L’analisi dei visoni COVID mostra che le mutazioni non sono pericolose – ancora

I visoni in un allevamento di proprietà della famiglia Rønnow visti il 6 novembre 2020 a Herning, Danimarca.

Il nuovo coronavirus si diffonde rapidamente tra i visoni.Credit: Ole Jensen/Getty

I funzionari della sanità in Danimarca hanno rilasciato dati genetici e sperimentali su un cluster di mutazioni SARS-CoV-2 che circolano nei visoni d’allevamento e nelle persone, giorni dopo aver annunciato che le mutazioni potrebbero mettere a rischio l’efficacia dei potenziali vaccini COVID-19.

Le notizie delle mutazioni hanno spinto il primo ministro danese Mette Frederiksen ad annunciare il 4 novembre i piani per porre fine all’allevamento dei visoni per il prossimo futuro – e abbattere circa 17 milioni di animali – scatenando un acceso dibattito sulla legalità di tale azione. Ma gli scienziati sono stati attenti a non dare l’allarme fino a quando non hanno visto i dati.

Ora, gli scienziati che hanno esaminato i dati dicono che le mutazioni stesse non sono particolarmente preoccupanti perché ci sono poche prove che permettono al virus di diffondersi più facilmente tra le persone, lo rendono più mortale o compromettono le terapie e i vaccini. “Le mutazioni associate ai visoni che conosciamo non sono associate a una rapida diffusione, né a cambiamenti nella morbilità e mortalità”, dice Astrid Iversen, una virologa dell’Università di Oxford, Regno Unito.

Ma i ricercatori dicono che l’abbattimento degli animali è probabilmente necessario, data la diffusione rapida e incontrollata del virus nei visoni – rilevato in più di 200 allevamenti da giugno – che rende gli animali una massiccia fonte virale che può facilmente infettare le persone. Nelle regioni con allevamenti di visoni colpiti, il numero di persone con COVID-19 aumenta molto, dice Iversen. E ci sono circa tre volte più visoni che persone in Danimarca. “L’abbattimento dei visoni è necessario”, dice.

La diffusione incontrollata nei visoni aumenta anche l’opportunità per il virus di evolversi e sviluppare mutazioni che potrebbero essere preoccupanti, dice Jannik Fonager, un virologo dello Statens Serum Insitut, l’autorità sanitaria danese che conduce le indagini, con sede a Copenhagen. Dice che gli scienziati hanno condiviso le loro preoccupazioni con il governo, ma che il governo ha deciso di abbattere i visoni.

Il 10 novembre, il governo ha presentato la legislazione per consentire l’abbattimento, e ha esortato gli agricoltori a iniziare il processo.

Mutazioni dei visoni

Fonager dice che i ricercatori in Danimarca hanno sequenziato campioni virali da 40 allevamenti di visoni e identificato circa 170 varianti di coronavirus. Aggiunge che in campioni virali di persone – che rappresentano circa un quinto del totale dei casi confermati di COVID nel paese – hanno trovato circa 300 persone con varianti che contengono mutazioni che si pensa siano emerse per la prima volta nei visoni. “Questo è qualcosa che vogliamo davvero tenere d’occhio”.

Nei campioni virali dai visoni e dalle persone, i ricercatori hanno identificato diverse mutazioni nel gene che codifica la proteina spike del coronavirus, che usa per entrare nelle cellule. Questo preoccupa i ricercatori perché i cambiamenti in questa regione potrebbero influenzare la capacità del sistema immunitario di rilevare l’infezione. Molti vaccini allenano anche il sistema immunitario a bloccare la proteina spike.

Di particolare preoccupazione è una variante virale contenente una combinazione unica di mutazioni chiamata ‘Cluster-5’, che è stata trovata in 5 fattorie e 12 persone nella regione dello Jutland settentrionale nel nord del paese. Fonager dice che la variante Cluster-5 causa tre cambiamenti di aminoacidi e due delezioni nella proteina spike.

Esperimenti cellulari preliminari suggeriscono che gli anticorpi di alcune persone che avevano recuperato da COVID-19 hanno trovato più difficile riconoscere la variante Cluster-5 rispetto ai virus che non portano le mutazioni Cluster-5. Questo suggerisce che la variante potrebbe essere meno reattiva ai trattamenti anticorpali o ai vaccini, e ha informato la decisione del governo di abbattere i visoni d’allevamento, secondo una lettera del capo veterinario della Danimarca all’Organizzazione mondiale per la salute animale. “È la cosa giusta da fare in una situazione in cui il vaccino, che è attualmente la luce alla fine di un tunnel molto buio, è in pericolo”, ha detto il ministro danese per l’alimentazione e la pesca, Mogens Jensen, in una dichiarazione pubblica il 5 novembre.

Ma i ricercatori che hanno esaminato i dati disponibili dicono che queste affermazioni sono speculative. La variante Cluster-5 sembra essere un “vicolo cieco” nelle persone perché non si è diffusa ampiamente, dice Iversen. Molti di coloro che sono stati infettati lavoravano nelle fattorie e sono stati probabilmente esposti a un’alta dose virale. La variante non è stata vista da settembre, nonostante l’ampio sequenziamento e la condivisione dei dati, dice.

Iversen aggiunge che il lavoro sperimentale è troppo limitato per trarre conclusioni sulle sue implicazioni per terapie e vaccini. “È davvero importante in questa situazione non interpretare troppo i dati molto preliminari.”

Spread nelle persone

Una mutazione associata alla zecca si è diffusa più ampiamente nelle persone. La mutazione, Y453F, codifica anche un cambiamento di aminoacidi nella proteina spike ed è stata trovata in circa 300 sequenze di persone in Danimarca, oltre a sequenze di visoni e persone nei Paesi Bassi. Uno studio sperimentale suggerisce che le varianti del virus con la mutazione Y453F sono parzialmente sfuggite al rilevamento di un anticorpo monoclonale commerciale.

Ma questo non significa che questa mutazione ostacolerà l’effetto terapeutico del farmaco nel corpo, dice Iversen.

Non è anche chiaro se tutte le mutazioni associate al visone nelle persone hanno effettivamente avuto origine nel visone, perché non tutti i dati sono stati rilasciati, dice David Robertson, un virologo presso l’Università di Glasgow, Regno Unito.

Ma ci sono alcuni esempi di mutazioni originate nel visone e passando alle persone, dice Kasper Lage, un biologo computazionale al Massachusetts General Hospital e il Broad Institute del MIT e Harvard a Boston. E molti ricercatori sono preoccupati che la diffusione incontrollata del virus attraverso milioni di visoni potrebbe alla fine portare a mutazioni problematiche.

Esplosioni incontrollate

In Danimarca, il più grande produttore mondiale di pelli di visone, le autorità stanno lottando per controllare le epidemie nelle fattorie, nonostante le ampie misure di controllo. In molti allevamenti colpiti, quasi tutti gli animali hanno anticorpi contro il virus. Focolai sono stati rilevati anche in allevamenti di visoni in Olanda, Svezia, Spagna, Italia e Stati Uniti. I Paesi Bassi prevedono di abbattere l’intera popolazione di visoni entro il 2021, accelerando i piani per porre fine all’allevamento di visoni entro il 2024.

Gli scienziati non sanno ancora come il virus stia entrando negli allevamenti, dice Anette Boklund, epidemiologa e veterinaria dell’Università di Copenhagen. Il suo team ha trovato bassi livelli di RNA virale sulle mosche domestiche, così come nei capelli e nei campioni d’aria vicino alle gabbie dei visoni.

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