How Halsted Altered the Course of Surgery as We Know It

Dove sarebbe oggi la medicina americana se non fosse per il dottor William Halsted? Esisterebbe la specializzazione?

Poco prima di trasferirmi al Johns Hopkins per i miei anni di ricerca, il mio medico mi regalò una copia di ‘Genius on the Edge – The bizarre double life of Dr. William Stewart Halsted’. Un classico da leggere, questa biografia magistrale è stata scritta dal Dr. Gerald Imber, un chirurgo plastico di fama mondiale con sede a New York City. Il libro fa luce sulla vita, sia pubblica che privata, di uno degli uomini più importanti nell’evoluzione della chirurgia americana.

Il dottor Imber inizia descrivendo lo stato della chirurgia. Fino alla metà del 1800 la professione era considerata troppo barbara per la maggior parte dei pazienti; la sua portata era limitata nella maggior parte dei casi al semplice drenaggio di ascessi e ad eroiche amputazioni dell’ultima spiaggia, eseguite in pazienti completamente coscienti, con la consapevolezza che questi ultimi sarebbero inevitabilmente morti per le infezioni post-operatorie della ferita. L’anestesia non era ancora stata completamente scoperta e gli intossicanti non erano un’analgesia sufficiente per la tortura che ci aspettava. Non c’era il concetto di sterilità, niente guanti, niente maschere, niente cappucci – i chirurghi indossavano lo stesso camice sporco settimana dopo settimana, tenevano le suture in bocca e si lavavano le mani DOPO la procedura. Il successo chirurgico era misurato in minuti al completamento dell’operazione e i chirurghi non erano membri rispettati della comunità medica.

In questo ambiente, l’autore descrive la vita impressionantemente compiuta di Halsted. Padre della chirurgia moderna, un innovatore, un chirurgo-scienziato; il dottor Halsted era anche un patologo. Fu uno dei primi ad eseguire una colecistectomia aperta negli Stati Uniti (anche su sua madre sul tavolo della cucina nel mezzo della notte) e anche uno dei primi a trasfondere sangue (a sua sorella in shock circolatorio). Il Dr. Halsted era un forte sostenitore del laboratorio sperimentale dove ‘le tecniche chirurgiche sono state apprese, e i progressi salvavita sono nati’ e ha scoperto la mastectomia radicale per il cancro al seno così come la riparazione fattibile per l’ernia inguinale. Era un convinto sostenitore della chirurgia asettica con una manipolazione delicata dei tessuti e un campione dell’emostasi meticolosa – principi che sosteniamo ancora oggi. Scoprì l’uso della cocaina come efficace anestetico locale e nel processo di auto-sperimentazione si ammalò lui stesso di dipendenza da cocaina che cercò di combattere con la morfina e divenne dipendente anche da quella (entrambe queste sostanze erano legali all’epoca e il dottor Halsted rimase altamente funzionale nella società ottenendo “più di quanto la maggior parte degli uomini possa sognare”). Progettista del grafico dei segni vitali (simile a quello che guardiamo nell’EMR ogni mattina prima dei giri), introdusse anche i guanti di gomma in chirurgia (come barriera per le mani affette da dermatite della sua infermiera (Caroline Hampton) – che in seguito divenne sua moglie). Appassionato di astronomia, coltivatore di dalie, fumatore accanito e conoscitore del caffè, il dottor Halsted fu professore di chirurgia alla Johns Hopkins University.

Forse più importante è il contributo di Halsted alla formazione medica negli Stati Uniti. Insieme al Dr. Osler (anche lui professore fondatore della Johns Hopkins), Halsted introdusse il sistema di formazione a responsabilità graduata che chiamiamo residenza. Basato su un modello tedesco, la formazione ammetteva uomini che erano tenuti a vivere in ospedale (quindi chiamati “residenti”), “essere disponibili per il servizio 24/7”, e rimanere non sposati. Il numero di anni richiesti per raggiungere la competenza e l’eccellenza non erano definiti e non tutti gli uomini si sarebbero laureati.

Il dottor Halsted era noto per essere meticoloso, attento e perso nel lavoro quando eseguiva procedure chirurgiche. Era calmo e distaccato in sala operatoria anche nei momenti di crisi chirurgica. Parlava poco, era concentrato e “non esisteva nient’altro che il lavoro a portata di mano”. Il libro menziona come uno dei fratelli Mayo venne ad osservare la sua famosa operazione al seno e se ne andò a metà della procedura dicendo: “Non ho mai visto una ferita operata in alto mentre il fondo era già guarito” (un’affermazione che sono sicuro alcuni di noi hanno sentito anche loro). Halsted aveva un contegno freddo, sprezzante e intimidatorio, specialmente durante le visite. Le risposte errate e sconclusionate alle sue domande venivano accolte con risposte umilianti “forse dovresti trovare un altro tipo di lavoro”. Mentire sulla cura dei pazienti significava il licenziamento dalla formazione e la fine della carriera. Mi chiedo se questo comportamento sia stato influenzato dall’uso cronico di droghe o forse, un riflesso della sua intrinseca natura perfezionista, cercando di stabilire una gerarchia standard e il suo desiderio di comandare il rispetto nel campo in evoluzione della chirurgia. Alla fine, il giudizio sta nel modo in cui il paziente è servito” e in questo senso, Halsted non aveva rivali. Apprendiamo come la sua reputazione di eccellenza si estendesse fino a far viaggiare i pazienti dal Texas a Baltimora, un viaggio di oltre otto giorni a quei tempi, solo per dare un campione di sangue per uno studio sulla malattia della tiroide. Quanti di noi possono dire lo stesso per i nostri pazienti?

L’obiettivo del dottor Halsted era “formare “non solo chirurghi, ma chirurghi del più alto tipo””. A tal fine, ha lasciato un’eredità impressionante. Tra i numerosi chirurghi illustri che gli sono succeduti ci sono Harvey Cushing (padre della neurochirurgia), Walter Dandy (anche lui pioniere della neurochirurgia), Hugh Young (fondamentale per il campo dell’urologia), e molti altri discepoli che si sono affermati come leader dell’educazione chirurgica nelle università di tutto il mondo. Il Dr. Imber menziona che praticamente tutti i chirurghi accademici possono far risalire i loro insegnanti e gli insegnanti dei loro insegnanti ad Halsted.

Ho chiesto al Dr. Imber perché nel suo stile di vita estremamente impegnato ha scelto di scrivere questa biografia: “Non è tutto un taglia e cuci. Pochi di noi hanno il pensiero unico di un Halsted, o la fortuna di essere stati lì quando l’arco della chirurgia era pronto a sorgere. Il resto di noi ha la fortuna di trovarsi in una professione affascinante, con l’opportunità di fare un po’ di bene, e la consapevolezza che non ci annoieremo mai sul lavoro. Le altre cose nella vita ci rendono chirurghi migliori e persone migliori”.

In definitiva, credo che tutte le operazioni chirurgiche di successo negli Stati Uniti debbano davvero ‘Halsted un cenno e un profondo debito di gratitudine’ per il lavoro che ha fatto. Se volete saperne di più, il libro del Dr. Imber è disponibile su Amazon e Barnes and Noble.

Figura 1. In alto: 1903-1904 – Il Dr. William Halsted esegue una procedura chirurgica mentre i medici/il personale osservano in quello che era chiamato un ‘Teatro’ Operatorio (OT).

Figura 2. In basso: 1904 – Il Dr. Halsted esegue l’operazione ‘all-star’ nell’anfiteatro chirurgico con i suoi residenti (J.T. Finney, Harvey Cushing, Joseph Bloodgood, e Hugh Young tra gli altri). Immagine per gentile concessione degli archivi medici Chesney della Johns Hopkins Medicine, Nursing and Public Health. (https://medicalarchivescatalog.jhmi.edu/jhmi_permalink.html?key=159122 e https://medicalarchivescatalog.jhmi.edu/jhmi_permalink.html?key=100921)

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Hamza Khan, MD

Sono un Post-Doctoral Research Fellow alla Johns Hopkins University School of Medicine. Ho completato la mia formazione medica presso l’Università Aga Khan in Pakistan e sono attualmente specializzando in chirurgia presso il Valley Health System in Nevada. Il mio interesse di ricerca si concentra sul ruolo delle MDSC nelle metastasi del cancro esofageo e polmonare.

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  • How Halsted Altered the Course of Surgery as We Know It – November 16, 2020

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