400.000 pangolins africanos são caçados por carne todos os anos — por que é hora de agir

Pangolins, um grupo de mamíferos escamosos africanos e asiáticos únicos, são considerados como um dos mamíferos selvagens mais traficados do mundo. São caçados e comercializados pela sua carne, escamas e outras partes do corpo, e usados como medicamentos tradicionais em partes da África e da Ásia.

Das oito espécies de pangolins, quatro são encontradas na África. Estes são o pangolim de barriga branca, barriga preta, gigante, e o pangolim terrestre de Temminck. Três destas espécies vivem nas florestas da África Central. Os pangolins de barriga branca e barriga preta, pesando aproximadamente 1,5 a 3kg (comparável a um coelho pequeno), e o pangolim gigante de terra pode pesar até 33kg (o peso de um pequeno cão Labrador).

Mas pouco se sabe sobre o tamanho da população, taxas de mortalidade e potencial reprodutivo dos pangolins africanos. Evidências crescentes sugerem que à medida que a disponibilidade de pangolins asiáticos diminui, e os fluxos comerciais internacionais aumentam, os comerciantes cada vez mais fornecem os pangolins africanos mais abundantes e menos caros para satisfazer a demanda.

Apreensões de pangolins e suas escamas e peles da África, destinados à Ásia, estão aumentando com mais de 53 toneladas apreendidas somente em 2013. Essas estimativas provavelmente representam uma fração de todos os pangolins comercializados, e uma porção ainda menor do número de pangolins caçados.

Para entender melhor quantos pangolins são caçados na África Central a cada ano, eu e uma equipe de pesquisadores coletamos informações sobre as quantidades de animais que as aldeias caçadoras extraem da floresta, a partir de estudos realizados nos últimos 20 anos. Ao fazer isso, podemos fornecer informações cruciais sobre tendências regionais que podem ser usadas para informar ações e políticas de conservação.

O que encontramos

Analisamos o número de animais caçados nas aldeias e oferecidos para venda, coletando dados de pesquisas e relatórios que cobriram mais de 100 áreas na África Subsaariana entre 1975 e 2014.

Extraímos informações sobre se o animal foi comido ou vendido, como eles foram caçados, o sexo, a categoria de idade e o preço. Outras espécies tipicamente caçadas para carne incluem duikers azuis, porcos-espinhos de cauda escovada e ratos de cana maiores.

Para as florestas da África Central nos Camarões, República Centro Africana, Guiné Equatorial, Gabão, República Democrática do Congo e República do Congo, estimamos que pelo menos 400.000 pangolins são caçados anualmente para carne.

Mas ainda não sabemos se os pangolins podem resistir a estes níveis de caça. Isto se deve principalmente ao fato de ainda não termos estimativas confiáveis da população de pangolins para nenhuma das espécies que habitam as florestas da África Central. Idealmente, também precisaríamos de dados populacionais e de caça no mesmo local para podermos compreender os níveis de caça que levam ao declínio populacional.

Pressão

As pressões sobre os pangolins africanos estão provavelmente a aumentar por várias razões.

Em primeiro lugar, o aumento do desmatamento nos países da África Ocidental e Central reduziu seu habitat, particularmente para o pangolim semi-arboreal de barriga branca e o pangolim arbóreo de barriga preta, que dependem de habitats florestais.

Como as populações humanas crescem na África Ocidental, Oriental e Central, isto pode exacerbar as tendências de desmatamento e consumo de vida selvagem.

Segundamente, o aumento no acesso de áreas remotas às pessoas e indústrias extrativas pode levar a mais caça ao pangolim. Por exemplo, um estudo recente mostrou que os trabalhadores da indústria asiática no Gabão solicitaram mais pangolins aos caçadores do que qualquer outra espécie.

Escamas de pangolins apreendidas dos Camarões. Linh Nguyen Ngoc Bao/MENTOR-POP

Finalmente, o tráfico internacional de pangolins ao longo da última década tem florescido. Eles são um dos mamíferos selvagens mais traficados do mundo. Por exemplo, oito toneladas de escamas de pangolins traficadas da Nigéria, um dos maiores transportes de escamas de sempre, foi interceptado há algumas semanas em Hong Kong.

Tempo para agir

Embora a mídia tenha aumentado muito sua cobertura da situação dos pangolins nos últimos anos, o apoio financeiro e político para a conservação ainda é muito necessário. Isto inclui o apoio ao monitoramento da população de pangolins, a identificação de redutos e áreas necessitadas de conservação e a identificação, desenho e teste de intervenções de conservação, quando necessário.

Sem estes passos podemos ver os pangolins africanos seguirem os passos dos seus homólogos asiáticos.

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