Evolutie in actie: The Rise of the Eastern Coyote

Photo credit: NPS

Een coyote baant zich een weg door het kreupelhout, waarbij het nauwelijks hoorbare knappen van twijgen het enige geluid is dat haar voorbijgang markeert. Ze loopt meer als een kat dan als een hond, met de ene poot voor de andere en met langzame, weloverwogen passen baant ze zich een weg door het nachtelijke bos. Ze stopt om aan een boom te snuffelen en wordt vergezeld door een tweede coyote, een mannetje, die hetzelfde doet voordat hij zijn oren tegen zijn kop drukt en een zachte blaf geeft. Schijnbaar in antwoord, toetert een uil en zij pauzeren beiden.

Dit is een gepaard paar en zij hebben zojuist de geur van een onbekende coyote in hun territorium opgevangen. Het mannetje tilt zijn poot op om de plek te markeren voordat hij zijn kop achterover gooit om herhaaldelijk te janken. Zijn partner doet mee met begeleidend gehuil en korter gehuil om de gaten op te vullen. Op dit moment zijn ze nog met z’n tweeën, maar ze moeten het gebied veilig houden voor als de jongen geboren worden.

Een paar oostelijke coyotes. Photo credit: Jonathan Way

Voor de mensenfamilie die 20 meter verderop woont, klinkt het als een volle roedel. Morgen zullen ze hun buren vertellen dat ze gisteravond een dozijn coyotes hebben gehoord in het bos achter hun huis.

Coyotes zijn zeer recent aangekomen in het oosten van de Verenigde Staten. Oorspronkelijk kwamen ze voor op de prairies in het middenwesten, maar aan het eind van de 19e eeuw en in het begin van de 20e breidden ze zich uit naar Californië. In de jaren ’40 kwamen de coyotes oostwaarts en tegen de jaren ’50 hadden ze hun verspreidingsgebied van kust tot kust uitgebreid. Op hun reizen paarden ze met wolven in het gebied van de Grote Meren en de resultaten van deze paringen zetten zich voort tot aan de kust. DNA-analyse van uitwerpselen van coyotes bewijst dat de meeste coyotes in het oosten deels wolf zijn. Deze uitbreidingsperioden vielen samen met de decimering van de wolvenpopulatie, waardoor een ecologische niche ontstond voor een nieuw toproofdier. Met weinig tot geen concurrentie van de grotere wilde hondachtigen, floreerden de oostelijke coyotes. Maar iets van de wolf bleef achter.

Wetenschappers denken dat deze coyote-wolf hybriden momenteel helemaal van New England langs de Appalachen leven, en zich even goed thuis voelen in steden als in bossen en prairies.

Dit klinkt misschien beangstigend voor de mensen die naast hen leven. Maar deze hybride coyotes zijn misschien net wat we nodig hebben.

Voor Massachusetts kunnen meer coyotes een antwoord zijn op een hertenpopulatie die te groot is geworden. Het aantal herten ligt “boven het niveau dat we zouden willen”, zegt David Wattles, bioloog bij de Massachusetts Division of Fisheries and Wildlife, “vooral in het oosten van Massachusetts, binnen de corridor van de Interstate 495.” Te veel herten betekent dat planten sneller worden geconsumeerd dan ze kunnen aangroeien, waardoor de diversiteit van de flora afneemt en daarmee ook die van de dieren die het bos kan ondersteunen. De aanwezigheid van grote aantallen herten vormt ook een risico voor de mens, omdat daardoor de verspreiding van door teken overgebrachte ziekten toeneemt, zoals Lyme, dat in sommige gebieden van New England epidemische proporties heeft bereikt. Als herten zouden worden bejaagd door deze grotere, meer wolfachtige coyotes, zou dat het evenwicht in het ecosysteem effectief kunnen herstellen.

Jonathan Way, oprichter van de organisatie Eastern Coyote/Coywolf Research, die coywolven bestudeert, zegt dat zij de “perfecte maat canid” zijn om naast mensen te leven. Ze zijn klein genoeg om in het kreupelhout te verdwijnen, hebben niet zoveel vlees nodig als wolven en hebben niet zo’n groot territorium nodig, maar jagen toch op vergelijkbare prooidieren. Oostelijke coyotes “zouden heel effectief kunnen zijn als hertenroofdieren,” zegt Way. Als het dier “slechts 65 procent coyote is, dan is een aanzienlijk deel, ongeveer een derde van zijn genoom, niet coyote,” zegt hij, wat betekent dat dit een geheel nieuwe soort is. De aanzienlijke hoeveelheid wolven-DNA betekent dat het dier het overneemt als het top roofdier in New England.

De oostelijke coyote of coywolf populatie heeft een kritische massa bereikt in New England, zegt Way, waardoor het genoom stabiel blijft. Dat wil niet zeggen dat het hetzelfde zal blijven. “We zitten midden in een evolutie in actie. Dit dier is ongeveer 100 jaar geleden ontstaan en het evolueert nog steeds.”

Een coyote steekt de weg over bij Herring Cove Beach, Cape Cod. Way schrijft toe dat de coyotes de hertenpopulatie in het gebied onder controle houden. Photo Credit: Cape Cod Times

Volgens Way staat het buiten kijf dat coyotes helpen om de hertenpopulatie op Cape Cod onder controle te houden. Coyotes jagen net zo veel op herten als wolven, alleen op een andere manier, omdat zij zich vooral richten op jonge en zwakke herten, terwijl wolven het vooral op volwassen dieren gemunt hebben. Roland Kays, hoofd van het Biodiversity Research Laboratory van het North Carolina Museum of Natural Sciences, is het daarmee eens en zegt dat een derde van het dieet van de oostelijke coyote bestaat uit herten.

Wattles zegt dat dat onwaarschijnlijk is. “Ze zijn geen perfecte vervanging voor wolven,” zegt hij. “Een wolf is een veel groter dier,” met een gemiddelde van ongeveer 100 pond, meer dan twee keer zo groot als de oostelijke coyote. Hoewel ze ongeveer 33 procent groter zijn dan hun soortgenoten in het Midden-Westen en een meer wolfachtige schedel hebben, vertonen de coywolven nog steeds overwegend coyotegedrag. Dit betekent dat ze opportunistisch op herten jagen, maar zich vooral richten op kleine dieren zoals knaagdieren en konijnen, dus ondanks hun grotere omvang kunnen de oostelijke coyotes geen invloed van betekenis hebben op de hertenpopulatie. De grootste verandering in hun dieet, zegt Wattles, is hoe ze hebben geleerd om voedselbronnen in de buurt van menselijke gebieden op te nemen, zoals vuilnis, huisdieren, voedsel voor huisdieren en zaad uit vogelvoederplaatsen.

Een coyote speurt de prairie in Zuid-Dakota af. De westelijke coyote (hierboven afgebeeld) is aanzienlijk kleiner dan zijn soortgenoten langs de oostkust. Photo credit: NPS

Zelfs westelijke coyotes verminderen de aanwezigheid van herten en eekhoorns in beboste voorstedelijke gebieden, volgens een studie gepubliceerd in Current Zoology in 2016, uitgevoerd met behulp van cameravallen in centraal Missouri. De studie toonde aan dat dit effect meer uitgesproken was in gebieden dicht bij menselijke populaties, in tegenstelling tot dichtbeboste gebieden waar herten meer dekking hebben tegen roofdieren. In New England zou dit kunnen gebeuren in de beboste steden van Oost Massachusetts en Connecticut. De populatie van prooidieren zoals witstaartherten zou afnemen in bosgebieden in de voorsteden, hetzij omdat ze de coyotes zouden ontvluchten, hetzij omdat ze door hen zouden worden opgejaagd.

Voor de gemiddelde voorstadbewoner worden coyotes eerder geassocieerd met de prairie of diepe bossen dan met de achtertuin, zodat zelfs één als te veel kan worden beschouwd. Wattles noemt dit “de culturele draagkracht” van een gebied, of hoe groot de populatie van een soort is die mensen in een gebied tolereren. Dit staat los van de vraag hoeveel dieren een gebied fysiek kan onderhouden in termen van voedsel, ruimte en andere behoeften.

Wattles begrijpt dat de coyote “absoluut een polariserende diersoort” is, die verdeeld is in “mensen die veel waarde hechten aan coyotes in het landschap en mensen die ze zien als een bedreiging voor de veiligheid en ze willen vervolgen. Je hebt te maken met veel mensen in grote stedelijke en voorstedelijke gebieden die steeds verder van de natuur af komen te staan, zelfs nu er veel dieren naar de staat terugkeren”. Naarmate coyotes zich verder aanpassen aan een voorstedelijke of stedelijke levensstijl, zullen steeds meer mensen ontdekken dat ze hun gedrag ook moeten aanpassen, zelfs als “ze geen kennis hebben van de omgang met wilde dieren.”

Een oostelijke coyote. Foto: Alfred Viola, Northeastern University

Maar Massachusetts is coyoteland en de dieren zijn hier om te blijven, ongeacht of ze nu coywolven of oostelijke coyotes worden genoemd. Bevrijd van hun natuurlijke roofdieren – wolven, bergleeuwen en beren – kunnen oostelijke coyotes misschien plaagdieren zoals herten en eekhoorns reguleren. Door hun aanwezigheid zijn ze misschien op weg het landschap in voorsteden en steden te herstellen, maar ze zijn klein genoeg om geen bedreiging voor mensen te vormen. Coyotes kunnen nog steeds concurrentie vormen voor kleinere carnivoren zoals vossen en bobcats, maar Wattles zegt dat beide dieren het goed lijken te doen. Daarom beschouwt hij de coyote nu als een inheemse diersoort in plaats van een invasieve soort die “op grote schaal ravage zou aanrichten in het landschap.”

Way is het ermee eens dat coyotes “zeer kleine problemen veroorzaken voor de hoeveelheid die hier in de buurt leeft.” Hij zegt dat omdat de dieren de juiste afmetingen hebben voor deze omgeving, zich hebben aangepast aan de gefragmenteerde maar dichte bossen van New England, en zich zo veel verplaatsen, mensen denken dat er meer van hen zijn dan er werkelijk zijn. “Mensen realiseren zich niet dat ze overal leven – het zijn absoluut aanpasbare dieren en gemakkelijk om mee samen te leven.”

Een paar coyotes steekt een overstromingsvlakte over. Photo credit: NPS

Het delen van ruimte met wilde dieren, vooral roofdieren, is zelden acceptabel geweest voor mensen. Maar coywolven zouden goede buren kunnen blijken, waardoor de omgeving voor iedereen – planten, dieren en mensen – bevredigender wordt.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.