk litteratur. Ofte er det samfundsforskerne, der har den højeste profil, da deres arbejde kan præsenteres som værende vigtigt for de nationale interesser. Der er normalt en kerne af humanistisk forskning, som fortsætter uanset det nationale behov som defineret af regeringen eller finansieringsorganerne.

Karakteristikaene ved moderne områdeundersøgelser, i det mindste som de praktiseres i Det Forenede Kongerige, blev klart beskrevet på workshoppen i Oxford i 2005. Deltagerne identificerede en række vanskeligheder, herunder problemer med nomenklaturen, både for emnet og for de enkelte akademikere. De fleste forskere inden for områdestudier beskriver ikke sig selv som sådan, men definerer sig selv i langt højere grad ved hjælp af deres fagområde, da dette er bedre forstået i akademiet og passer bedre til institutstrukturerne på de fleste universiteter. En del områdeforskning vil blive udført af enkeltstående forskere, der er baseret på faglige institutter og afskåret fra andre med interesse for den samme del af verden, som arbejder andre steder. Disse stillinger kan være sårbare, da en enlig udenlandsk specialist, der forlader en faglig afdeling, kan betyde et permanent tab af det pågældende forskningsområde, hvorved ekspertisen om det pågældende land i institutionen som helhed bliver forarmet. Det kan også være svært for dem, der ikke er baseret i en stærk afdeling for områdeforskning, at drage fordel af finansieringsmuligheder. Som forskningsområde passer områdestudier ofte dårligt ind i en institution og er ikke velforstået, hvilket fører til periodiske forsøg fra områdestudiernes side på at redefinere sig selv og retfærdiggøre deres eksistens. Det har en tendens til at blive betragtet som en niche og uden for hovedstrømmen.

I betragtning af det enorme antal mulige kombinationer af region, land, sprog og disciplin kan det virke umuligt for et bibliotek at støtte forskning i områdestudier. I praksis er det ret usandsynligt, at bibliotekarer støder på begrebet “area studies” i deres daglige arbejde. Det er normalt forbeholdt konferencer og publikationer, der beskæftiger sig med analyse af området som et videnskabeligt område, snarere end med det akademiske arbejde i dets forskersamfund. Det er langt mere sandsynligt, at deres institutioner har forskere, der arbejder inden for en eller flere af de regionale afdelinger, såsom slaviske eller slaviske studier, asiatiske studier, afrikanske studier, latinamerikanske studier eller europæiske studier (og mange varianter af disse), da disse har tendens til at være de navne, der gives til forskningscentre eller akademiske afdelinger på universiteterne og til akademiske organisationer, der repræsenterer forskere inden for områdestudier. En fremtrædende undtagelse er University of Oxford, som i 2004 oprettede School of Interdisciplinary Area Studies med det formål at samle de spredte grupper af forskere, der arbejder med forskellige områder, og give dem en stærkere stemme og budgetbeføjelser inden for universitetet. Det var også til dels et svar på en kritik i den tidlige Research Assessment Exercise, som gik ud på, at nogle af de disciplinære institutter var for eurocentriske. Denne model er en stærk model, men usædvanlig.

Den vifte af akademiske discipliner, der er repræsenteret inden for en enhed for områdeundersøgelser, vil sandsynligvis være forskellig fra institution til institution. Ofte er samfundsvidenskaberne fremherskende, herunder økonomi, sociologi, antropologi og statskundskab, hvor sidstnævnte har en særlig stærk tradition for områdeundersøgelser. I nogle institutioner vil historie, litteratur og kunst også blive inddraget i de grupper for områdeundersøgelser, hvor de findes. Hvis der ikke findes sådanne grupper, kan studiet af en usædvanlig litteratur eller kultur blive knyttet ret uhensigtsmæssigt til en disciplinær afdeling, hvilket betyder, at forskere, der arbejder med et land eller en region på et universitet, kan føle sig isolerede. Nogle lande og regioner er meget mere tilbøjelige til at blive studeret end andre, og hvilke lande og regioner der er tale om, vil ændre sig uforudsigeligt afhængigt af eksterne faktorer, lige fra krig til større kulturelle udviklinger. Ud over et fokus på et land eller en region og et disciplinært fokus er det tredje element normalt det sproglige. Mange forskere i områdestudier har et godt kendskab til sproget eller sprogene i den region eller det land, de studerer, og er i større eller mindre grad afhængige af ressourcer på dette sprog. Dette gælder især, men ikke kun, for humanistiske forskere. Andre har et bredere geografisk fokus og er i højere grad afhængige af engelsksprogede kilder, hvis de findes. I begge tilfælde er det meget usandsynligt, at de kilder, de har brug for, vil være tilgængelige i selv de bedst udstyrede akademiske biblioteker, der støtter de traditionelle discipliner, uden at der gøres en særlig indsats. Det er usandsynligt, at det vil være tilstrækkeligt at identificere og levere de vigtigste akademiske publikationer til støtte for seriøs forskning i områdestudier, fordi man derved går glip af en stor del af den væsentlige kontekst. Ethvert akademisk bibliotek, der har udviklet sig til at understøtte de traditionelle akademiske discipliner, vil opdage, at dets samling har en implicit geografisk fordomsfrihed baseret på angloamerikansk og europæisk kultur. Det er meget usandsynligt, at den udvides til at omfatte primære kilder, officielle publikationer, ephemera og empiriske data af enhver art fra andre dele af verden på andre sprog end engelsk. At udfylde dette hul er en betydelig udfordring for ethvert akademisk bibliotek.

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.