El análisis del visón COVID muestra que las mutaciones no son peligrosas – todavía

Los visones de una granja propiedad de la familia Rønnow vistos el 6 de noviembre de 2020 en Herning, Dinamarca.

El nuevo coronavirus se propaga rápidamente entre los visones.Crédito: Ole Jensen/Getty

Las autoridades sanitarias de Dinamarca han dado a conocer datos genéticos y experimentales sobre un grupo de mutaciones del SARS-CoV-2 que circulan en visones de cría y en personas, días después de anunciar que las mutaciones podrían poner en peligro la eficacia de las posibles vacunas contra el COVID-19.

La noticia de las mutaciones llevó a la Primera Ministra danesa, Mette Frederiksen, a anunciar el 4 de noviembre su intención de poner fin a la cría de visones en un futuro próximo -y sacrificar unos 17 millones de animales-, lo que provocó un intenso debate sobre la legalidad de esta medida. Pero los científicos se cuidaron de no dar la alarma hasta que vieron los datos.

Ahora, los científicos que han revisado los datos dicen que las mutaciones en sí mismas no son especialmente preocupantes porque hay pocas pruebas de que permitan que el virus se propague más fácilmente entre las personas, lo hagan más mortal o pongan en peligro la terapéutica y las vacunas. «Las mutaciones asociadas al visón que conocemos no están asociadas a una rápida propagación, ni a ningún cambio en la morbilidad y la mortalidad», afirma Astrid Iversen, viróloga de la Universidad de Oxford (Reino Unido).

Pero los investigadores afirman que el sacrificio de los animales es probablemente necesario, dada la rápida e incontrolada propagación del virus en los visones -detectada en más de 200 granjas desde junio-, lo que convierte a los animales en una fuente viral masiva que puede infectar fácilmente a las personas. En las regiones con granjas de visones afectadas, el número de personas con COVID-19 aumenta mucho, dice Iversen. Y en Dinamarca hay aproximadamente tres veces más visones que personas. «El sacrificio de visones es necesario», dice.

La propagación incontrolada en los visones también aumenta la oportunidad de que el virus evolucione y desarrolle mutaciones que podrían ser preocupantes, dice Jannik Fonager, virólogo del Statens Serum Insitut, la autoridad sanitaria danesa que dirige las investigaciones, con sede en Copenhague. Dice que los científicos compartieron sus preocupaciones con el gobierno, pero que éste decidió sacrificar a los visones.

El 10 de noviembre, el gobierno presentó la legislación para permitir el sacrificio, y ha instado a los granjeros a comenzar el proceso.

Mutaciones del visón

Fonager dice que los investigadores en Dinamarca han secuenciado muestras virales de 40 granjas de visones y han identificado unas 170 variantes de coronavirus. Añade que en las muestras víricas de personas -que representan aproximadamente una quinta parte del total de casos confirmados de COVID en el país- han encontrado unas 300 personas con variantes que contienen mutaciones que se cree que surgieron por primera vez en el visón. «Esto es algo que realmente queremos vigilar de cerca»

En las muestras virales de visones y personas, los investigadores han identificado varias mutaciones en el gen que codifica la proteína de espiga del coronavirus, que utiliza para entrar en las células. Esto preocupa a los investigadores porque los cambios en esta región podrían afectar a la capacidad del sistema inmunitario para detectar la infección. Muchas vacunas también entrenan al sistema inmunitario para que bloquee la proteína de la espiga.

Preocupa especialmente una variante viral que contiene una combinación única de mutaciones llamada «Cluster-5», que se encontró en 5 granjas y 12 personas en la región de Jutlandia del Norte, en el norte del país. Fonager afirma que la variante Cluster-5 provoca tres cambios de aminoácidos y dos deleciones en la proteína de la espiga.

Los experimentos celulares preliminares sugieren que los anticuerpos de algunas personas que se habían recuperado de COVID-19 tenían más dificultades para reconocer la variante Cluster-5 que los virus que no llevaban las mutaciones Cluster-5. Esto sugiere que la variante podría ser menos sensible a los tratamientos de anticuerpos o a las vacunas, e informó de la decisión del gobierno de sacrificar a los visones de granja, según una carta del jefe veterinario de Dinamarca a la Organización Mundial de Sanidad Animal. «Es lo correcto en una situación en la que la vacuna, que actualmente es la luz al final de un túnel muy oscuro, está en peligro», dijo el ministro danés de Alimentación y Pesca, Mogens Jensen, en una declaración pública el 5 de noviembre.

Pero los investigadores que han revisado los datos disponibles dicen que estas afirmaciones son especulativas. La variante Cluster-5 parece ser un «callejón sin salida» en las personas porque no se ha propagado ampliamente, dice Iversen. Muchos de los infectados trabajaban en las granjas y probablemente estuvieron expuestos a una dosis viral elevada. La variante no se ha visto desde septiembre a pesar de la extensa secuenciación y el intercambio de datos, dice.

Iversen añade que el trabajo experimental es demasiado limitado para sacar conclusiones sobre sus implicaciones para terapias y vacunas. «Es realmente importante en esta situación no sobreinterpretar datos muy preliminares».

Difusión en personas

Una mutación asociada a la menta se ha difundido más ampliamente en personas. La mutación, Y453F, también codifica un cambio de aminoácido en la proteína de la espiga y se ha encontrado en unas 300 secuencias de personas en Dinamarca, así como en secuencias de visones y personas en los Países Bajos. Un estudio experimental sugiere que las variantes del virus con la mutación Y453F escaparon parcialmente a la detección por parte de un anticuerpo monoclonal comercial.

Pero eso no significa que esta mutación dificulte el efecto terapéutico del fármaco en el organismo, afirma Iversen.

Tampoco está claro si todas las mutaciones asociadas al visón en las personas se originaron realmente en el visón, porque no se han publicado todos los datos, dice David Robertson, virólogo de la Universidad de Glasgow, en el Reino Unido.

Pero hay algunos ejemplos de mutaciones que se originan en el visón y pasan a las personas, dice Kasper Lage, biólogo computacional del Hospital General de Massachusetts y del Instituto Broad del MIT y Harvard en Boston. Y a muchos investigadores les preocupa que la propagación incontrolada del virus a través de millones de visones pueda acabar provocando mutaciones problemáticas.

Brotes incontrolados

En Dinamarca, el mayor productor mundial de pieles de visón, las autoridades tienen dificultades para controlar los brotes en las granjas, a pesar de las amplias medidas de control. En muchas explotaciones afectadas, casi todos los animales tienen anticuerpos contra el virus. También se han detectado brotes en granjas de visones de los Países Bajos, Suecia, España, Italia y Estados Unidos. Los Países Bajos planean sacrificar toda su población de visones para 2021, acelerando los planes para acabar con la cría de visones para 2024.

Los científicos aún no saben cómo está entrando el virus en las granjas, dice Anette Boklund, epidemióloga y veterinaria de la Universidad de Copenhague. Su equipo ha encontrado bajos niveles de ARN viral en moscas domésticas, así como en muestras de pelo y aire cerca de las jaulas de visones.

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