Evolution in Action: A keleti prérifarkas felemelkedése

Fotó hitel: NPS

A prérifarkas utat tör magának a bozótosban, az alig hallható gallycsattogás az egyetlen hang, amely jelzi az elmúlását. Inkább macskaként, mint kutyaként jár, egyik mancsát a másik elé helyezve, lassú, megfontolt léptekkel választja ki útját az éjszakai erdőben. Megáll, hogy megszaglásszon egy fát, és csatlakozik hozzá egy második prérifarkas, egy hím, aki ugyanezt teszi, mielőtt a fülét a fejéhez tapasztja, és halkan ugat. Látszólag válaszul egy bagoly huhog, és mindketten megállnak.

Ez egy páros, és épp most fogták meg egy ismeretlen prérifarkas szagát a területükön. A hím felemeli a lábát, hogy megjelölje a helyet, mielőtt hátradobja a fejét, hogy többször is üvöltsön. Párja is csatlakozik hozzá, kísérő vonyítással és rövidebb üvöltésekkel, hogy kitöltse a hézagokat. Jelenleg csak ketten vannak, de a területet biztonságban kell tartaniuk, amikor a kölykök megszületnek.

Keleti prérifarkaspár. Photo credit: Jonathan Way

A 20 méterrel feljebb lakó emberi család számára úgy hangzik, mint egy teljes falka. Holnap majd elmesélik a szomszédoknak, hogy tegnap este egy tucatnyi prérifarkast hallottak a házuk mögötti erdőben.

A prérifarkasok nagyon nemrég érkeztek az Egyesült Államok keleti részére. Eredetileg a középnyugati prérik őslakói, az állatok először a 19. század végétől a 20. század elejéig terjedtek el nyugatra, Kaliforniába. Az 1940-es években a prérifarkasok keletre érkeztek, és az ’50-es évekre már a parttól a tengerpartig elterjedtek. Útjuk során a Nagy-tavak térségében farkasokkal párosodtak, és e párosítások eredménye a partvidéken is folytatódott. A prérifarkasok ürülékének DNS-elemzése bizonyítja, hogy a legtöbb keleti prérifarkas részben farkas. Ezek a terjeszkedési időszakok egybeestek a farkaspopuláció megtizedelésével, ami ökológiai rést hagyott egy új csúcsragadozó számára. A keleti prérifarkasok virágzásnak indultak, mivel a nagyobb vadon élő kutyafélék alig vagy egyáltalán nem jelentettek konkurenciát. De valami a farkasból megmaradt.

A tudósok szerint ezek a prérifarkas-farkas hibridek jelenleg New Englandtől egészen az Appalache-hegységig élnek, és ugyanolyan otthonosan mozognak a városokban, mint az erdőkben és a prériken.

Az emberek számára, akik mellettük élnek, ez ijesztően hangozhat. De ezek a hibrid prérifarkasok talán pont erre van szükségünk.

Massachusettsben a több prérifarkas lehet a válasz a túl nagyra nőtt szarvasállományra. A szarvasok száma “meghaladja azt, amit szeretnénk” – mondja David Wattles, a Massachusetts-i Halászati és Vadvédelmi Hivatal biológusa – “különösen Massachusetts keleti részén, a 495-ös autópálya folyosóján belül”. A túl sok szarvas azt jelenti, hogy a növényeket gyorsabban fogyasztják el, mint ahogy azok újranőnek, ami csökkenti a növényvilág sokféleségét, és ezzel együtt az erdőben élő állatok sokféleségét is. A nagyszámú szarvas jelenléte az emberre is kockázatot jelent, mivel növeli a kullancsok által terjesztett betegségek, például a Lyme-kór terjedését, amely New England egyes területein járványos méreteket öltött. Ha a szarvasokra ezek a nagyobb, farkasszerű prérifarkasok vadásznának, az hatékonyan helyreállíthatná az ökoszisztéma egyensúlyát.

Jonathan Way, a prérifarkasokat tanulmányozó Eastern Coyote/Coywolf Research szervezet alapítója szerint ők a “tökéletes méretű canid” az emberrel való együttélésre. Elég kicsik ahhoz, hogy eltűnjenek az aljnövényzetben, nincs szükségük annyi húsra, mint a farkasoknak, vagy olyan nagy területre, mint a farkasoknak, mégis hasonló zsákmányra vadásznak. A keleti prérifarkasok “igen hatékony szarvasragadozók lehetnek” – mondja Way. Ha az állat “csak körülbelül 65 százalékban prérifarkas, akkor a genomjának jelentős része, körülbelül egyharmada nem prérifarkas” – mondja, ami azt jelenti, hogy ez egy teljesen új faj. A farkas DNS jelentős része azt jelenti, hogy az állat átveszi a csúcsragadozó szerepét New Englandben.

A keleti prérifarkas vagy prérifarkas populáció elérte a kritikus tömeget New Englandben, mondja Way, ami stabilan tartja a genomot. Ez nem jelenti azt, hogy ez így is marad. “Éppen az evolúciót figyeljük működés közben. Ez az állat nagyjából 100 évvel ezelőtt jött létre, és még mindig fejlődik.”

A prérifarkas átkel az úton a Cape Cod-i Herring Cove Beach közelében. Way a prérifarkasoknak tulajdonítja, hogy kordában tartják a környék szarvasállományát. Photo Credit: Cape Cod Times

Way szerint nem kérdés, hogy a prérifarkasok segítenek a szarvasállomány visszaszorításában Cape Codon. Valójában a prérifarkasok ugyanúgy zsákmányolják a szarvasokat, mint a farkasok, csak másképp, mivel ők az őzekre és a gyenge szarvasokra koncentrálnak, míg a farkasok a felnőtteket veszik célba. Roland Kays, az Észak-Karolinai Természettudományi Múzeum Biodiverzitás-kutató Laboratóriumának vezetője egyetért ezzel, és azt mondja, hogy a keleti prérifarkasok étrendjének egyharmada szarvas.

Wattles szerint ez valószínűtlen. “Nem helyettesítik tökéletesen a farkasokat” – mondja. “A farkas sokkal nagyobb állat”, átlagosan körülbelül 100 font, több mint kétszer akkora, mint a keleti prérifarkas. Bár körülbelül 33 százalékkal nagyobbak, mint középnyugati társaik, és a koponyájuk is inkább farkasszerű, a prérifarkasok viselkedése még mindig túlnyomórészt a prérifarkasoké. Ez azt jelenti, hogy opportunista módon vadásznak szarvasra, de a kisebb állatokra, például rágcsálókra és nyulakra összpontosítanak, így nagyobb méretük ellenére a keleti prérifarkasok nem tudják érdemben befolyásolni a szarvasállományt. Wattles szerint a legnagyobb változás az étrendjükben az, hogy megtanulták beépíteni az emberi területek közelében lévő táplálékforrásokat, például a szemetet, a háziállatokat, az állateledelt és a madáretetőkből származó magokat.

Egy prérifarkas vizsgálja a prérit Dél-Dakotában. A nyugati prérifarkas (a fenti képen) lényegesen kisebb, mint a keleti partvidéken élő társai. Photo credit: NPS

A Current Zoology című folyóiratban 2016-ban megjelent tanulmány szerint a nyugati prérifarkasok még az erdős külvárosi területeken is csökkentik a szarvasok és mókusok jelenlétét, amit Missouri középső részén végeztek kameracsapdák segítségével. A tanulmány kimutatta, hogy ez a hatás kifejezettebb az emberi populációhoz közeli területeken, szemben az erősen erdős területekkel, ahol a szarvasoknak több fedezékük van a ragadozók elől. Új-Angliában ez Massachusetts és Connecticut keleti részének erdős városaiban fordulhat elő. Az olyan zsákmányállatok, mint a fehérfarkú szarvasok populációja csökkenne a külvárosi erdőfoltokban, vagy azért, mert elmenekülnének a prérifarkasok elől, vagy azért, mert azok vadásznak rájuk.

A külvárosi átlagember számára a prérifarkasok inkább a prérivel vagy a mély erdővel, mint a hátsó udvarral vannak kapcsolatban, így már egy is túl soknak tekinthető. Wattles ezt egy terület “kulturális teherbíró képességének” nevezi, vagyis annak, hogy egy faj mekkora populációját tűrik el az emberek egy területen. Ez egy különálló kérdés attól, hogy egy terület fizikailag hány állatot képes eltartani az élelem, a hely és egyéb szükségletek szempontjából.

Wattles megérti, hogy a prérifarkas “egyértelműen polarizáló faj”, amely megosztja “azokat, akik nagyra értékelik a prérifarkasokat a tájban, és azokat, akik biztonsági fenyegetést látnak bennük, és üldözni akarják őket”. Sok emberrel van dolgunk a nagyobb városi és külvárosi területeken, akik egyre inkább elszakadnak a természettől, még akkor is, ha sok állat visszatér az államba”. Ahogy a prérifarkasok tovább alkalmazkodnak a külvárosi vagy városi életmódhoz, egyre több embernek kell alkalmazkodnia a viselkedéséhez is, még akkor is, ha “nem rendelkeznek a vadon élő állatokkal kapcsolatos ismeretekkel.”

Egy keleti prérifarkas. Photo credit: Alfred Viola, Northeastern University

De Massachusetts a prérifarkasok országa, és az állatok itt maradnak, függetlenül attól, hogy prérifarkasnak vagy keleti prérifarkasnak hívják őket. A természetes ragadozóiktól – farkasoktól, hegyi oroszlánoktól és medvéktől – megszabadulva a keleti prérifarkasok talán képesek lesznek szabályozni az olyan kártevő fajokat, mint az ilyen szarvasok és mókusok. Jelenlétükkel a kertvárosi és városi rendszerben a táj helyreállítása felé vehetik az irányt, ugyanakkor elég kicsik ahhoz, hogy ne jelentsenek veszélyt az emberre. A prérifarkasok még mindig konkurenciát jelenthetnek a kisebb ragadozóknak, például a rókáknak és a hiúzoknak, de Wattles szerint úgy tűnik, mindkét állat jól boldogul. Ennek eredményeként a prérifarkast most már őshonos vadon élő fajnak tekinti, szemben egy invazív fajjal, amely “széles körű pusztítást okozna a tájban.”

Way egyetért azzal, hogy a prérifarkasok “nagyon kis problémát okoznak az itt élő mennyiségnek”. Azt mondja, hogy mivel az állatok megfelelő méretűek ehhez a környezethez, alkalmazkodtak New England külvárosi részének töredezett, mégis sűrű erdeihez, és sokat mozognak, az emberek azt hiszik, hogy több van belőlük, mint amennyi valójában van. “Az emberek nem veszik észre, hogy mindenhol élnek – határozottan alkalmazkodó állatok, és könnyű velük együtt élni.”

Egy prérifarkaspár kel át egy árterületen. Photo credit: NPS

A vadon élő állatokkal, különösen a ragadozókkal való térmegosztás ritkán volt elfogadható az ember számára. A prérifarkasok azonban jó szomszédoknak bizonyulhatnak, így a környezet mindenki – növények, állatok és emberek – számára kielégítőbbé válhat.

Vélemény, hozzászólás?

Az e-mail-címet nem tesszük közzé.