400.000 pangolini africani vengono cacciati per la carne ogni anno – perché è il momento di agire

I pangolini, un gruppo di mammiferi squamosi unici in Africa e in Asia, sono considerati uno dei mammiferi selvatici più trafficati al mondo. Sono cacciati e commercializzati per la loro carne, le squame e altre parti del corpo, e usati come medicine tradizionali in alcune parti dell’Africa e dell’Asia.

Delle otto specie di pangolini, quattro si trovano in Africa. Queste sono il pangolino dal ventre bianco, dal ventre nero, gigante e di Temminck. Tre di queste specie vivono nelle foreste dell’Africa centrale. I pangolini dal ventre bianco e dal ventre nero, che vivono sugli alberi, pesano da 1,5 a 3 kg circa (paragonabili a un piccolo coniglio), e il pangolino gigante che vive a terra può pesare fino a 33 kg (il peso di un piccolo cane Labrador).

Ma si sa poco sulle dimensioni della popolazione, sui tassi di mortalità e sul potenziale riproduttivo dei pangolini africani. Le prove crescenti suggeriscono che con il declino della disponibilità di pangolini asiatici e l’aumento dei flussi commerciali internazionali, i commercianti forniscono sempre più i più abbondanti e meno costosi pangolini africani per soddisfare la domanda.

I sequestri di pangolini e delle loro scaglie e pelli dall’Africa, destinati all’Asia, sono in aumento con oltre 53 tonnellate sequestrate solo nel 2013. Queste stime rappresentano probabilmente una frazione di tutti i pangolini commerciati, e una parte ancora più piccola del numero di pangolini cacciati.

Per capire meglio quanti pangolini vengono cacciati in Africa centrale ogni anno, io e un team di ricercatori abbiamo raccolto informazioni sulle quantità di animali che i villaggi di caccia estraggono dalla foresta, da studi effettuati negli ultimi 20 anni. In questo modo possiamo fornire informazioni cruciali sulle tendenze regionali che possono essere utilizzate per informare le azioni di conservazione e la politica.

Che cosa abbiamo trovato

Abbiamo esaminato il numero di animali cacciati nei villaggi e messi in vendita raccogliendo dati da ricerche e rapporti che hanno coperto oltre 100 aree dell’Africa sub-sahariana tra il 1975 e il 2014.

Abbiamo estratto informazioni su se l’animale è stato mangiato o venduto, come sono stati cacciati, il sesso, la categoria di età e il prezzo. Altre specie tipicamente cacciate per la carne includono duiker blu, istrici dalla coda a spazzola e ratti di canna maggiori.

Per le foreste dell’Africa centrale in Camerun, Repubblica Centrafricana, Guinea Equatoriale, Gabon, Repubblica Democratica del Congo e Repubblica del Congo, abbiamo stimato che almeno 400.000 pangolini vengono cacciati ogni anno per la carne.

Ma non sappiamo ancora se i pangolini possono sopportare questi livelli di caccia. Questo è dovuto principalmente al fatto che non abbiamo ancora stime affidabili della popolazione di pangolini per nessuna delle specie che abitano le foreste dell’Africa centrale. Idealmente, avremmo anche bisogno di dati sulla popolazione e sulla caccia nella stessa località per essere in grado di capire i livelli di caccia che portano al declino della popolazione.

Pressioni

Le pressioni sui pangolini africani stanno probabilmente aumentando per diverse ragioni.

In primo luogo, la crescente deforestazione nei paesi dell’Africa occidentale e centrale ha ridotto il loro habitat, in particolare per il pangolino semi-arabo dal ventre bianco e il pangolino arboricolo dal ventre nero, che dipendono dagli habitat forestali.

Con la crescita delle popolazioni umane in Africa occidentale, orientale e centrale, questo può esacerbare le tendenze alla deforestazione e al consumo di fauna selvatica.

In secondo luogo, l’aumento dell’accessibilità delle aree remote alle persone e alle industrie estrattive può portare a una maggiore caccia al pangolino. Per esempio, uno studio recente ha mostrato che i lavoratori dell’industria asiatica in Gabon hanno richiesto pangolini ai cacciatori più di ogni altra specie.

Scaglie di pangolino sequestrate in Camerun. Linh Nguyen Ngoc Bao/MENTOR-POP

Infine, il traffico internazionale di pangolini nell’ultimo decennio è esploso. Sono uno dei mammiferi selvatici più trafficati al mondo. Per esempio, otto tonnellate di scaglie di pangolino provenienti dalla Nigeria, uno dei più grandi carichi di scaglie mai visti, è stato intercettato un paio di settimane fa a Hong Kong.

E’ ora di agire

Mentre i media hanno aumentato notevolmente la copertura della situazione dei pangolini negli ultimi anni, il sostegno finanziario e politico per la conservazione è ancora molto necessario. Questo include il supporto per il monitoraggio della popolazione dei pangolini, l’identificazione delle roccaforti dei pangolini e delle aree che necessitano di conservazione, e l’identificazione, la progettazione e la sperimentazione di interventi di conservazione, dove necessario.

Senza questi passi potremmo vedere i pangolini africani seguire le orme dei loro omologhi asiatici.

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