Evolution in Aktion: Der Aufstieg des Östlichen Kojoten

Foto: NPS

Ein Kojote bahnt sich seinen Weg durch das Unterholz, das kaum hörbare Knacken von Zweigen ist das einzige Geräusch, das sein Vorübergehen anzeigt. Sie geht eher wie eine Katze als wie ein Hund, setzt eine Pfote vor die andere und bahnt sich mit langsamen, bedächtigen Schritten ihren Weg durch den nächtlichen Wald. Sie bleibt stehen, um an einem Baum zu schnüffeln, und wird von einem zweiten Kojoten begleitet, einem Männchen, das dasselbe tut, bevor es die Ohren anlegt und leise bellt. Scheinbar als Antwort darauf heult eine Eule und beide halten inne.

Es handelt sich um ein verpaartes Paar, das gerade die Witterung eines unbekannten Kojoten in seinem Revier aufgenommen hat. Das Männchen hebt sein Bein, um die Stelle zu markieren, bevor es den Kopf zurückwirft und wiederholt heult. Seine Gefährtin stimmt in das Heulen ein und füllt die Lücken mit einem kurzen Jaulen. Im Moment sind es nur die beiden, aber sie müssen das Gebiet sicher halten, wenn die Welpen geboren werden.

Ein Paar östlicher Kojoten. Fotonachweis: Jonathan Way

Für die menschliche Familie, die 20 Meter weiter oben auf dem Hügel wohnt, klingt es wie ein ganzes Rudel. Morgen werden sie ihren Nachbarn erzählen, dass sie letzte Nacht ein Dutzend Kojoten in den Wäldern hinter ihrem Haus gehört haben.

Kojoten sind erst seit kurzem im Osten der Vereinigten Staaten zu Hause. Ursprünglich in den Prärien des Mittleren Westens beheimatet, breiteten sich die Tiere zwischen dem späten 19. und dem frühen 20. Jahrhundert nach Westen bis nach Kalifornien aus. In den 1940er Jahren kamen die Kojoten nach Osten, und in den 50er Jahren hatten sie ihr Verbreitungsgebiet von der Küste bis zur Küste etabliert. Auf ihren Wanderungen paarten sie sich mit Wölfen in der Region der Großen Seen, und die Ergebnisse dieser Paarungen setzten sich bis zur Küste fort. DNA-Analysen von Kojotenkot beweisen, dass die meisten Kojoten im Osten zum Teil Wölfe sind. Diese Expansionsphasen fielen mit der Dezimierung der Wolfspopulation zusammen, wodurch eine ökologische Nische für ein neues Spitzenraubtier entstand. Mit wenig bis gar keiner Konkurrenz durch die größeren wilden Caniden florierten die östlichen Kojoten. Aber etwas vom Wolf blieb zurück.

Wissenschaftler gehen davon aus, dass diese Kojoten-Wolf-Hybriden derzeit von Neuengland bis hinunter zu den Appalachen leben und sich in Städten ebenso wohl fühlen wie in Wäldern und Prärien.

Das mag für die Menschen, die mit ihnen leben, beängstigend klingen. Aber diese hybriden Kojoten könnten genau das sein, was wir brauchen.

Für Massachusetts könnten mehr Kojoten eine Antwort auf die zu groß gewordene Hirschpopulation sein. Die Zahl der Rehe ist „höher als wir es uns wünschen würden“, sagt David Wattles, Biologe bei der Massachusetts Division of Fisheries and Wildlife, „vor allem im Osten von Massachusetts, innerhalb des Korridors der Interstate 495.“ Zu viele Rehe bedeuten, dass Pflanzen schneller verzehrt werden, als sie nachwachsen können, wodurch die Vielfalt der Flora und damit auch die der Tiere, die der Wald beherbergen kann, abnimmt. Die Anwesenheit einer großen Anzahl von Hirschen stellt auch ein Risiko für den Menschen dar, da sie die Ausbreitung von durch Zecken übertragenen Krankheiten wie Lyme-Borreliose fördert, die in einigen Gebieten Neuenglands epidemische Ausmaße angenommen hat. Wenn Rehe von diesen größeren, wolfsähnlichen Kojoten gejagt würden, könnte das Ökosystem wieder ins Gleichgewicht gebracht werden.

Jonathan Way, Gründer der Organisation Eastern Coyote/Coywolf Research, die Kojoten erforscht, sagt, dass sie die „perfekte Größe eines Caniden“ für das Zusammenleben mit Menschen haben. Sie sind klein genug, um im Unterholz zu verschwinden, brauchen nicht so viel Fleisch wie Wölfe oder ein so großes Revier, jagen aber ähnliche Beute. Östliche Kojoten „könnten als Wildtierjäger recht effektiv sein“, sagt Way. Wenn das Tier „nur etwa 65 Prozent Kojote ist, dann ist ein erheblicher Teil, etwa ein Drittel seines Genoms, kein Kojote“, sagt er, was bedeutet, dass es sich um eine völlig neue Art handelt. Der hohe Anteil an Wolfs-DNA bedeutet, dass das Tier die Rolle des Spitzenprädators in Neuengland übernimmt.

Die östliche Kojoten- oder Coywolf-Population hat in Neuengland eine kritische Masse erreicht, sagt Way, wodurch das Genom stabil bleibt. Das heißt aber nicht, dass es so bleiben wird. „Wir sind gerade dabei, die Evolution in Aktion zu beobachten. Dieses Tier wurde vor etwa 100 Jahren erschaffen und entwickelt sich immer noch weiter.“

Ein Kojote überquert die Straße in der Nähe von Herring Cove Beach, Cape Cod. Way schreibt den Kojoten zu, dass sie die Hirschpopulation in der Gegend unter Kontrolle halten. Photo Credit: Cape Cod Times

Way zufolge steht es außer Frage, dass Kojoten dazu beitragen, die Hirschpopulation auf Cape Cod unter Kontrolle zu halten. Tatsächlich jagen Kojoten Hirsche genauso wie Wölfe, nur anders, da sie sich auf Kitze und schwache Hirsche konzentrieren, während Wölfe es auf erwachsene Tiere abgesehen haben. Roland Kays, Leiter des Biodiversitäts-Forschungslabors am North Carolina Museum of Natural Sciences, stimmt dem zu und sagt, dass ein Drittel der Nahrung des östlichen Kojoten aus Rehen besteht.

Wattles hält das für unwahrscheinlich. „Sie sind kein perfekter Ersatz für Wölfe“, sagt er. „Ein Wolf ist ein viel größeres Tier, das im Durchschnitt etwa 100 Pfund wiegt und damit mehr als doppelt so groß ist wie der östliche Kojote. Obwohl die Kojoten etwa 33 Prozent größer sind als ihre Gegenstücke aus dem Mittleren Westen und einen wolfsähnlicheren Schädel haben, verhalten sie sich immer noch überwiegend wie Kojoten. Das bedeutet, dass sie opportunistisch Rehe jagen, sich aber auf Kleintiere wie Nagetiere und Kaninchen konzentrieren, so dass die östlichen Kojoten trotz ihrer größeren Größe keinen nennenswerten Einfluss auf die Rehpopulation haben. Die größte Veränderung in ihrer Ernährung, so Wattles, besteht darin, dass sie gelernt haben, Nahrungsquellen in der Nähe menschlicher Gebiete wie Müll, Haustiere, Tierfutter und Samen von Vogelfutterautomaten aufzunehmen.

Ein Kojote erkundet die Prärie in South Dakota. Der westliche Kojote (oben im Bild) ist deutlich kleiner als seine Artgenossen an der Ostküste. Photo credit: NPS

Selbst westliche Kojoten reduzieren die Präsenz von Rehen und Eichhörnchen in bewaldeten Vorstadtgebieten, so eine 2016 in Current Zoology veröffentlichte Studie, die mit Hilfe von Kamerafallen im zentralen Missouri durchgeführt wurde. Die Studie zeigte, dass dieser Effekt in Gebieten in der Nähe menschlicher Populationen ausgeprägter ist als in stark bewaldeten Gebieten, wo Rehe mehr Schutz vor Raubtieren haben. In Neuengland könnte dies in den bewaldeten Städten im Osten von Massachusetts und Connecticut der Fall sein. Die Population von Beutetieren wie Weißwedelhirschen würde in den Waldgebieten der Vorstädte zurückgehen, weil sie entweder vor den Kojoten fliehen oder von ihnen gejagt werden.

Für den durchschnittlichen Vorstadtbewohner werden Kojoten eher mit der Prärie oder den tiefen Wäldern als mit dem Hinterhof assoziiert, so dass selbst ein einziger Kojote als zu viel angesehen werden kann. Wattles nennt dies die „kulturelle Tragfähigkeit“ eines Gebiets, d. h. die Frage, wie groß die Population einer Tierart ist, die die Menschen in einem Gebiet tolerieren. Das ist eine andere Frage als die, wie viele Tiere ein Gebiet in Bezug auf Nahrung, Platz und andere Bedürfnisse aufnehmen kann.

Wattles weiß, dass der Kojote „definitiv eine polarisierende Spezies“ ist, die „diejenigen, die Kojoten in der Landschaft sehr schätzen, von denen trennt, die sie als Sicherheitsbedrohung sehen und sie verfolgen wollen. Wir haben es mit vielen Menschen in größeren städtischen und vorstädtischen Gebieten zu tun, die sich immer mehr von der natürlichen Welt entfernen, auch wenn viele Tiere in den Staat zurückkehren“. In dem Maße, wie sich Kojoten weiter an den Lebensstil in Vorstädten oder Städten anpassen, werden immer mehr Menschen feststellen, dass sie auch ihr Verhalten anpassen müssen, selbst wenn sie „keine Kenntnisse im Umgang mit Wildtieren haben.“

Ein östlicher Kojote. Bildnachweis: Alfred Viola, Northeastern University

Aber Massachusetts ist das Land der Kojoten, und die Tiere sind hier, um zu bleiben, unabhängig davon, ob man sie Kojotenwölfe oder östliche Kojoten nennt. Befreit von ihren natürlichen Fressfeinden – Wölfen, Berglöwen und Bären – können Kojoten möglicherweise Schädlingsarten wie Rehe und Eichhörnchen regulieren. Sie könnten auf dem Weg sein, die Landschaft in Vorstädten und Städten durch ihre bloße Anwesenheit wiederherzustellen, sind aber klein genug, um für den Menschen keine Bedrohung darzustellen. Kojoten könnten immer noch eine Konkurrenz für kleinere Raubtiere wie Füchse und Rotluchse sein, aber laut Wattles geht es diesen beiden Tieren offenbar gut. Daher betrachtet er den Kojoten jetzt als einheimische Wildtierart und nicht mehr als invasive Art, die „weitreichende Verwüstungen in der Landschaft anrichten würde“

Way stimmt zu, dass Kojoten „für die Menge, die hier lebt, sehr geringe Probleme verursachen“. Er sagt, dass die Tiere aufgrund ihrer Größe, ihrer Anpassung an die fragmentierten, aber dichten Wälder in den Vorstädten Neuenglands und ihrer Mobilität glauben, dass es mehr von ihnen gibt, als es tatsächlich der Fall ist. „Die Menschen wissen nicht, dass sie überall leben – es sind definitiv anpassungsfähige Tiere, mit denen man gut zusammenleben kann.“

Ein Kojotenpaar überquert eine Flussaue. Fotonachweis: NPS

Der gemeinsame Lebensraum mit wilden Tieren, insbesondere mit Raubtieren, war für den Menschen bisher selten akzeptabel. Aber Kojoten könnten sich als gute Nachbarn erweisen und die Umwelt für alle zufriedenstellender machen – für Pflanzen, Tiere und Menschen.

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