Geografía regional

Los estudios de área en la actualidad

¿Cuáles son entonces los elementos comunes que caracterizan la investigación moderna de los estudios de área? Suele ocuparse de países y regiones que se perciben como diferentes, menos conocidos o de importancia estratégica. Reúne a investigadores de distintas disciplinas y con diferentes enfoques teóricos de las mismas, a menudo combinados con un profundo conocimiento de un país o región y su idioma. Su objetivo es generar nuevos conocimientos que puedan contribuir al desarrollo de las disciplinas básicas. Hoy en día, cada vez más, trata de abordar problemas globales. Puede tener un alcance comparativo, traspasando las fronteras regionales para abordar cuestiones comunes. Puede comparar las instituciones políticas de los antiguos estados totalitarios o las economías emergentes de los países BRIC (Brasil, Rusia, India y China). Junto a estos estudiosos puede haber otros que trabajen sobre el cine ruso o la literatura japonesa. A menudo son los científicos sociales los que tienen el perfil más alto, ya que su trabajo puede presentarse como importante para el interés nacional. Suele haber un núcleo de investigación en humanidades que continúa independientemente de las necesidades nacionales definidas por el gobierno o los organismos de financiación.

Las características de los estudios de área contemporáneos, al menos tal y como se practican en el Reino Unido, se expusieron claramente en el taller de Oxford de 2005. Los participantes identificaron una serie de dificultades, entre ellas la de la nomenclatura, tanto para la materia como para los académicos individuales. La mayoría de los especialistas en estudios de área no se describen a sí mismos como tales, sino que es mucho más probable que se definan por su disciplina, ya que ésta se entiende mejor en la academia y se ajusta mejor a las estructuras departamentales de la mayoría de las universidades. Algunas investigaciones regionales son llevadas a cabo por investigadores aislados, basados en departamentos disciplinarios y aislados de otros interesados en la misma parte del mundo que trabajan en otros lugares. Estos puestos pueden ser vulnerables, ya que la salida del único especialista extranjero de un departamento disciplinario puede significar la pérdida permanente de esa área de investigación, dejando empobrecidos los conocimientos sobre ese país en el conjunto de la institución. También puede ser difícil para los que no están basados en un departamento fuerte de estudios regionales aprovechar las oportunidades de financiación. Como campo de investigación, los estudios regionales suelen encajar mal en una institución y no se entienden bien, lo que hace que la comunidad de estudios regionales intente periódicamente redefinirse y justificar su existencia. Tiende a ser visto como un nicho y fuera de la corriente principal.

Dado el enorme número de combinaciones potenciales de región, país, idioma y disciplina, la tarea de cualquier biblioteca para apoyar la investigación de estudios de área podría parecer imposible. En la práctica, es bastante improbable que los bibliotecarios se encuentren con el término «estudios de área» en su trabajo diario. Suele estar reservado a las conferencias y publicaciones que se ocupan de analizarlo como campo académico y no al trabajo académico de su comunidad de estudiosos. Es mucho más probable que en sus instituciones haya estudiosos que trabajen dentro de una o varias de las divisiones regionales, como Estudios Eslavos o Eslavistas, Estudios Asiáticos, Estudios Africanos, Estudios Latinoamericanos o Estudios Europeos (y muchas variantes de éstos), ya que éstos suelen ser los nombres que reciben los centros de investigación o los departamentos académicos de las universidades y las organizaciones académicas que representan a los estudiosos del área. Una destacada excepción es la Universidad de Oxford, que en 2004 creó la School of Interdisciplinary Area Studies (Escuela de Estudios Interdisciplinarios de Área) con el objetivo de reunir a las comunidades dispersas de académicos que trabajan en diferentes áreas y darles una voz más fuerte, y poderes presupuestarios, dentro de la Universidad. También fue, en parte, una respuesta a la crítica realizada en el primer Ejercicio de Evaluación de la Investigación de que algunos de los departamentos disciplinarios eran demasiado eurocéntricos. Este modelo es potente, pero poco habitual.

La gama de disciplinas académicas representadas dentro de cualquier unidad de estudios de área es probable que sea diferente de una institución a otra. A menudo predominan las ciencias sociales, incluyendo la economía, la sociología, la antropología y la ciencia política, teniendo esta última una tradición particularmente fuerte de estudios de área. En algunas instituciones, el estudio de la historia, la literatura y las artes también se incluirá en las agrupaciones de estudios de área cuando existan. Si no existen, el estudio de una literatura o cultura inusual puede estar vinculado de forma bastante incongruente a un departamento disciplinario, lo que significa que los académicos que trabajan en un país o región dentro de una universidad pueden sentirse aislados. Algunos países y regiones son mucho más susceptibles de ser estudiados que otros, y cuáles son éstos cambiarán de forma imprevisible en función de factores externos, que van desde la guerra a los grandes desarrollos culturales. Además de un enfoque por país o región y un enfoque disciplinario, el tercer elemento suele ser el de la lengua. Muchos estudiosos del área tienen un buen conocimiento de la lengua o lenguas de la región o el país que estudian, y dependen en mayor o menor medida de los recursos en esa lengua. Esto es especialmente cierto, aunque no sólo, en el caso de los especialistas en humanidades. Otros tendrán un enfoque geográfico más amplio y dependerán en mayor medida de las fuentes en lengua inglesa, cuando existan. En cualquier caso, es muy poco probable que las fuentes que necesitan estén disponibles incluso en las bibliotecas académicas mejor dotadas de las disciplinas tradicionales si no se hacen esfuerzos especiales. Es poco probable que la identificación y el suministro de las principales publicaciones académicas sea suficiente para respaldar una investigación seria de estudios regionales, ya que se pierde gran parte del contexto esencial. Cualquier biblioteca académica que se haya desarrollado para apoyar las disciplinas tradicionales de la academia encontrará que su colección tiene un sesgo geográfico implícito basado en la cultura angloamericana y europea. Es muy poco probable que se amplíe para abarcar las fuentes primarias, las publicaciones oficiales, los objetos efímeros y los datos empíricos de todo tipo de otras partes del mundo, en idiomas distintos del inglés. Llenar ese vacío es un reto importante para cualquier biblioteca académica.

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