Evoluutio toiminnassa: The Rise of the Eastern Coyote

Kuvan luotto: NPS

Kojootti kulkee tiensä aluskasvillisuuden halki, ainoana merkkinä ohi kulkemisestaan on tuskin kuultavissa oleva oksien napsahdus. Se kävelee enemmän kuin kissa kuin koira, laittaen käpälän toisen eteen hitain, harkituin askelin valitakseen tiensä läpi yöllisen metsän. Se pysähtyy haistelemaan puuta, ja sen seuraan liittyy toinen kojootti, uros, joka tekee samoin ennen kuin kiinnittää korvansa päätään vasten ja haukkuu hiljaa. Näennäisesti vastauksena pöllö huutaa ja molemmat pysähtyvät.

Tämä on paritettu pari ja ne ovat juuri saaneet tuntemattoman kojootin hajun reviirillään. Uros nostaa jalkaansa merkatakseen paikan ennen kuin heittää päänsä taaksepäin ulvomaan toistuvasti. Pariskunta yhtyy siihen ulvomalla mukana ja lyhyemmillä ulvonnoilla, jotka täyttävät aukkoja. Juuri nyt niitä on vain kaksi, mutta niiden on pidettävä alue turvassa, kun pennut syntyvät.

Itäinen kojoottipari. Photo credit: Jonathan Way

20 metriä kukkulan yläpuolella asuvalle ihmisperheelle se kuulostaa täydeltä laumalta. Huomenna he kertovat naapureilleen, kuinka viime yönä he kuulivat kymmenkunta kojoottia heidän talonsa takana olevassa metsässä.

Kojootit ovat hyvin uusia tulokkaita itäisiin Yhdysvaltoihin. Alun perin keskilännen preerioilta kotoisin olevat eläimet levittäytyivät ensin länteen Kaliforniaan 1800-luvun lopulta 1900-luvun alkuun. 1940-luvulla kojootit saapuivat itään, ja 50-luvulla ne olivat vakiinnuttaneet levinneisyysalueensa rannikolta rannikolle. Matkoillaan ne parittelivat susien kanssa Suurten järvien alueella, ja näiden parittelujen tulokset jatkuivat rannikolle asti. Kojootin ulosteiden DNA-analyysi osoittaa, että useimmat idän kojootit ovat osittain susia. Nämä levittäytymisjaksot osuivat samaan aikaan susikannan vähenemisen kanssa, mikä jätti ekologisen markkinaraon uudelle huippupetoyksilölle. Koska isommat luonnonvaraiset koiraeläimet eivät juurikaan kilpailleet, itäiset kojootit kukoistivat. Mutta jotain sudesta jäi jäljelle.

Tutkijat uskovat, että nämä kojootti-susi-hybridit elävät nykyään aina Uudesta Englannista Appalakkien vuoristoa pitkin ja viihtyvät yhtä hyvin kaupungeissa kuin metsissä ja preerioilla.

Tämä saattaa kuulostaa pelottavalta niiden rinnalla elävistä ihmisistä. Mutta nämä hybridi-kojootit saattavat olla juuri sitä, mitä tarvitsemme.

Massachusettsin osavaltiossa kojoottien lisääminen voisi olla vastaus liian suureksi kasvaneeseen hirvikantaan. Hirvien määrä on ”yli sen, missä haluaisimme sen olevan”, sanoo David Wattles, biologi Massachusettsin kalastus- ja villieläinvirastosta, ”erityisesti Massachusettsin itäosassa, valtatie 495:n käytävän sisäpuolella”. Liian suuri hirvieläinten määrä merkitsee sitä, että kasveja syödään nopeammin kuin ne pystyvät kasvamaan uudelleen, mikä vähentää kasviston monimuotoisuutta ja sen myötä myös metsän eläimistön monimuotoisuutta. Suuret hirvimäärät aiheuttavat riskin myös ihmisille, sillä ne lisäävät punkkien välittämien tautien, kuten borrelioosin, leviämistä, joka on saavuttanut epidemian mittasuhteet joillakin Uuden Englannin alueilla. Jos nämä suuremmat, suden kaltaiset kojootit saalistaisivat peuroja, se saattaisi tehokkaasti palauttaa tasapainon ekosysteemiin.

Jonathan Way, kojootteja tutkivan Eastern Coyote/Coywolf Research -järjestön perustaja, joka tutkii kojootteja, sanoo, että kojootit ovat ”täydellisen kokoinen koiraeläin” elämään ihmisten rinnalla. Ne ovat tarpeeksi pieniä kadotakseen aluskasvillisuuteen, eivät tarvitse yhtä paljon lihaa kuin sudet tai yhtä suurta reviiriä, mutta metsästävät silti samanlaista saalista. Itäiset kojootit ”voisivat olla varsin tehokkaita hirvieläinten saalistajia”, Way sanoo. Jos eläin on ”vain noin 65-prosenttisesti kojootti, merkittävä osa, noin kolmannes sen genomista, ei ole kojoottia”, hän sanoo, mikä tarkoittaa, että kyseessä on kokonaan uusi laji. Merkittävä osuus suden DNA:ta tarkoittaa, että eläin on ottamassa vallan Uuden Englannin huippupetona.

Itäisen kojootin tai koywolfin populaatio on Wayn mukaan saavuttanut kriittisen massan Uudessa Englannissa, mikä pitää perimän vakaana. Se ei tarkoita, että se pysyisi ennallaan. ”Olemme keskellä evoluution seuraamista toiminnassa. Tämä eläin syntyi noin sata vuotta sitten, ja se kehittyy edelleen.”

Kojootti ylittää tien lähellä Herring Cove Beachia Cape Codissa. Way kiittää kojoottien pitävän alueen hirvikannan kurissa. Photo Credit: Cape Cod Times

Wayn mukaan ei ole epäilystäkään siitä, etteivätkö kojootit auttaisi pitämään kauriskantaa kurissa Cape Codilla. Itse asiassa kojootit saalistavat peuroja yhtä paljon kuin sudetkin, mutta eri tavalla, sillä ne keskittyvät vasoihin ja heikkoihin peuroihin, kun taas sudet kohdistuvat aikuisiin. Pohjois-Carolinan luonnontieteellisen museon biodiversiteettitutkimuslaboratorion johtaja Roland Kays on samaa mieltä ja sanoo, että kolmannes itäisen kojootin ravinnosta on peuroja.

Wattlesin mukaan tämä on epätodennäköistä. ”Ne eivät ole täydellinen korvaaja susille”, hän sanoo. ”Susi on paljon suurempi eläin”, keskimäärin noin 100 kiloa, eli yli kaksi kertaa itäisen kojootin kokoinen. Vaikka kojutsut ovat noin 33 prosenttia keskilännen lajitovereitaan suurempia ja niiden kallo muistuttaa enemmän sutta, ne käyttäytyvät silti pääasiassa kojoottien tavoin. Tämä tarkoittaa, että ne metsästävät opportunistisesti peuroja, mutta keskittyvät pieneläimiin, kuten jyrsijöihin ja kaneihin, joten suuremmasta koostaan huolimatta itäiset kojootit eivät voi merkittävästi vaikuttaa peurakantaan. Wattlesin mukaan suurin muutos niiden ruokavaliossa on se, että ne ovat oppineet sisällyttämään ruokavalioonsa ihmisalueiden läheisyydessä olevia ravinnonlähteitä, kuten roskia, lemmikkieläinten ruokaa, lemmikkieläinten ruokaa ja lintujen ruokintapaikkojen siemeniä.

Kojootti tutkailee preeriaa Etelä-Dakotassa. Läntinen kojootti (kuvassa yllä) on huomattavasti pienempi kuin itärannikon lajitoverinsa. Photo credit: NPS

Jopa läntiset kojootit vähentävät peurojen ja oravien esiintymistä metsäisillä esikaupunkialueilla, ilmenee Current Zoology -lehdessä vuonna 2016 julkaistusta tutkimuksesta, joka tehtiin Missourin keskiosassa sijaitsevien kamerapyydysten avulla. Tutkimus osoitti tämän vaikutuksen olevan voimakkaampi ihmisasutuksen läheisyydessä sijaitsevilla alueilla, toisin kuin metsäisillä alueilla, joilla peuroilla on enemmän suojaa pedoilta. Uudessa Englannissa näin saattaa olla Itä-Massachusettsin ja Connecticutin metsäisissä kaupungeissa. Saaliseläinten, kuten valkohäntäpeurojen, populaatio vähenisi esikaupunkien metsälaikuilla joko siksi, että ne pakenisivat kojootteja tai joutuisivat niiden saaliiksi.

Keskiverto esikaupunkilaiselle kojootit assosioituvat pikemminkin preeriaan tai syvään metsään kuin takapihaan, joten yksikin kojootti voi olla liikaa. Wattles kutsuu tätä alueen ”kulttuuriseksi kantokyvyksi”, eli kuinka suuren lajin populaation ihmiset sietävät alueella. Se on eri asia kuin se, kuinka monta eläintä alue voi fyysisesti elättää ruoan, tilan ja muiden tarpeiden kannalta.

Wattles ymmärtää, että kojootti on ”ehdottomasti polarisoiva laji”, joka jakaa ”ne, jotka arvostavat kojootteja maisemassa, ja ne, jotka näkevät kojootit turvallisuusuhkana ja haluavat vainota niitä”. Suuremmilla kaupunki- ja esikaupunkialueilla asuu paljon ihmisiä, jotka erkaantuvat yhä enemmän luonnosta, vaikka monet eläimet palaavat osavaltioon”. Kun kojootit sopeutuvat entisestään esikaupunki- tai kaupunkielämään, yhä useammat ihmiset huomaavat joutuvansa sopeuttamaan myös käyttäytymistään, vaikka ”heillä ei olisikaan tietopohjaa villieläinten kanssa toimimisesta.”

Itäinen kojootti. Photo credit: Alfred Viola, Northeastern University

Mutta Massachusetts on kojoottimaata, ja eläimet ovat tulleet jäädäkseen riippumatta siitä, kutsutaanko niitä kojooteiksi vai itäisiksi kojooteiksi. Vapautettuna luonnollisista saalistajistaan – susista, puuma-leijonista ja karhuista – itäiset kojootit saattavat pystyä säätelemään tuholaislajeja, kuten esimerkiksi peuroja ja oravia. Ne saattavat olla matkalla kunnostamaan esikaupunkien ja kaupunkien maisemaa jo pelkällä läsnäolollaan, mutta ovat kuitenkin tarpeeksi pieniä ollakseen ihmiselle vaarattomia. Kojootit saattavat edelleen kilpailla pienempien lihansyöjien, kuten kettujen ja alikissojen kanssa, mutta Wattlesin mukaan molemmat eläimet näyttävät voivan hyvin. Tämän vuoksi hän pitää kojoottia nyt kotoperäisenä villieläinlajina eikä vieraslajina, joka ”aiheuttaisi laajamittaista tuhoa maisemassa.”

Way on samaa mieltä siitä, että kojootit ”aiheuttavat hyvin vähäisiä ongelmia sille määrälle, joka asuu täälläpäin”. Hän sanoo, että koska eläimet ovat sopivan kokoisia tähän ympäristöön, ovat sopeutuneet Uuden-Englannin esikaupunkien pirstaleisiin mutta tiheisiin metsiin ja liikkuvat niin paljon, ihmiset luulevat, että niitä on enemmän kuin niitä todellisuudessa on. ”Ihmiset eivät ymmärrä, että ne elävät kaikkialla – ne ovat ehdottomasti sopeutumiskykyisiä eläimiä, ja niiden kanssa on helppo elää rinnakkain.”

Pari kojootteja ylitti tulva-aavan. Photo credit: NPS

Tilan jakaminen villieläinten, erityisesti petoeläinten, kanssa on harvoin ollut ihmiselle hyväksyttävää. Kojootit voivat kuitenkin osoittautua hyviksi naapureiksi ja tehdä ympäristöstä tyydyttävämmän kaikille – kasveille, eläimille ja ihmisille

.

Vastaa

Sähköpostiosoitettasi ei julkaista.