A análise da COVID mink mostra que as mutações não são perigosas – ainda

Minks numa quinta da família Rønnow vista em 6 de Novembro de 2020 em Herning, Dinamarca.

O novo coronavírus espalha-se rapidamente entre a marta.Crédito: Ole Jensen/Getty

Os oficiais de saúde na Dinamarca divulgaram dados genéticos e experimentais sobre um grupo de mutações do SRA-CoV-2 que circulam na marta cultivada e nas pessoas, dias depois de terem anunciado que as mutações poderiam comprometer a eficácia das potenciais vacinas COVID-19.

A notícia das mutações levou o Primeiro Ministro dinamarquês Mette Frederiksen a anunciar no dia 4 de Novembro os planos para acabar com o cultivo da marta num futuro previsível – e abater cerca de 17 milhões de animais – desencadeando um aceso debate sobre se tal acção era legal. Mas os cientistas tiveram o cuidado de não dar o alarme até verem os dados.

Agora, os cientistas que reviram os dados dizem que as mutações em si não são particularmente preocupantes porque há poucas evidências de que permitam que o vírus se espalhe mais facilmente entre as pessoas, o tornem mais mortífero ou ponham em risco a terapêutica e as vacinas. “As mutações associadas à marta que conhecemos não estão associadas à rápida propagação, nem a quaisquer alterações na morbilidade e mortalidade”, diz Astrid Iversen, uma virologista da Universidade de Oxford, Reino Unido.

Mas os investigadores dizem que o abate dos animais é provavelmente necessário, dada a rápida e descontrolada propagação do vírus na marta – detectada em mais de 200 quintas desde Junho – o que torna os animais uma enorme fonte viral que pode facilmente infectar as pessoas. Em regiões com fazendas de martas afetadas, o número de pessoas com COVID-19 aumenta muito, diz Iversen. E há cerca de três vezes mais martas do que pessoas na Dinamarca. “O abate da marta é necessário”, diz ela.

A propagação descontrolada da marta também aumenta a oportunidade para o vírus evoluir e desenvolver mutações que podem ser preocupantes, diz Jannik Fonager, um virologista do Statens Serum Insitut, a autoridade sanitária dinamarquesa que lidera as investigações, com sede em Copenhaga. Ele diz que os cientistas compartilharam suas preocupações com o governo, mas que o governo decidiu abater a marta.

A 10 de Novembro, o governo apresentou legislação para permitir o abate, e instou os agricultores a iniciar o processo.

Mutações de vison

Fonager diz que os investigadores na Dinamarca sequenciaram amostras virais de 40 explorações de vison e identificaram cerca de 170 variantes de vírus corona. Ele acrescenta que em amostras virais de pessoas – representando cerca de um quinto do total de casos confirmados pela COVID do país – eles encontraram cerca de 300 pessoas com variantes que contêm mutações que se pensa terem surgido primeiro na marta. “Nas amostras virais da marta e das pessoas, os pesquisadores identificaram várias mutações no gene que codifica a proteína do pico do coronavírus, que ele usa para entrar nas células. Isto preocupa os investigadores porque as alterações nesta região podem afectar a capacidade do sistema imunitário de detectar a infecção. Muitas vacinas também treinam o sistema imunológico para bloquear a proteína do pico.

De especial preocupação é uma variante viral contendo uma combinação única de mutações chamada ‘Cluster-5’, que foi encontrada em 5 fazendas e 12 pessoas na região da Jutlândia do Norte, no norte do país. Fonager diz que a variante Cluster-5 causa três alterações amino-ácidas e duas deleções na proteína do pico.

Os experimentos preliminares com células sugerem que anticorpos de algumas pessoas que se recuperaram da COVID-19 acharam mais difícil reconhecer a variante Cluster-5 do que vírus que não carregavam as mutações Cluster-5. Isto sugere que a variante poderia ser menos responsiva aos tratamentos de anticorpos ou vacinas, e informou a decisão do governo de abater a marta de criação, de acordo com uma carta do chefe veterinário da Dinamarca para a Organização Mundial de Saúde Animal. “É a coisa certa a fazer numa situação em que a vacina, que actualmente é a luz ao fundo de um túnel muito escuro, está em perigo”, disse o ministro dinamarquês da Alimentação e Pescas, Mogens Jensen, numa declaração pública em 5 de Novembro.

Mas os investigadores que reviram os dados disponíveis dizem que estas alegações são especulativas. A variante Cluster-5 parece ser um “beco sem saída” nas pessoas porque não se espalhou amplamente, diz Iversen. Muitos dos que foram infectados trabalhavam nas fazendas e provavelmente foram expostos a uma dose viral alta. A variante não tem sido vista desde setembro, apesar do extenso sequenciamento e compartilhamento de dados, diz ela.

Iversen acrescenta que o trabalho experimental é muito limitado para tirar quaisquer conclusões sobre suas implicações para terapias e vacinas. “É realmente importante nesta situação não interpretar dados muito preliminares”

Spread in people

Uma mutação associada à mink-associated mutation espalhou-se mais amplamente nas pessoas. A mutação, Y453F, também codifica uma mudança de aminoácidos na proteína do pico e foi encontrada em cerca de 300 sequências de pessoas na Dinamarca, bem como sequências de marta e pessoas na Holanda. Um estudo experimental sugere que variantes de vírus com a mutação Y453F escaparam parcialmente à detecção por um anticorpo monoclonal comercial.

Mas isso não significa que essa mutação irá dificultar o efeito terapêutico do medicamento no corpo, diz Iversen.

Também não está claro se todas as mutações associadas à marta nas pessoas se originaram realmente na marta, porque nem todos os dados foram divulgados, diz David Robertson, um virologista da Universidade de Glasgow, Reino Unido.

Mas há alguns exemplos de mutações originadas na marta e que passam para as pessoas, diz Kasper Lage, um biólogo computacional do Massachusetts General Hospital e do Broad Institute of MIT e Harvard em Boston. E muitos pesquisadores estão preocupados que a propagação descontrolada do vírus através de milhões de martas possa eventualmente levar a mutações problemáticas.

Epidemias descontroladas

Na Dinamarca, o maior produtor mundial de peles de marta, as autoridades estão a lutar para controlar os surtos de marta, apesar das medidas extensivas de controlo. Em muitas explorações agrícolas afectadas, quase todos os animais têm anticorpos contra o vírus. Também foram detectados surtos em explorações de vison nos Países Baixos, Suécia, Espanha, Itália e nos Estados Unidos. A Holanda planeia abater toda a sua população de martas até 2021, acelerando os planos para acabar com a criação de martas até 2024.

Os cientistas ainda não sabem como o vírus está a entrar nas quintas, diz Anette Boklund, epidemiologista e veterinária da Universidade de Copenhaga. Sua equipe encontrou baixos níveis de RNA viral em moscas domésticas, assim como em amostras de cabelo e ar perto de gaiolas de marta.

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