I co-fondatori di Tinder e altri 8 fanno causa ai proprietari dell’app di incontri, sostenendo che gli spettano 2 miliardi di dollari

I co-fondatori di Tinder e i primi dipendenti citano in giudizio i proprietari dell'app per miliardi

I co-fondatori di Tinder e i primi dipendenti citano in giudizio i proprietari dell’app per miliardi

La causa, depositata martedì nel tribunale statale di New York, chiede almeno 2 miliardi di dollari di danni a Match Group (MTCH) e alla sua società madre, IAC/InterActiveCorp (IAC). I querelanti sono rappresentati da Orin Snyder di Gibson Dunn, che ha rappresentato alcune delle più grandi aziende della tecnologia, tra cui Facebook, Apple e Uber.

Quattro dei querelanti, che ancora lavorano a Tinder, sono stati messi in congedo amministrativo pagato dalla società martedì, secondo una fonte familiare con la questione.

La controversia è incentrata su un’analisi di Tinder fatta nel 2017 dalle banche di Wall Street per stabilire un valore per le stock option ricevute da Sean Rad, un co-fondatore di Tinder, e altri primi dipendenti. Include anche un’accusa di molestie sessuali contro l’ex CEO di Tinder, Greg Blatt.

IAC ha rilasciato una dichiarazione chiamando la causa “senza merito” e dicendo che si sarebbe “vigorosamente difesa” contro di essa.

La dichiarazione ha detto che Rad e altri ex dirigenti che hanno lasciato l’azienda un anno o più fa “può non piacere il fatto che Tinder ha sperimentato un enorme successo dopo le loro rispettive partenze, ma l’uva acida da sola non fa una causa”.

La valutazione di Tinder del 2017 è stata fissata a 3 miliardi di dollari, invariata rispetto a una valutazione che era stata fatta due anni prima, nonostante la rapida crescita delle entrate e degli abbonati. La causa accusa che i dirigenti di Match e IAC hanno deliberatamente manipolato i dati forniti alle banche, sovrastimando le spese e sottostimando la crescita potenziale delle entrate, al fine di mantenere la valutazione del 2017 artificialmente bassa. Questa manipolazione avrebbe privato alcuni primi dipendenti di Tinder di milioni o miliardi di dollari.

“Hanno mentito sulla performance finanziaria. Hanno manipolato i dati finanziari, ed essenzialmente hanno rubato miliardi di dollari non pagandoci quello che ci devono per contratto”, ha detto Rad in un’intervista alla CNN. “Siamo qui per preservare i nostri diritti e combattere per ciò che è giusto, per ciò che ci è stato promesso”.

La causa non offre una valutazione alternativa, e quando gli è stato chiesto dalla CNN, Rad ha rifiutato di dare una stima se non dire che era “multipli” della cifra di 3 miliardi di dollari.

La causa chiede almeno 2 miliardi di dollari di danni, e secondo la causa le opzioni dei querelanti rappresentavano più del 20% della società. Questo suggerirebbe che i querelanti stanno sostenendo che Tinder è stata sottovalutata di almeno 9 miliardi di dollari, mettendo il suo valore totale a circa 12 miliardi di dollari.

Ma Match Group, che è quotata in borsa e comprende Tinder insieme ad altre app di incontri, ha un market cap di soli 13,5 miliardi di dollari. IAC nel complesso, che è controllata dal magnate dei media Barry Diller e che comprende anche marchi come Angie’s List e The Daily Beast oltre ai servizi che compongono Match, ha un market cap di circa 16 miliardi di dollari. Il prezzo di entrambi i titoli è crollato immediatamente dopo che la causa è stata presentata.

Il successo di Tinder sta guidando gran parte di quel valore. La scorsa settimana, le azioni di Match sono salite del 17% in un solo giorno e le azioni di IAC sono saltate quasi l’8% dopo che Match ha riportato enormi guadagni da Tinder. Le entrate da Tinder da sole sono aumentate del 136% nell’ultimo anno, insieme ad un aumento dell’81% del numero di abbonati. In una chiamata agli investitori sul rapporto dei guadagni, il CFO di Match ha detto agli investitori che ora si aspetta che Tinder generi 800 milioni di dollari di entrate quest’anno, che ha definito un “risultato fenomenale”. La causa dice che è del 75% superiore alla stima del 2018 utilizzata nella valutazione del 2017.

Come è stato creato Tinder

La causa fornisce un affascinante sguardo dietro le quinte non solo alle operazioni di Tinder, ma anche ai tipi di battaglie che possono avvenire tra gli innovatori tecnologici che creano nuove aziende e gli investitori che aiutano a finanziare le loro prime operazioni.

Tinder ha contribuito a cambiare il modo in cui le persone si incontrano gamificando gli incontri. Gli utenti possono strisciare a sinistra sul profilo di un potenziale appuntamento se non sono interessati, e strisciare a destra se lo sono. Se entrambe le parti passano il dito verso destra, c’è una corrispondenza. Quando è stata introdotta, l’app ha trasformato l’esperienza di dating online e ha aperto la strada a una serie di concorrenti che hanno iterato il formato. Oggi, l’azienda dice che vede 1,6 miliardi di strisciate al giorno e vanta un totale di oltre 20 miliardi di incontri.

La causa sostiene che Rad e altri hanno creato Tinder in gran parte nel loro tempo libero, e con i loro soldi, mentre lavoravano su altri progetti a Hatch Labs, un incubatore di imprese IAC gestisce a New York. La causa dice che è stato detto loro che se Tinder aveva successo avrebbero ricevuto un accordo di “proprietà amichevole fondatore” e sarebbe stato dato una maggioranza della società. Ma una volta che Tinder ha avuto successo, hanno ricevuto opzioni che valgono solo circa il 20% della società, secondo la causa.

“Nel momento in cui abbiamo avuto qualcosa nel contratto, Tinder era già grande”, ha detto Rad. “Il primo team ha dato il massimo, e si è sacrificato come fa qualsiasi fondatore di qualsiasi azienda, o come fanno i primi dipendenti di qualsiasi azienda. Hanno corso dei rischi. Tutti noi abbiamo rischiato”, ha detto Rad.

Quanto vale Tinder?

La quota della società a cui i primi dipendenti hanno diritto non è in discussione nella causa; alla fine hanno accettato il 20% circa che è stato dato loro. La questione nella causa è il valore di quella quota.

Secondo la causa, IAC e Match hanno installato Blatt come CEO di Tinder prima del processo di valutazione al fine di dipingere alle banche che conducevano la valutazione una visione più pessimistica della crescita di Tinder. La causa sostiene che Match e IAC hanno minimizzato l’impatto di caratteristiche di prodotto significative che Tinder era destinato a introdurre, come un cambiamento che ha permesso una base di utenti più ampia, così come Tinder Gold, una versione premium della app che ha aumentato significativamente le entrate.

“C’erano dati concreti che mostravano che queste caratteristiche avrebbero avuto un impatto significativo sulla società”, ha detto Rad. “Hanno minimizzato l’importanza di una di queste caratteristiche anche se internamente tutti sapevano quanto fossero importanti. E poi settimane dopo al pubblico stanno dicendo come queste caratteristiche sono la pietra miliare della nostra crescita”.

Secondo la causa, entro una settimana dal lancio di Tinder Gold, il valore di mercato di Match è aumentato di 1 miliardo di dollari.

IAC ha difeso il processo di valutazione nella sua dichiarazione.

“I fatti sono semplici: Match Group e i querelanti sono passati attraverso un processo di valutazione rigoroso e definito contrattualmente che ha coinvolto due banche di investimento globali indipendenti, e il signor Rad e la sua allegra banda di querelanti non hanno gradito il risultato”, ha detto. “Il signor Rad ha una ricca storia di dichiarazioni pubbliche stravaganti, e questa causa ne contiene solo un’altra serie. Non vediamo l’ora di difendere la nostra posizione in tribunale”.

IAC ha detto che dall’inizio di Tinder ha pagato più di 1 miliardo di dollari in compensazione azionaria ai dipendenti di Tinder, compresi i suoi fondatori.

Durante il processo di valutazione, Blatt ha minacciato altri dirigenti di Tinder che hanno cercato di condividere informazioni accurate con le banche che eseguono la valutazione, secondo la causa. Rad ha detto alla CNN che ai dipendenti è stato detto che sarebbero stati licenziati se avessero fornito le informazioni corrette.

Rad era nel consiglio di amministrazione all’epoca, ma ha detto alla CNN che è stato spinto fuori dalle conversazioni ed è stato messo in una posizione in cui non poteva garantire che la valutazione e le informazioni fornite alle banche fossero corrette. Secondo la causa, Rad è stato bandito dalla sede di Tinder da Blatt.

“Ai dipendenti è stato letteralmente detto, e questi sono i miei colleghi che hanno costruito questa azienda con me, è stato detto che se parlano con me, se mi forniscono le informazioni giuste, possono essere licenziati”.

Accuse di molestie sessuali

La causa sostiene anche che, poco dopo essere stato nominato CEO di Tinder alla fine del 2016, Blatt ha palpeggiato e molestato sessualmente il vicepresidente del marketing e delle comunicazioni di Tinder Rosette Pambakian durante una festa aziendale. La causa sostiene che quando Rad ha notificato i funzionari di IAC della condotta di Blatt, l’hanno coperto e hanno mantenuto Blatt come CEO specificamente perché era centrale per il loro piano di minimizzare la valutazione. Pambakian è un querelante nella causa.

Rad ha detto che Pambakian gli ha raccontato l’incidente poco dopo che è successo, e che quando ha affrontato Blatt su di esso, il CEO lo ha minacciato. “Mi è stato detto … ‘Se mi fai fuori, ti porterò giù con me'”, ha detto alla CNN.

La dichiarazione di IAC non ha risposto alle accuse di molestie sessuali contro Blatt. La CNN ha anche raggiunto Blatt per un commento e non ha ricevuto una risposta.

Questa non è la prima volta che ci sono state accuse di molestie sessuali a livello esecutivo a Tinder.

Infatti uno dei querelanti nella causa, e un co-fondatore di Tinder, Justin Mateen, è stato accusato di molestie sessuali nel 2014. Ma a differenza di Blatt, che è rimasto al suo lavoro, Mateen, un alleato di Rad, è stato costretto a lasciare l’azienda e ha perso metà delle sue opzioni.

Una causa della presunta vittima in quel caso – Whitney Wolfe Herd, che ha poi fondato Bumble – contro Tinder, Match e IAC ha sostenuto che Mateen l’ha molestata e che Rad ha permesso che le molestie avessero luogo. Si è risolta senza un’ammissione di illecito da nessuna delle parti.

Interrogato dalla CNN, Rad ha detto che Mateen ha pagato le conseguenze finanziarie delle sue azioni.

“Questo non è rilevante per il fatto che questa società ha fatto promesse a tutti i dipendenti di Tinder, compreso Justin, e rinnegato quelle promesse e trascurato i contratti che avevano con noi”, ha detto Rad.

Sfidando Barry Diller

Presentando questa causa, i querelanti stanno sfidando una delle persone più potenti nel mondo della tecnologia e dei nuovi media. Barry Diller, 76 anni, è presidente non solo di IAC ma anche di Expedia, la più grande compagnia di viaggi online del mondo. Forbes stima il suo valore netto a 3,1 miliardi di dollari.

CNN ha anche raggiunto Diller per un commento sulle accuse nella causa, oltre a cercare un commento da IAC. Non ha ancora ricevuto risposta.

Rad ha detto che non è stato facile decidere di andare contro Diller in questo modo.

“Nessuno vuole dover fare causa a qualcuno”, ha detto Rad. “Specialmente una grande e potente corporazione. È terrificante”.

Alla domanda se pensava che Diller avesse un ruolo nel presunto schema, Rad ha detto che non vedeva l’ora che i fatti venissero fuori.

“Penso che quando si opera in una società per molti, molti anni e si sa, il mandato è che nulla di importante accade senza che una persona lo sappia, si presume che sappiano tutto ciò che sta accadendo. Soprattutto qualcosa di così significativo come questo”.

CNNMoney (New York) Pubblicato per la prima volta il 14 agosto 2018: 11:30 AM ET

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