Evoluzione in azione: The Rise of the Eastern Coyote

Photo credit: NPS

Un coyote si fa strada nel sottobosco, lo schiocco appena percettibile dei ramoscelli è l’unico suono che segna il suo passaggio. Cammina più come un gatto che come un cane, mettendo una zampa davanti all’altra con passi lenti e deliberati per farsi strada nel bosco notturno. Si ferma ad annusare un albero e viene raggiunta da un secondo coyote, un maschio, che fa la stessa cosa prima di appuntare le orecchie contro la testa e abbaiare piano. Apparentemente in risposta, un gufo fischia ed entrambi si fermano.

Questa è una coppia accoppiata e hanno appena sentito l’odore di un coyote sconosciuto nel loro territorio. Il maschio alza la zampa per marcare il punto prima di gettare la testa indietro per ululare ripetutamente. La sua compagna si unisce con guaiti di accompagnamento e ululati più brevi per riempire i vuoti. In questo momento sono solo loro due, ma devono mantenere la zona sicura per quando nasceranno i cuccioli.

Una coppia di coyote orientale. Photo credit: Jonathan Way

Per la famiglia umana che vive a 20 metri sulla collina, sembra un branco completo. Domani, racconteranno ai loro vicini che ieri sera hanno sentito una dozzina di coyote nel bosco dietro casa loro.

I coyote sono arrivati molto di recente negli Stati Uniti orientali. Originari delle praterie del Midwest, gli animali si sono espansi per la prima volta verso ovest, in California, tra la fine del XIX secolo e l’inizio del XX. Negli anni ’40 i coyote arrivarono verso est e negli anni ’50 avevano stabilito il loro raggio d’azione da costa a costa. Durante i loro viaggi, si accoppiarono con i lupi nella regione dei Grandi Laghi e i risultati di questi accoppiamenti continuarono fino alla costa. L’analisi del DNA degli escrementi di coyote dimostra che la maggior parte dei coyote dell’est sono in parte lupo. Questi periodi di espansione hanno coinciso con la decimazione della popolazione di lupi, che ha lasciato una nicchia ecologica per un nuovo predatore superiore. Con poca o nessuna concorrenza da parte dei canidi selvatici più grandi, i coyote orientali fiorirono. Ma qualcosa del lupo è rimasto indietro.

Gli scienziati pensano che questi ibridi coyote-lupo attualmente vivono in tutta la strada dal New England giù lungo i Monti Appalachi, e si stanno facendo altrettanto a casa nelle città come nelle foreste e nelle praterie.

Questo potrebbe sembrare spaventoso per le persone che vivono accanto a loro. Ma questi coyote ibridi potrebbero essere proprio ciò di cui abbiamo bisogno.

Per il Massachusetts, più coyote potrebbero essere una risposta a una popolazione di cervi che è cresciuta troppo. Il numero di cervi è “al di sopra di dove vorremmo che fosse”, dice David Wattles, biologo della Massachusetts Division of Fisheries and Wildlife, “specialmente nel Massachusetts orientale, all’interno del corridoio interstatale 495”. Troppi cervi significano che le piante vengono consumate più rapidamente di quanto possano ricrescere, diminuendo la diversità della flora e, con essa, quella degli animali che la foresta può sostenere. La presenza di un gran numero di cervi crea un rischio anche per gli esseri umani, aumentando la diffusione di malattie trasmesse dalle zecche, come Lyme, che ha raggiunto proporzioni epidemiche in alcune zone del New England. Se i cervi fossero cacciati da questi coyote più grandi e più simili ai lupi, si potrebbe effettivamente ristabilire l’equilibrio dell’ecosistema.

Jonathan Way, fondatore dell’organizzazione Eastern Coyote/Coywolf Research, che studia i coywolves, dice che sono il “canide dalle dimensioni perfette” per vivere accanto agli umani. Sono abbastanza piccoli da scomparire nel sottobosco, non richiedono tanta carne come i lupi o un territorio così grande, ma cacciano prede simili. I coyote orientali “potrebbero essere abbastanza efficaci come predatori di cervi”, dice Way. Se l’animale è “solo circa 65 per cento coyote, poi una parte significativa, circa un terzo del suo genoma, non è coyote,” dice, il che significa che questa è una nuova specie del tutto. I suoi livelli significativi di DNA di lupo significano che l’animale sta prendendo il sopravvento come predatore apicale nel New England.

La popolazione di coyote orientale o coywolf ha raggiunto una massa critica nel New England, dice Way, mantenendo il genoma stabile. Questo non vuol dire che rimarrà lo stesso. “Siamo nel mezzo dell’osservazione dell’evoluzione in azione. Questo animale è stato creato circa 100 anni fa e si sta ancora evolvendo.”

Un coyote attraversa la strada vicino a Herring Cove Beach, Cape Cod. Way attribuisce ai coyote il merito di tenere sotto controllo la popolazione di cervi della zona. Photo Credit: Cape Cod Times

Secondo Way, non c’è dubbio che i coyote stiano aiutando a tenere sotto controllo la popolazione di cervi a Cape Cod. Infatti, i coyote predano i cervi tanto quanto i lupi, solo in modo diverso poiché concentrano i loro sforzi sui cerbiatti e sui cervi deboli, mentre i lupi prendono di mira gli adulti. Roland Kays, capo del Biodiversity Research Laboratory al North Carolina Museum of Natural Sciences, è d’accordo, dicendo che un terzo della dieta del coyote orientale è il cervo.

Wattles dice che è improbabile. “Non sono un perfetto sostituto dei lupi”, dice. “Un lupo è un animale molto più grande”, con una media di circa 100 libbre, più del doppio delle dimensioni del coyote orientale. Mentre circa il 33 per cento più grande delle loro controparti del Midwest e con un cranio più simile a quello di un lupo, i coywolves hanno ancora un comportamento prevalentemente da coyote. Questo significa che cacciano opportunisticamente i cervi ma si concentrano su piccoli animali come roditori e conigli, quindi nonostante le loro dimensioni maggiori, i coyote orientali non possono influenzare significativamente la popolazione dei cervi. Il più grande cambiamento alla loro dieta, dice Wattles, è il modo in cui hanno imparato a incorporare fonti di cibo vicino alle aree umane come spazzatura, animali domestici, cibo per animali domestici e semi dalle mangiatoie per uccelli.

Un coyote controlla la prateria nel Sud Dakota. Il coyote occidentale (nella foto sopra) è significativamente più piccolo dei suoi omologhi della costa orientale. Photo credit: NPS

Anche i coyote occidentali riducono la presenza di cervi e scoiattoli nelle aree suburbane boscose, secondo uno studio pubblicato su Current Zoology nel 2016, condotto utilizzando trappole per telecamere nel Missouri centrale. Lo studio ha mostrato che questo effetto è più pronunciato nelle aree vicine alle popolazioni umane, al contrario delle aree fortemente boscose dove i cervi hanno più copertura dai predatori. Nel New England, questo potrebbe accadere nelle città boscose del Massachusetts orientale e del Connecticut. La popolazione di prede come i cervi a coda bianca diminuirebbe nelle aree forestali suburbane, o perché fuggirebbero dai coyote o perché sarebbero cacciati da loro.

Per il suburbano medio, i coyote sono associati alla prateria o ai boschi profondi piuttosto che al cortile di casa, quindi anche uno solo può essere considerato di troppo. Wattles chiama questo “la capacità di carico culturale” di un’area, o quanto grande sia la popolazione di una specie che la gente tollera in una zona. È una questione separata dal numero di animali che un’area può sostenere fisicamente in termini di cibo, spazio e altre necessità.

Wattles capisce che il coyote è “sicuramente una specie polarizzante” che divide “coloro che apprezzano molto i coyote nel paesaggio e coloro che li vedono come una minaccia alla sicurezza e vogliono perseguitarli. Quello con cui si ha a che fare è un sacco di gente in grandi aree urbane e suburbane che stanno diventando sempre più separati dal mondo naturale, anche se un sacco di animali stanno tornando allo stato”. Mentre i coyote si adattano ulteriormente a uno stile di vita suburbano o urbano, un numero crescente di persone scoprirà di dover adattare anche il loro comportamento, anche se “non hanno una base di conoscenze nel trattare con la fauna selvatica.”

Un coyote orientale. Photo credit: Alfred Viola, Northeastern University

Ma il Massachusetts è il paese dei coyote e gli animali sono qui per rimanere, indipendentemente dal fatto che siano chiamati coywolves o coyote orientali. Liberati dai loro predatori naturali – lupi, leoni di montagna e orsi – i coyote orientali possono essere in grado di regolare le specie nocive come cervi e scoiattoli. Potrebbero essere sulla buona strada per ripristinare il paesaggio in un sistema suburbano e urbano con la loro stessa presenza, ma sono abbastanza piccoli da non essere pericolosi per gli esseri umani. I coyote potrebbero essere ancora in competizione con carnivori più piccoli come le volpi e le linci, ma Wattles dice che entrambi questi animali sembrano stare bene. Di conseguenza, egli considera il coyote una specie di fauna selvatica nativa ora al contrario di una specie invasiva che starebbe “causando il caos su larga scala nel paesaggio.”

Way concorda che i coyote “causano problemi molto minori per la quantità che vive qui intorno”. Dice che poiché gli animali sono di dimensioni appropriate per questo ambiente, si sono adattati ai boschi frammentati ma fitti del New England suburbano, e si muovono così tanto, la gente pensa che ce ne siano più di quanti ce ne siano in realtà. “La gente non si rende conto che vivono dappertutto – sono decisamente animali adattabili e facili da far coesistere.”

Una coppia di coyote attraversa una pianura alluvionale. Photo credit: NPS

Condividere lo spazio con gli animali selvatici, specialmente i predatori, è stato raramente accettabile per gli umani. Ma i coyote potrebbero dimostrarsi buoni vicini, rendendo l’ambiente più soddisfacente per tutti – piante, animali e persone.

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