La découverte du corps : la dissection humaine et ses contextes culturels dans la Grèce antique

Dans la première moitié du troisième siècle avant Jésus-Christ, deux Grecs, Hérophile de Chalcédoine et son contemporain plus jeune Erasistratus de Céos, sont devenus les premiers et les derniers scientifiques antiques à effectuer des dissections systématiques de cadavres humains. Selon toute probabilité, ils ont également procédé à des vivisections de criminels condamnés. Leurs découvertes anatomiques et physiologiques étaient extraordinaires. Le caractère unique de ces événements constitue une énigme historique intrigante. Des animaux avaient été disséqués par Aristote au siècle précédent (et partiellement disséqués par d’autres Grecs au cours des siècles précédents) et, plus tard, Galien (deuxième siècle après J.-C.) et d’autres ont à nouveau disséqué systématiquement de nombreux animaux. Mais aucun scientifique antique ne semble avoir repris la dissection humaine systématique. Cet article explore tout d’abord les facteurs culturels – y compris les attitudes traditionnelles des Grecs à l’égard du cadavre et de la peau, telles qu’elles se manifestent également dans les lois sacrées grecques – qui ont pu empêcher la dissection humaine systématique pendant presque toute l’Antiquité grecque, depuis les philosophes-scientifiques présocratiques des VIe et Ve siècles avant J.-C. jusqu’aux éminents médecins grecs de la fin de l’Empire romain. Ensuite, l’article analyse la constellation exceptionnelle de circonstances culturelles, politiques et sociales de l’Alexandrie primitive qui aurait pu encourager Hérophile à surmonter les pressions des traditions culturelles et à lancer la dissection humaine systématique. Enfin, l’article explore les raisons possibles de la disparition mystérieusement abrupte de la dissection humaine systématique de la science grecque après la mort d’Érasistrate et d’Hérophile.

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