Les cofondateurs de Tinder et 8 autres personnes poursuivent les propriétaires de l’application de rencontre, affirmant qu’on leur doit 2 milliards de dollars

Les cofondateurs de Tinder et les premiers employés poursuivent les propriétaires de l'application de rencontre pour des milliards

Les cofondateurs de Tinder et les premiers employés poursuivent les propriétaires de l’application de rencontre pour des milliards

La plainte, déposée mardi devant un tribunal d’État de New York, vise à obtenir au moins 2 milliards de dollars de dommages et intérêts de la part de Match Group (MTCH) et de sa société mère, IAC/InterActiveCorp (IAC). Les plaignants sont représentés par Orin Snyder de Gibson Dunn, qui a représenté certaines des plus grandes entreprises de la tech, notamment Facebook, Apple et Uber.

Quatre des plaignants, qui travaillent toujours chez Tinder, ont été mis en congé administratif rémunéré par la société mardi, selon une source familière avec l’affaire.

Le litige porte sur une analyse de Tinder effectuée en 2017 par des banques de Wall Street pour fixer la valeur des stock-options reçues par Sean Rad, un cofondateur de Tinder, et d’autres employés de la première heure. Il comprend également une allégation de harcèlement sexuel contre l’ancien PDG de Tinder, Greg Blatt.

IAC a publié une déclaration qualifiant la poursuite de « sans fondement » et affirmant qu’elle se défendrait « vigoureusement » contre elle.

La déclaration dit que Rad et d’autres anciens cadres qui ont quitté l’entreprise il y a un an ou plus « peuvent ne pas aimer le fait que Tinder a connu un énorme succès après leurs départs respectifs, mais les raisins aigres seuls ne font pas un procès. »

La valorisation de Tinder en 2017 a été fixée à 3 milliards de dollars, inchangée par rapport à une valorisation effectuée deux ans plus tôt, malgré une croissance rapide des revenus et des abonnés. La plainte accuse les dirigeants de Match et d’IAC d’avoir délibérément manipulé les données fournies aux banques, en surestimant les dépenses et en sous-estimant la croissance potentielle des revenus, afin de maintenir la valorisation de 2017 artificiellement basse. Cette manipulation aurait privé certains des premiers employés de Tinder de millions, voire de milliards, de dollars.

« Ils ont menti sur les performances financières. Ils ont manipulé les données financières, et ont essentiellement volé des milliards de dollars en ne nous payant pas ce qu’ils nous doivent contractuellement », a déclaré Rad dans une interview à CNN. « Nous sommes ici pour préserver nos droits et nous battre pour ce qui est juste, pour ce qui nous a été promis ».

La poursuite ne propose pas d’évaluation alternative, et lorsqu’il a été interrogé par CNN, Rad a refusé de donner une estimation autre que de dire qu’il s’agissait de « multiples » du chiffre de 3 milliards de dollars.

Mais Match Group, qui est cotée en bourse et comprend Tinder ainsi que d’autres applications de rencontre, a une capitalisation boursière de seulement environ 13,5 milliards de dollars. L’ensemble d’IAC, qui est contrôlé par le magnat des médias Barry Diller et qui comprend également des marques comme Angie’s List et The Daily Beast en plus des services qui composent Match, a une capitalisation boursière d’environ 16 milliards de dollars. Le cours des deux actions s’est effondré immédiatement après le dépôt de la plainte.

Le succès de Tinder est à l’origine d’une grande partie de cette valeur. La semaine dernière, les actions de Match ont grimpé de 17 % en une seule journée et les actions d’IAC ont bondi de près de 8 % après que Match a annoncé des gains considérables grâce à Tinder. Les revenus de Tinder ont augmenté de 136 % au cours de l’année écoulée et le nombre d’abonnés a augmenté de 81 %. Lors d’une conférence téléphonique avec les investisseurs concernant le rapport sur les bénéfices, le directeur financier de Match a déclaré aux investisseurs que la société s’attendait désormais à ce que Tinder génère 800 millions de dollars de revenus cette année, ce qu’il a qualifié de « réussite phénoménale ». La poursuite dit que c’est 75% de plus que l’estimation de 2018 utilisée dans l’évaluation de 2017.

Comment Tinder a été créé

Le procès fournit un regard fascinant dans les coulisses non seulement des opérations de Tinder, mais aussi des types de batailles qui peuvent se produire entre les innovateurs technologiques qui créent de nouvelles entreprises et les investisseurs qui aident à financer leurs premières opérations.

Tinder a contribué à changer la façon dont les gens se rencontrent en gamifiant les rencontres. Les utilisateurs peuvent glisser à gauche sur le profil d’un partenaire potentiel s’ils ne sont pas intéressés, et glisser à droite s’ils le sont. Si les deux parties glissent vers la droite, il y a correspondance. Lors de son lancement, l’application a transformé l’expérience des rencontres en ligne et a ouvert la voie à un certain nombre de concurrents qui ont repris le même format. Aujourd’hui, l’entreprise dit voir 1,6 milliard de glissements par jour et vante un total de plus de 20 milliards de correspondances.

« Au moment où nous avions quelque chose dans le contrat, Tinder était déjà grand », a déclaré Rad. « L’équipe initiale a tout donné et s’est sacrifiée comme le font les fondateurs de toute entreprise ou les premiers employés de toute entreprise. Ils ont pris des risques. Nous avons tous pris des risques », a déclaré Rad.

Combien vaut Tinder ?

La part de l’entreprise à laquelle les premiers employés ont droit n’est pas en cause dans le procès ; ils ont finalement accepté les quelque 20% qui leur ont été donnés. La question dans le procès est la valeur de cette participation.

« Il y avait des données concrètes qui montraient que ces fonctionnalités allaient avoir un impact significatif sur l’entreprise », a déclaré Rad. « Ils ont minimisé l’importance de l’une ou l’autre de ces fonctionnalités, même si en interne tout le monde savait à quel point elles étaient importantes. Et puis des semaines plus tard, au public, ils disent comment ces fonctionnalités sont la pierre angulaire de notre croissance. »

Selon la poursuite, dans la semaine qui a suivi le lancement de Tinder Gold, la valeur marchande de Match a augmenté d’un milliard de dollars.

IAC a défendu le processus d’évaluation dans sa déclaration.

« Les faits sont simples : Match Group et les plaignants ont suivi un processus d’évaluation rigoureux, défini par contrat, impliquant deux banques d’investissement mondiales indépendantes, et M. Rad et sa joyeuse bande de plaignants n’ont pas aimé le résultat », a-t-il déclaré. « M. Rad a une riche histoire de déclarations publiques farfelues, et cette action en justice n’en contient qu’une autre série. Nous sommes impatients de défendre notre position au tribunal. »

IAC a déclaré que depuis le début de Tinder, elle a versé plus d’un milliard de dollars en rémunération en actions aux employés de Tinder, y compris ses fondateurs.

Pendant le processus d’évaluation, Blatt a menacé d’autres cadres de Tinder qui ont essayé de partager des informations exactes avec les banques effectuant l’évaluation, selon la poursuite. Rad a déclaré à CNN que les employés ont été informés qu’ils seraient licenciés s’ils fournissaient des informations correctes.

Rad faisait partie du conseil d’administration à l’époque, mais il a dit à CNN qu’il avait été écarté des conversations et mis dans une position où il ne pouvait pas s’assurer que l’évaluation et les informations données aux banques étaient correctes. Selon le procès, Rad a été banni du siège de Tinder par Blatt.

« On a littéralement dit aux employés, et ce sont mes collègues qui ont construit cette entreprise avec moi, on leur a dit que s’ils me parlent, s’ils me fournissent les bonnes informations, ils peuvent être licenciés. »

Allégations de harcèlement sexuel

La poursuite allègue également que, peu après avoir été nommé PDG de Tinder à la fin de 2016, Blatt a tripoté et harcelé sexuellement la vice-présidente du marketing et des communications de Tinder, Rosette Pambakian, lors d’une fête de vacances de l’entreprise. La poursuite allègue que lorsque Rad a informé les responsables d’IAC de la conduite de Blatt, ils l’ont couvert et ont gardé Blatt comme PDG spécifiquement parce qu’il était au cœur de leur plan pour minimiser l’évaluation. Pambakian est un plaignant dans le procès.

La déclaration d’IAC n’a pas répondu aux allégations de harcèlement sexuel de la poursuite contre Blatt. CNN a également contacté Blatt pour un commentaire et n’a pas reçu de réponse.

Ce n’est pas la première fois qu’il y a des allégations de harcèlement sexuel au niveau de la direction de Tinder.

En fait, l’un des plaignants dans le procès, et un cofondateur de Tinder, Justin Mateen, a été accusé de harcèlement sexuel en 2014. Mais contrairement à Blatt, qui est resté à son poste, Mateen, un allié de Rad, a été contraint de quitter l’entreprise et a perdu la moitié de ses options.

Un procès intenté par la victime présumée dans cette affaire – Whitney Wolfe Herd, qui a ensuite fondé Bumble – contre Tinder, Match et IAC a allégué que Mateen l’avait harcelée et que Rad avait permis ce harcèlement. L’affaire s’est réglée sans qu’aucune des parties ne reconnaisse de faute.

Interrogé par CNN à ce sujet, Rad a déclaré que Mateen a payé les conséquences financières de ses actions.

« Cela n’a rien à voir avec le fait que cette société a fait des promesses à tous les employés de Tinder, y compris Justin, et a renié ces promesses et négligé les contrats qu’ils avaient avec nous », a déclaré Rad.

S’attaquer à Barry Diller

En déposant ce procès, les plaignants s’attaquent à l’une des personnes les plus puissantes du monde de la technologie et des nouveaux médias. Barry Diller, 76 ans, est président non seulement d’IAC mais aussi d’Expedia, la plus grande société de voyages en ligne du monde. Forbes estime sa valeur nette à 3,1 milliards de dollars.

CNN a également contacté Diller pour un commentaire sur les allégations de la poursuite, en plus de demander un commentaire à IAC. Elle n’a pas encore reçu de réponse.

Rad a déclaré qu’il n’était pas facile de décider de s’opposer à Diller de cette façon.

« Personne ne veut avoir à poursuivre quelqu’un », a déclaré Rad. « Surtout une grande et puissante entreprise. C’est terrifiant. »

Interrogé pour savoir s’il pensait que Diller avait joué un rôle dans le schéma présumé, Rad a dit qu’il attendait avec impatience que les faits soient révélés.

« Je pense que lorsque vous opérez dans une entreprise pendant de nombreuses, nombreuses années et que vous savez, le mandat est que rien d’important ne se passe sans qu’une personne soit au courant, vous supposez qu’elle est au courant de tout ce qui se passe. Surtout quelque chose d’aussi important que ça. »

CNNMoney (New York) Première publication le 14 août 2018 : 11:30 AM ET

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