Regional Geography

Area studies today

Wat zijn dan de gemeenschappelijke elementen die het moderne area studies onderzoek kenmerken? Het houdt zich meestal bezig met landen en regio’s die op de een of andere manier anders zijn, minder goed worden begrepen, of van strategisch belang zijn. Het brengt onderzoekers samen met een reeks verschillende disciplinaire achtergronden en met verschillende theoretische benaderingen uit die disciplines, vaak gecombineerd met een grondige kennis van een land of regio en de taal daarvan. Het beoogt nieuwe kennis te genereren die kan bijdragen tot de ontwikkeling van de kerndisciplines. Meer en meer wordt getracht mondiale problemen aan te pakken. Het kan vergelijkend van aard zijn, waarbij regionale grenzen worden overschreden om gemeenschappelijke problemen aan te pakken. Het kan bijvoorbeeld gaan om een vergelijking van de politieke instellingen van voormalige totalitaire staten, of de opkomende economieën van de BRIC-landen (Brazilië, Rusland, India en China). Naast deze wetenschappers zijn er wellicht anderen die zich bezighouden met de Russische film of de Japanse literatuur. Vaak zijn het de sociale wetenschappers die het meest in de belangstelling staan, omdat hun werk kan worden gepresenteerd als belangrijk voor het nationaal belang. Er is gewoonlijk een kern van geesteswetenschappelijk onderzoek dat doorgaat ongeacht de nationale behoefte zoals gedefinieerd door de regering of financieringsorganen.

De kenmerken van hedendaagse gebiedsstudies, althans zoals die in het VK worden beoefend, werden duidelijk uiteengezet in de workshop van 2005 in Oxford. De deelnemers stelden een aantal problemen vast, waaronder die van de nomenclatuur, zowel voor het vakgebied als voor individuele academici. De meeste wetenschappers op het gebied van gebiedsstudies omschrijven zichzelf niet als zodanig, maar definiëren zichzelf veel eerder met hun discipline, omdat die in de academie beter wordt begrepen en beter aansluit bij de departementale structuren van de meeste universiteiten. Bepaald gebiedsonderzoek zal worden verricht door eenzame wetenschappers, die in disciplinaire departementen gevestigd zijn en afgesneden zijn van anderen die in hetzelfde deel van de wereld geïnteresseerd zijn en elders werken. Deze posten kunnen kwetsbaar zijn, aangezien het vertrek van de enige buitenlandse specialist uit een disciplinaire afdeling kan betekenen dat dat onderzoeksgebied voorgoed verloren gaat, waardoor de deskundigheid over dat land in de instelling als geheel verarmt. Het kan ook moeilijk zijn voor degenen die niet in een sterke afdeling voor gebiedsstudies gevestigd zijn om te profiteren van financieringsmogelijkheden. Als onderzoeksgebied past gebiedsstudies vaak niet goed binnen een instelling en wordt het niet goed begrepen, hetgeen leidt tot periodieke pogingen van de gemeenschap van gebiedsstudies om zichzelf te herdefiniëren en haar bestaan te rechtvaardigen. Het heeft de neiging te worden gezien als nogal niche en buiten de mainstream.

Gezien het enorme aantal mogelijke combinaties van regio, land, taal en discipline, lijkt de taak voor een bibliotheek in het ondersteunen van area studies onderzoek misschien onmogelijk. In de praktijk is het vrij onwaarschijnlijk dat bibliothecarissen in hun dagelijks werk met de term “area studies” in aanraking komen. De term is eerder voorbehouden aan conferenties en publicaties die zich bezighouden met de analyse van gebiedsstudies als een wetenschappelijk gebied dan met het academische werk van de wetenschappelijke gemeenschap. Het is veel waarschijnlijker dat in hun instellingen geleerden werkzaam zijn binnen een of meer van de regionale afdelingen, zoals Slavische of Slavische Studies, Aziatische Studies, Afrikaanse Studies, Latijns-Amerikaanse of Europese Studies (en vele varianten daarop), aangezien dit meestal de namen zijn die gegeven worden aan onderzoekscentra of academische afdelingen binnen universiteiten en aan academische organisaties die geleerden op het gebied van gebiedsstudies vertegenwoordigen. Een belangrijke uitzondering is de Universiteit van Oxford, die in 2004 de School of Interdisciplinary Area Studies heeft opgericht om de verspreide gemeenschappen van wetenschappers die op verschillende gebieden werkzaam zijn, samen te brengen en hun binnen de universiteit een sterkere stem en meer bevoegdheden op begrotingsgebied te geven. Het was ook gedeeltelijk een antwoord op een kritiek in de vroege Research Assessment Exercise dat sommige van de disciplinaire departementen te eurocentrisch waren. Dat model is krachtig, maar ongebruikelijk.

De waaier van academische disciplines die binnen een gebiedsstudie-eenheid vertegenwoordigd zijn, zal waarschijnlijk van instelling tot instelling verschillen. Vaak overheersen de sociale wetenschappen, waaronder economie, sociologie, antropologie, en politieke wetenschappen, waarbij de laatste een bijzonder sterke traditie van gebiedsstudies hebben. In sommige instellingen zal ook de studie van geschiedenis, literatuur en kunsten worden opgenomen in de groepen voor gebiedsstudies, voor zover zij bestaan. Bestaan zij niet, dan kan de studie van een ongebruikelijke literatuur of cultuur nogal ongerijmd worden ondergebracht bij een disciplinaire afdeling, hetgeen betekent dat wetenschappers die zich binnen een universiteit met een land of regio bezighouden, zich geïsoleerd kunnen voelen. Sommige landen en regio’s hebben veel meer kans om bestudeerd te worden dan andere, en welke dat zijn zal onvoorspelbaar veranderen naar gelang van externe factoren, gaande van oorlog tot belangrijke culturele ontwikkelingen. Naast een focus op landen of regio’s en een disciplinaire focus, is het derde element meestal dat van de taal. Veel wetenschappers op het gebied van gebiedsstudies hebben een goede kennis van de taal of talen van de regio of het land dat zij bestuderen, en zijn in meer of mindere mate afhankelijk van bronnen in die taal. Dit geldt met name, maar niet uitsluitend, voor geesteswetenschappers. Anderen zullen een bredere geografische focus hebben en meer afhankelijk zijn van Engelstalige bronnen, voor zover die bestaan. In beide gevallen is het zeer onwaarschijnlijk dat de bronnen die zij nodig hebben beschikbaar zullen zijn in zelfs de best toegeruste academische bibliotheken die de traditionele disciplines ondersteunen, zonder dat bijzondere inspanningen worden gedaan. Het identificeren en ter beschikking stellen van de belangrijkste academische publikaties zal waarschijnlijk niet voldoende zijn om serieus onderzoek op het gebied van gebiedsstudies te ondersteunen, omdat daarbij zoveel van de essentiële context ontbreekt. Elke academische bibliotheek die zich heeft ontwikkeld om de traditionele disciplines van de academie te ondersteunen, zal vaststellen dat haar collectie een impliciete geografische vooringenomenheid vertoont, gebaseerd op de Anglo-Amerikaanse en Europese cultuur. Het is zeer onwaarschijnlijk dat zij zich uitstrekt tot primaire bronnen, officiële publicaties, efemerea, en allerlei empirische gegevens uit andere delen van de wereld, in andere talen dan het Engels. Het opvullen van die leemte is een aanzienlijke uitdaging voor elke academische bibliotheek.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.