The Wall Street Journal

C’est une notion populaire que l’apprentissage des échecs peut vous rendre plus intelligent. Les clubs et fédérations d’échecs du monde entier promeuvent l’inclusion du jeu dans les programmes scolaires, en particulier au niveau élémentaire. En Arménie, chaque élève de deuxième, troisième et quatrième année suit un cours d’échecs. Les « parents tigres » américains voient souvent les cours d’échecs de la même manière que les cours de musique et d’informatique – un moyen de donner à leurs enfants un coup de pouce dans la quête de meilleures notes et de l’admission dans une université d’élite.

Le jeu des rois a longtemps été associé à l’intelligence, et les grands maîtres d’échecs sont capables de prouesses mentales étonnantes. Magnus Carlsen, qui défend actuellement son titre de champion du monde à New York contre Sergey Karjakin, aurait eu une mémoire prodigieuse dans son enfance. Lors d’un récent match d’exhibition dans le New Jersey, il a affronté 11 adversaires à la fois et les a tous battus en moins de 20 minutes.

Les joueurs d’échecs sont-ils donc plus intelligents ? Plusieurs équipes de recherche ont tenté de le savoir en leur faisant passer divers tests cognitifs. Passant en revue ces études dans la revue Current Directions in Psychological Science en 2011, les psychologues Guillermo Campitelli et Fernand Gobet ont conclu que les joueurs d’échecs de tournoi obtiennent de meilleurs résultats aux tests d’intelligence que les non-joueurs comparables.

Dans un article publié cette année dans la revue Intelligence, les psychologues Alexander Burgoyne et David Hambrick ont analysé les résultats de 19 études, portant sur un total de près de 1 800 joueurs d’échecs, qui ont corrélé les scores de QI avec les évaluations des compétences. Ils ont constaté que les joueurs d’échecs plus forts ont tendance à obtenir des scores plus élevés que les plus faibles, et que cela était particulièrement vrai pour les nouveaux joueurs et les jeunes joueurs.

Ces résultats ne signifient pas nécessairement que les échecs rendent quelqu’un plus intelligent. Il se pourrait aussi que les échecs, avec leur réputation de défi mental difficile, attirent des personnes plus intelligentes – et que les joueurs les plus intelligents aient tendance à améliorer le plus leur jeu.

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