Géographie régionale

Les études de zone aujourd’hui

Quels sont alors les éléments communs qui caractérisent la recherche moderne sur les études de zone ? Elle tend à s’intéresser aux pays et aux régions perçus comme étant d’une certaine manière différents, moins bien compris ou d’une importance stratégique. Elle rassemble des chercheurs issus de différentes disciplines et ayant des approches théoriques différentes de ces disciplines, souvent associées à une connaissance approfondie d’un pays ou d’une région et de sa langue. Il vise à générer de nouvelles connaissances qui peuvent contribuer au développement des disciplines de base. De plus en plus aujourd’hui, elle tente d’aborder des problèmes mondiaux. Elle peut être comparative dans sa portée, dépassant les frontières régionales pour aborder des questions communes. Elle peut comparer les institutions politiques d’anciens États totalitaires ou les économies émergentes des pays BRIC (Brésil, Russie, Inde et Chine). Aux côtés de ces chercheurs, d’autres peuvent travailler sur le cinéma russe ou la littérature japonaise. Ce sont souvent les spécialistes des sciences sociales qui sont les plus en vue, car leurs travaux peuvent être présentés comme importants pour l’intérêt national. Il existe généralement un noyau de recherche en sciences humaines qui se poursuit indépendamment du besoin national tel que défini par le gouvernement ou les organismes de financement.

Les caractéristiques des études régionales contemporaines, du moins telles qu’elles sont pratiquées au Royaume-Uni, ont été clairement exposées lors de l’atelier d’Oxford de 2005. Les participants ont identifié un certain nombre de difficultés, dont celle de la nomenclature, tant pour le sujet que pour les universitaires individuels. La plupart des chercheurs en études régionales ne se décrivent pas comme tels, mais sont beaucoup plus susceptibles de se définir par leur discipline, car celle-ci est mieux comprise dans le milieu universitaire et correspond mieux aux structures départementales de la plupart des universités. Certaines recherches régionales seront menées par des chercheurs isolés, basés dans des départements disciplinaires et coupés de ceux qui s’intéressent à la même région du monde et qui travaillent ailleurs. Ces postes peuvent être vulnérables, car le départ du spécialiste étranger isolé d’un département disciplinaire peut signifier la perte permanente de ce domaine de recherche, ce qui appauvrit l’expertise sur ce pays dans l’ensemble de l’institution. Il peut également être difficile pour ceux qui ne sont pas basés dans un département d’études régionales solide de profiter des opportunités de financement. En tant que domaine de recherche, les études régionales sont souvent mal adaptées à une institution et ne sont pas bien comprises, ce qui conduit la communauté des études régionales à tenter périodiquement de se redéfinir et de justifier son existence. Il a tendance à être considéré comme plutôt de niche et en dehors du courant dominant.

Vu le nombre énorme de combinaisons potentielles de région, de pays, de langue et de discipline, la tâche de toute bibliothèque pour soutenir la recherche en études régionales pourrait sembler impossible. Dans la pratique, les bibliothécaires ont plutôt peu de chances de rencontrer le terme « area studies » dans leur travail quotidien. Il tend à être réservé aux conférences et aux publications qui s’intéressent à l’analyse de ce domaine plutôt qu’aux travaux universitaires de sa communauté. Il est beaucoup plus probable que leurs institutions comptent des chercheurs travaillant dans une ou plusieurs des divisions régionales, telles que les études slaves, les études asiatiques, les études africaines, les études latino-américaines ou les études européennes (et leurs nombreuses variantes), car ce sont les noms donnés aux centres de recherche ou aux départements académiques des universités et aux organisations académiques représentant les chercheurs en études régionales. Une exception notable est l’université d’Oxford, qui a créé en 2004 l’école d’études interdisciplinaires sur les zones dans le but de rassembler les communautés éparpillées de chercheurs travaillant sur différents domaines et de leur donner une voix plus forte, ainsi que des pouvoirs budgétaires, au sein de l’université. C’était aussi en partie une réponse à une critique formulée dans le cadre du premier exercice d’évaluation de la recherche, selon laquelle certains des départements disciplinaires étaient trop eurocentriques. Ce modèle est puissant, mais inhabituel.

L’éventail des disciplines académiques représentées au sein de toute unité d’études régionales est susceptible de varier d’une institution à l’autre. Souvent, les sciences sociales prédominent, y compris l’économie, la sociologie, l’anthropologie et les sciences politiques, ces dernières ayant une tradition particulièrement forte d’études régionales. Dans certains établissements, l’étude de l’histoire, de la littérature et des arts sera également intégrée aux groupes d’études régionales lorsqu’ils existent. S’ils n’existent pas, l’étude d’une littérature ou d’une culture inhabituelle peut être rattachée de manière plutôt incongrue à un département disciplinaire, ce qui signifie que les chercheurs travaillant sur un pays ou une région au sein d’une université peuvent se sentir isolés. Certains pays et certaines régions sont beaucoup plus susceptibles d’être étudiés que d’autres, et lesquels changent de manière imprévisible en fonction de facteurs externes, allant de la guerre aux développements culturels majeurs. Outre l’accent mis sur un pays ou une région et l’accent mis sur une discipline, le troisième élément est généralement celui de la langue. De nombreux chercheurs en études régionales ont une bonne connaissance de la ou des langues de la région ou du pays qu’ils étudient, et dépendent dans une plus ou moins grande mesure des ressources dans cette langue. C’est particulièrement vrai, mais pas seulement, pour les chercheurs en sciences humaines. D’autres auront une vision géographique plus large et s’appuieront davantage sur des sources en langue anglaise, lorsqu’elles existent. Dans un cas comme dans l’autre, il est très peu probable que les sources dont ils ont besoin soient disponibles, même dans les bibliothèques universitaires les mieux dotées en ressources et soutenant les disciplines traditionnelles, sans que des efforts particuliers soient faits. Il est peu probable que l’identification et la fourniture des principales publications universitaires suffisent à soutenir une recherche sérieuse sur les études régionales, car il manque une grande partie du contexte essentiel. Toute bibliothèque universitaire qui s’est développée pour soutenir les disciplines traditionnelles de l’académie constatera que sa collection a un parti pris géographique implicite basé sur la culture anglo-américaine et européenne. Il est très peu probable qu’elle s’étende pour couvrir les sources primaires, les publications officielles, les éphémères et les données empiriques de toutes sortes provenant d’autres parties du monde, dans des langues autres que l’anglais. Combler cette lacune est un défi important pour toute bibliothèque universitaire.

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