L’évolution en action : L’essor du coyote de l’Est

Crédit photo : NPS

Un coyote se fraie un chemin dans les broussailles, le craquement à peine audible des brindilles étant le seul son à marquer son passage. Elle marche plus comme un chat que comme un chien, plaçant une patte devant l’autre avec des pas lents et délibérés pour se frayer un chemin dans les bois nocturnes. Elle s’arrête pour renifler un arbre et est rejointe par un deuxième coyote, un mâle, qui fait la même chose avant de plaquer ses oreilles contre sa tête et de pousser un doux aboiement. Apparemment en réponse, une chouette hulule et ils s’arrêtent tous les deux.

Il s’agit d’une paire accouplée et ils viennent d’attraper l’odeur d’un coyote inconnu dans leur territoire. Le mâle lève sa patte pour marquer l’endroit avant de rejeter sa tête en arrière pour hurler à plusieurs reprises. Sa compagne l’accompagne en poussant des glapissements et des hurlements plus courts pour combler les trous. Pour l’instant, ils ne sont que deux, mais ils doivent garder la zone sûre pour la naissance des petits.

Un couple de coyotes de l’Est. Crédit photo : Jonathan Way

Pour la famille humaine qui vit 20 mètres plus haut sur la colline, cela ressemble à une meute complète. Demain, ils raconteront à leurs voisins comment la nuit dernière ils ont entendu une douzaine de coyotes dans les bois derrière leur maison.

Les coyotes sont des arrivants très récents dans l’est des États-Unis. Originaires des prairies du Midwest, ces animaux se sont d’abord répandus vers l’ouest, en Californie, de la fin du XIXe siècle au début du XXe. Dans les années 40, les coyotes se sont dirigés vers l’est et, dans les années 50, ils avaient établi leur aire de répartition d’un océan à l’autre. Au cours de leurs déplacements, ils se sont accouplés avec des loups dans la région des Grands Lacs et les résultats de ces accouplements ont continué jusqu’à la côte. L’analyse ADN des crottes de coyotes prouve que la plupart des coyotes de l’Est sont en partie des loups. Ces périodes d’expansion ont coïncidé avec la décimation de la population de loups, ce qui a laissé une niche écologique pour un nouveau prédateur supérieur. Avec peu ou pas de concurrence de la part des grands canidés sauvages, les coyotes de l’Est ont prospéré. Mais quelque chose du loup est resté derrière.

Les scientifiques pensent que ces hybrides coyotes-loups vivent actuellement tout le long de la Nouvelle-Angleterre, le long des Appalaches, et qu’ils se sentent aussi bien chez eux dans les villes que dans les forêts et les prairies.

Cela peut sembler effrayant pour les personnes qui vivent à leurs côtés. Mais ces coyotes hybrides pourraient être exactement ce dont nous avons besoin.

Pour le Massachusetts, plus de coyotes pourrait être une réponse à une population de cerfs devenue trop importante. Le nombre de cerfs est « supérieur à ce que nous souhaiterions », déclare David Wattles, biologiste à la Division des pêches et de la faune du Massachusetts, « en particulier dans l’est du Massachusetts, à l’intérieur du corridor de l’Interstate 495. » Trop de cerfs signifie que les plantes sont consommées plus rapidement qu’elles ne peuvent repousser, ce qui diminue la diversité de la flore et, avec elle, celle des animaux que la forêt peut accueillir. La présence d’un grand nombre de cerfs crée également un risque pour l’homme, en augmentant la propagation des maladies transmises par les tiques, comme la maladie de Lyme, qui a atteint des proportions épidémiques dans certaines régions de la Nouvelle-Angleterre. Si les cerfs étaient chassés par ces coyotes plus grands et plus proches des loups, cela pourrait effectivement rétablir l’équilibre de l’écosystème.

Jonathan Way, fondateur de l’organisation Eastern Coyote/Coywolf Research, qui étudie les coywolves, affirme qu’ils sont le « canidé de taille parfaite » pour vivre aux côtés des humains. Ils sont suffisamment petits pour disparaître dans les sous-bois, n’ont pas besoin d’autant de viande que les loups ni d’un aussi grand territoire, mais chassent des proies similaires. Les coyotes de l’Est « pourraient être très efficaces en tant que prédateurs de cerfs », affirme M. Way. Si l’animal n’est « qu’à environ 65 % coyote, alors une partie importante, environ un tiers de son génome, n’est pas coyote », dit-il, ce qui signifie qu’il s’agit d’une toute nouvelle espèce. Ses niveaux significatifs d’ADN de loup signifient que l’animal est en train de prendre le relais en tant que prédateur apex en Nouvelle-Angleterre.

La population de coyotes de l’Est ou coywolf a atteint une masse critique en Nouvelle-Angleterre, dit Way, ce qui maintient le génome stable. Ce qui ne veut pas dire qu’il restera le même. « Nous sommes en train d’observer l’évolution en action. Cet animal a été créé il y a environ 100 ans et il évolue toujours. »

Un coyote traverse la route près de la plage de Herring Cove, à Cape Cod. Way attribue aux coyotes le mérite de garder la population de cerfs de la région sous contrôle. Photo Credit : Cape Cod Times

Selon Way, il ne fait aucun doute que les coyotes aident à garder la population de cerfs sous contrôle à Cape Cod. En fait, les coyotes s’attaquent aux cerfs autant que les loups, seulement différemment puisqu’ils concentrent leurs efforts sur les faons et les cerfs faibles, alors que les loups visent les adultes. Roland Kays, responsable du laboratoire de recherche sur la biodiversité au musée des sciences naturelles de Caroline du Nord, est d’accord sur ce point, affirmant qu’un tiers du régime alimentaire du coyote de l’Est est constitué de cerfs.

Wattles dit que c’est peu probable. « Ils ne sont pas un remplacement parfait des loups », dit-il. « Un loup est un animal beaucoup plus grand », pesant en moyenne environ 100 livres, soit plus de deux fois la taille du coyote oriental. Bien qu’ils soient environ 33 % plus grands que leurs homologues du Midwest et que leur crâne ressemble davantage à celui des loups, les coywolves ont toujours un comportement de coyote prédominant. Cela signifie qu’ils chassent les cerfs de façon opportuniste, mais qu’ils se concentrent sur les petits animaux tels que les rongeurs et les lapins. Ainsi, malgré leur taille plus importante, les coyotes de l’Est ne peuvent pas affecter de façon significative la population de cerfs. Le plus grand changement dans leur régime alimentaire, selon Wattles, est la façon dont ils ont appris à intégrer des sources de nourriture à proximité des zones humaines, comme les ordures, les animaux domestiques, la nourriture pour animaux et les graines des mangeoires pour oiseaux.

Un coyote arpente la prairie dans le Dakota du Sud. Le coyote occidental (photo ci-dessus) est nettement plus petit que ses homologues de la côte est. Photo credit : NPS

Même les coyotes occidentaux réduisent la présence de cerfs et d’écureuils dans les zones suburbaines boisées, selon une étude publiée dans Current Zoology en 2016, menée à l’aide de pièges à caméra dans le centre du Missouri. L’étude a montré que cet effet était plus prononcé dans les zones proches des populations humaines, par opposition aux zones fortement boisées où les cerfs ont plus de couverture contre les prédateurs. En Nouvelle-Angleterre, ce phénomène pourrait se produire dans les villes boisées de l’est du Massachusetts et du Connecticut. La population de proies telles que les cerfs à queue blanche diminuerait dans les parcelles forestières suburbaines, soit parce qu’elles fuiraient les coyotes, soit parce qu’elles seraient chassées par eux.

Pour le banlieusard moyen, les coyotes sont associés à la prairie ou aux bois profonds plutôt qu’à la cour arrière, de sorte que même un seul peut être considéré comme de trop. Wattles appelle cela « la capacité de charge culturelle » d’une zone, ou la taille de la population d’une espèce que les gens vont tolérer dans une zone. C’est une question distincte de celle du nombre d’animaux qu’une zone peut physiquement supporter en termes de nourriture, d’espace et d’autres besoins.

Wattles comprend que le coyote est « définitivement une espèce polarisante » divisant « ceux qui apprécient beaucoup les coyotes dans le paysage et ceux qui les voient comme une menace pour la sécurité et veulent les persécuter ». Les habitants des grandes zones urbaines et suburbaines sont de plus en plus éloignés du monde naturel, alors même que de nombreux animaux reviennent dans l’État. Alors que les coyotes s’adaptent davantage à un mode de vie suburbain ou urbain, un nombre croissant de personnes se rendront compte qu’elles doivent également adapter leur comportement, même si « elles n’ont pas de base de connaissances en matière de gestion de la faune ».

Un coyote de l’Est. Crédit photo : Alfred Viola, Northeastern University

Mais le Massachusetts est le pays des coyotes et ces animaux sont là pour rester, qu’on les appelle coywolves ou coyotes orientaux. Libérés de leurs prédateurs naturels – loups, lions des montagnes et ours – les coyotes orientaux pourraient être en mesure de réguler les espèces nuisibles telles que les cerfs et les écureuils. Ils pourraient être en passe de restaurer le paysage dans un système suburbain et urbain par leur seule présence, tout en étant suffisamment petits pour ne pas être menaçants pour les humains. Les coyotes pourraient encore représenter une concurrence pour les carnivores plus petits tels que les renards et les lynx roux, mais selon M. Wattles, ces deux animaux semblent bien se porter. En conséquence, il considère le coyote comme une espèce sauvage indigène maintenant par opposition à une espèce envahissante qui serait « causer des ravages à grande échelle sur le paysage. »

Way convient que les coyotes « causent des problèmes très mineurs pour la quantité qui vit autour d’ici. » Il dit que parce que les animaux ont une taille appropriée pour cet environnement, qu’ils se sont adaptés aux bois fragmentés mais épais des banlieues de la Nouvelle-Angleterre, et qu’ils se déplacent tellement, les gens pensent qu’ils sont plus nombreux qu’ils ne le sont réellement. « Les gens ne réalisent pas qu’ils vivent partout – ce sont définitivement des animaux adaptables et avec lesquels il est facile de coexister. »

Un couple de coyotes traverse une plaine inondable. Crédit photo : NPS

Partager l’espace avec des animaux sauvages, en particulier des prédateurs, a rarement été acceptable pour les humains. Mais les coyotes pourraient se révéler de bons voisins, rendant l’environnement plus satisfaisant pour tous – plantes, animaux et humains.

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