Campo di allenamento dei Lakers: 5 storylines mentre i campioni in carica cercano di ripetersi

Los Angeles Lakers’ LeBron James (23) festeggia con i suoi compagni di squadra dopo che i Lakers hanno sconfitto i Miami Heat 106-93 in gara 6 delle finali NBA di basket domenica, 11 ottobre 2020, a Lake Buena Vista, Fla. (AP Photo/Mark J. Terrill)

Nel grande schema del puzzle del campionato, i Lakers hanno i loro pezzi più grandi ben posizionati.

La settimana scorsa ha visto la franchigia assicurarsi le sue due stelle, LeBron James e Anthony Davis, per gli anni a venire, il che significa che la parte più difficile della caccia al titolo – tenere i giocatori di alto livello – dovrebbe essere nel sacco.

Ma ci vogliono le circostanze giuste per vincere tutto. Mentre i Lakers hanno trovato la giusta miscela la scorsa stagione con la leadership dei veterani e la fisicità, e mentre sono stati ampiamente lodati per le mosse offseason che li ha resi più giovani e più orientati all’attacco, nulla è garantito – anche i favoriti del titolo possono inciampare.

Il resto della Western Conference potrebbe puntare ai Lakers, ma un’offerta di ripetizione sarà sfidata dalle circostanze di una breve offseason e la minaccia COVID-19 tanto quanto la concorrenza, che è profonda in tutta la lega. Con i Lakers in programma per tenere il loro primo allenamento di gruppo domenica, ecco uno sguardo agli aspetti chiave del campo di addestramento che meritano di tenere d’occhio:

Salire alla velocità

La prima partita di preseason dei Lakers è venerdì, solo sei giorni dopo il loro primo allenamento di gruppo: Yikes.

L’allenatore Frank Vogel non è stato timido su quanto sarà impegnativo. Meno di due mesi dopo aver lasciato la bolla NBA a Orlando, la maggior parte dei giocatori di ritorno non sono stati in grado di passare attraverso i loro normali regimi di allenamento offseason. Mentre ci sono sicuramente una manciata di giochi non omologati accadendo, il normale ritmo di un mese di pick-up hoops è stato drammaticamente interrotto dalla pandemia. Markieff Morris è stato probabilmente il più onesto: “I prossimi giorni saranno un po’ difficili”.

La sfida per Vogel da qui al 22 dicembre è quella di far tornare in forma i suoi giocatori, in particolare quelli che hanno una breve offseason. Potrebbe non valere la pena rischiare un sacco di minuti di preseason per James, che Vogel ha detto che i fan non avrebbero visto “una tonnellata” durante le mostre. Ma per altri giocatori di rotazione, in particolare i membri più giovani come Kentavious Caldwell-Pope, Kyle Kuzma e Alex Caruso, dovranno trovare il loro condizionamento probabilmente più veloce di quanto vorrebbero.

Questa settimana inizierà con “piccole dosi”, ha detto Vogel, e i Lakers probabilmente diffonderà minuti su e giù per il roster piuttosto che appoggiarsi pesantemente su starter.

“Non vogliamo esagerare all’inizio con quei ragazzi, ma allo stesso tempo, i giochi sono in arrivo molto rapidamente quindi non vogliamo anche facilitare così tanto che li rendiamo vulnerabili in quei giochi a lesioni,” Vogel ha detto. “Quindi, dovremo, giorno per giorno, cercare di trovare questo equilibrio”.

Chi partirà?

A una settimana dall’inizio della nuova era dei Lakers, c’è già una piccola discussione sui titolari – cosa che è destinata a succedere in un roster con più di cinque giocatori di livello iniziale. Dennis Schröder ha rivendicato in anticipo un posto e ha detto che credeva che questo fosse un motivo per cui i Lakers lo hanno portato qui. Vogel ha gestito la questione diplomaticamente, dicendo di non aver preso una decisione, ma Schröder è certamente in considerazione (il che dovrebbe essere il caso per un realizzatore da 19 ppg con il talento complessivo di Schröder).

James e Davis sono bloccati nei loro ruoli di partenza. Se i Lakers vogliono orientarsi come la scorsa stagione, con James come point guard primario e due starter difensivi nel backcourt, andare con Wesley Matthews e Caldwell-Pope ha senso. Ma Vogel ha aggiunto che crede che James possa giocare efficacemente fuori dalla palla con Schröder, e questo ha fascino. Potrebbe essere un problema iniziale che una di quelle tre guardie dovrà uscire dalla panchina, perché tutti potrebbero essere titolari.

In misura minore, la posizione di centro di partenza non è pubblicamente risolta, e Montrezl Harrell è un buon affare più produttivo e ha un salario più alto di Marc Gasol, che sta girando 36 questa stagione. Mentre il General Manager Rob Pelinka ha descritto Harrell come “un terrore e una bestia contro cui giocare”, il suo gioco è orientato all’interno della vernice, che affolla il pavimento offensivamente in lineup con Davis. Gasol, che ha un tiro esterno e può spostare la palla abilmente intorno al campo, sembra sulla carta come una migliore misura nella formazione di partenza.

Vogel ha bilanciato bene queste preoccupazioni la scorsa stagione, portando un centro di livello iniziale dalla panchina (Dwight Howard) e mescolando la sua rotazione di guardie scambiando chiusure. Varrà la pena guardare quanto bene la sua diplomazia funziona in un nuovo gruppo.

“Sono davvero orgoglioso come capo allenatore nel fare in modo di sentire il giocatore, qualsiasi giocatore si tratti e quale ruolo è importante per loro, e per me cercare di creare quel ruolo per loro”, ha detto. “Se si sentono bene nel loro ruolo, correranno attraverso un muro”.

LA DIFESA PRIMA?

Quello che salta all’occhio del rinnovato roster è che i Lakers hanno quattro giocatori che avevano una media di almeno 18 punti a partita la scorsa stagione – ma il talento difensivo che ha lasciato (Howard, Danny Green, Avery Bradley, Rajon Rondo, JaVale McGee) è notevole. I Lakers avevano la terza migliore difesa nella lega la scorsa stagione (106,1 defensive rating), un punto di orgoglio che si è rivelato prezioso nei playoff quando la squadra era in grado di modellare fluidamente in diversi schemi e stili stile Swiss-army.

Ci sono buchi clamorosi su quel lato della palla, a partire da nessun chiaro rim-protector oltre Davis. Gasol è un esperto ex giocatore difensivo dell’anno, ma il suo atletismo è svanito; Harrell è più adatto a difendere sul perimetro. Matthews ha una reputazione eccellente come difensore dell’ala, ma è più vecchio di Green. Schröder è stato un difensore medio nella migliore delle ipotesi in tutta la sua carriera.

Il modo in cui i Lakers parlano di difesa non è cambiato. Davis ha sottolineato soprattutto la necessità di una cultura della difesa. Ma la realtà è che l’enfasi si è spostata. Cadrà su molti dei giocatori di ritorno, tra cui Caldwell-Pope, Kuzma e Caruso, per impostare il tono di difesa e fisicità per aiutare i nuovi arrivati ottenere acclimatati. Gasol e Matthews possono aggiungere anche questo.

Trovare la stessa chimica

Chiesto cosa si è distinto della scorsa stagione, Davis ha avuto una risposta che è saltata alla mente: “La chimica è ciò che ho amato di più della nostra squadra, dall’1 al 15. Ogni ragazzo si è piaciuto l’un l’altro. Questo è qualcosa che è molto raro nelle squadre”.

E’ estremamente raro, e anche se i Lakers stanno riportando indietro nove giocatori della squadra della scorsa stagione – Quinn Cook è stato rifirmato per un accordo minimo venerdì – vale la pena chiedersi come il gruppo getta un ponte sulla chimica con i nuovi arrivati in un mondo colpito dalla pandemia.

I Lakers 2019-20 hanno iniziato a legare durante un viaggio pre-training camp a Las Vegas, poi durante le cene di squadra, le notti fuori sulla strada e le feste a casa per i compleanni e le vacanze – vincere le partite durante la stagione regolare ha appianato un sacco di urti sulla strada.

Quella struttura esistente è una forza? O è un ostacolo per i nuovi arrivati? Mentre Jared Dudley rifletteva su quanto sarebbe stato difficile replicare gli eventi che hanno aiutato l’ultima squadra ad arrivare così vicino, ha riconosciuto: “Sono sicuro che faremo qualcosa”.

Potrebbe aiutare il fatto che la squadra probabilmente passerà così tanto tempo insieme in relativo isolamento. Ma con sbocchi sociali limitati, potrebbe anche essere molto più difficile. I Lakers sono consapevoli di questo.

“Dopo che il nostro roster è finalizzato, faremo partire la nostra chat di gruppo, avremo le battute e la storia interna che tutti vogliono sapere e che nessuno scoprirà mai”, ha detto Caruso. “Avremo queste conversazioni e poi da lì in poi troveremo il tempo per riconnetterci come una squadra”.

STAYING SAFE

La domanda che incombe su tutto è come la lega può tirare fuori una stagione con viaggi normali. Mentre il programma di 72 partite non avrà molti fan nell’arena e avrà limitate feste di viaggio con severe linee guida su ciò che i giocatori e lo staff possono fare, c’è semplicemente molto più rischio coinvolto fuori da un ambiente di bolle. Le lotte del calcio professionistico e universitario e del basket universitario per condurre stagioni normali sono costanti promemoria di quale compito sisifeo sarà una nuova stagione.

L’NBA ha aggiunto linee guida questo fine settimana alla sua lista esistente di protocolli, comprese le regole per socializzare e mangiare fuori sulla strada, chi può visitare i giocatori e lo staff della squadra negli hotel, e come la lega gestirà i potenziali vaccini (raccomandando fortemente ai giocatori e allo staff di farsi vaccinare). La minaccia viscerale del COVID-19 ha il potere di ritardare i giochi e far arretrare le stelle, anche sorvolando sulle ramificazioni per la salute.

Minnesota avanti Karl-Anthony Towns fornito un ricordo agghiacciante del costo della pandemia il venerdì quando ha rivelato che sette dei suoi familiari, tra cui sua madre, sono morti dalla malattia – che rafforza che la minaccia non è solo per i giocatori e dipendenti viaggianti, ma anche le loro famiglie.

Dudley ha detto che i Lakers hanno parlato di essere responsabili l’un l’altro con la sicurezza COVID-19 – capiscono che stanno mettendo la loro salute nelle mani dell’altro.

“La mia cosa è che non voglio perdere l’allenamento”, ha detto Dudley. “Non voglio essere sulla linea di fondo quando voi ragazzi fate il vostro lavoro con ‘Jared è fuori con COVID.’ Ed è difficile, sapete, prepararsi per questo al 100%, ma possiamo fare la nostra parte”.

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