Evoluția în acțiune: The Rise of the Eastern Coyote

Creditul fotografiei: NPS

Un coiot își croiește drum prin tufișuri, singurul sunet care îi marchează trecerea fiind pocnetul abia audibil al crengilor. Merge mai mult ca o pisică decât ca un câine, punând o labă în fața celeilalte cu pași lenți și intenși pentru a-și croi drum prin pădurea nocturnă. Se oprește să adulmece un copac și i se alătură un al doilea coiot, un mascul, care face același lucru înainte de a-și lipi urechile de cap și de a da un lătrat moale. Aparent ca răspuns, o bufniță răcnește și amândoi se opresc.

Aceasta este o pereche împerecheată și tocmai au prins mirosul unui coiot necunoscut pe teritoriul lor. Masculul își ridică piciorul pentru a marca locul înainte de a-și arunca capul pe spate pentru a urla în mod repetat. Perechea sa i se alătură cu urlete de însoțire și urlete mai scurte pentru a umple golurile. În acest moment sunt doar ei doi, dar trebuie să păstreze zona în siguranță pentru când se vor naște puii.

O pereche de coioți estici. Credit foto: Jonathan Way

Pentru familia umană care locuiește la 20 de metri mai sus pe deal, sună ca o haită completă. Mâine, ei le vor povesti vecinilor lor cum noaptea trecută au auzit o duzină de coioți în pădurea din spatele casei lor.

Coioții sunt sosiți foarte recent în estul Statelor Unite. Inițial nativi din preeriile din vestul mijlociu, animalele s-au extins pentru prima dată în vestul Californiei de la sfârșitul secolului al XIX-lea până la începutul secolului al XX-lea. În anii 1940, coioții au venit spre est, iar în anii ’50 și-au stabilit arealul de la o coastă la alta. În timpul călătoriilor lor, s-au împerecheat cu lupii din regiunea Marilor Lacuri, iar rezultatele acestor împerecheri au continuat până pe coastă. Analiza ADN a excrementelor de coiot dovedește că majoritatea coioților din est sunt parțial lupi. Aceste perioade de expansiune au coincis cu decimarea populației de lupi, ceea ce a lăsat o nișă ecologică pentru un nou prădător de top. Cu puțină sau deloc concurență din partea canidelor sălbatice mai mari, coioții din est au prosperat. Dar ceva din lup a rămas în urmă.

Cercetătorii cred că acești hibrizi coiot-lup trăiesc în prezent din Noua Anglie până de-a lungul Munților Apalași și se simt la fel de bine în orașe ca și în păduri și preerii.

Acest lucru ar putea suna înfricoșător pentru oamenii care trăiesc alături de ei. Dar acești coioți hibrizi ar putea fi exact ceea ce avem nevoie.

Pentru Massachusetts, mai mulți coioți ar putea fi un răspuns la o populație de căprioare care a crescut prea mult. Numărul de căprioare este „peste ceea ce ne-am dori să fie”, spune David Wattles, biolog la Massachusetts Division of Fisheries and Wildlife, „în special în estul Massachusetts, în interiorul coridorului Interstate 495”. Prea multe căprioare înseamnă că plantele sunt consumate mai repede decât pot crește din nou, scăzând diversitatea florei și, odată cu ea, cea a animalelor pe care le poate susține pădurea. Prezența unui număr mare de căprioare creează un risc și pentru oameni, crescând răspândirea bolilor transmise de căpușe, cum ar fi Lyme, care a atins proporții epidemice în unele zone din New England. Dacă cerbii ar fi vânați de acești coioți mai mari și mai asemănători cu lupii, s-ar putea restabili efectiv echilibrul ecosistemului.

Jonathan Way, fondatorul organizației Eastern Coyote/Coywolf Research, care studiază coioții, spune că aceștia sunt „canidele de dimensiuni perfecte” pentru a trăi alături de oameni. Sunt suficient de mici pentru a dispărea în tufișuri, nu au nevoie de atât de multă carne ca lupii sau de un teritoriu la fel de mare, dar vânează prăzi similare. Coioții din est „ar putea fi destul de eficienți ca prădători de căprioare”, spune Way. Dacă animalul este „doar aproximativ 65 la sută coiot, atunci o parte semnificativă, aproximativ o treime din genomul său, nu este coiot”, spune el, ceea ce înseamnă că este vorba de o specie complet nouă. Nivelurile sale semnificative de ADN de lup înseamnă că animalul preia rolul de prădător de vârf în New England.

Populația de coioți estici sau de lupi coioți a atins o masă critică în New England, spune Way, menținând genomul stabil. Asta nu înseamnă că va rămâne la fel. „Ne aflăm în mijlocul observării evoluției în acțiune. Acest animal a fost creat în urmă cu aproximativ 100 de ani și încă evoluează.”

Un coiot traversează drumul în apropiere de Herring Cove Beach, Cape Cod. Way atribuie coioților meritul de a ține sub control populația de căprioare din zonă. Credit foto: Cape Cod Times

Potrivit lui Way, nu există nicio îndoială că coioții ajută la menținerea populației de cerbi la un nivel scăzut în Cape Cod. De fapt, coioții se hrănesc cu căprioare la fel de mult ca și lupii, doar că în mod diferit, deoarece aceștia își concentrează eforturile asupra căprioarelor și a căprioarelor slabe, în timp ce lupii îi vizează pe adulți. Roland Kays, șeful Laboratorului de Cercetare a Biodiversității de la Muzeul de Științe Naturale din Carolina de Nord, este de acord cu acest lucru, spunând că o treime din dieta coiotului estic este reprezentată de căprioare.

Wattles spune că este puțin probabil. „Ei nu sunt un înlocuitor perfect pentru lupi”, spune el. „Un lup este un animal mult mai mare”, cu o greutate medie de aproximativ 45 de kilograme, de peste două ori mai mare decât cea a coiotului de est. Deși sunt cu aproximativ 33 la sută mai mari decât omologii lor din vestul mijlociu și au un craniu mai asemănător cu cel al lupilor, coioții au totuși un comportament predominant de coiot. Acest lucru înseamnă că vânează oportunist căprioarele, dar se concentrează asupra animalelor mici, cum ar fi rozătoarele și iepurii, astfel încât, în ciuda dimensiunii lor mai mari, coioții din est nu pot afecta în mod semnificativ populația de căprioare. Cea mai mare schimbare în dieta lor, spune Wattles, este modul în care au învățat să încorporeze sursele de hrană din apropierea zonelor umane, cum ar fi gunoaiele, animalele de companie, mâncarea pentru animale de companie și semințele din hrănitoarele pentru păsări.

Un coiot cercetează preeria din Dakota de Sud. Coiotul vestic (în imaginea de mai sus) este semnificativ mai mic decât omologii săi de pe coasta de est. Credit foto: NPS

Chiar și coioții vestici reduc prezența căprioarelor și a veverițelor în zonele suburbane împădurite, potrivit unui studiu publicat în Current Zoology în 2016, realizat cu ajutorul unor capcane-cameră în Missouri central. Studiul a arătat că acest efect este mai pronunțat în zonele apropiate de populațiile umane, spre deosebire de zonele puternic împădurite, unde căprioarele au mai multă acoperire împotriva prădătorilor. În Noua Anglie, acest lucru s-ar putea întâmpla în orașele împădurite din estul Massachusetts și Connecticut. Populația de pradă, cum ar fi cerbii cu coadă albă, ar scădea în peticele de pădure din suburbii, fie pentru că ar fugi de coioți, fie pentru că ar fi vânate de aceștia.

Pentru suburbanul mediu, coioții sunt asociați cu preeria sau cu pădurile adânci, mai degrabă decât cu curtea din spate, astfel încât chiar și unul singur poate fi considerat prea mult. Wattles numește acest lucru „capacitatea de încărcare culturală” a unei zone, sau cât de mare este populația unei specii pe care oamenii o vor tolera într-o zonă. Este o problemă separată de numărul de animale pe care o zonă le poate susține fizic din punct de vedere al hranei, al spațiului și al altor nevoi.

Wattles înțelege că coiotul este „cu siguranță o specie polarizatoare” care îi împarte „pe cei care apreciază foarte mult coioții în peisaj și pe cei care îi văd ca pe o amenințare la adresa siguranței și vor să-i persecute. Avem de-a face cu o mulțime de oameni din marile zone urbane și suburbane care se separă din ce în ce mai mult de lumea naturală, chiar dacă o mulțime de animale se întorc în stat”. Pe măsură ce coioții se adaptează în continuare la un stil de viață suburban sau urban, un număr din ce în ce mai mare de oameni vor descoperi că trebuie să își adapteze și ei comportamentul, chiar dacă „nu au o bază de cunoștințe în ceea ce privește relațiile cu animalele sălbatice.”

Un coiot estic. Credit foto: Alfred Viola, Northeastern University

Dar Massachusetts este țara coioților, iar animalele sunt aici pentru a rămâne, indiferent dacă sunt numiți coioți sau coioți estici. Eliberați de prădătorii lor naturali – lupii, leii de munte și urșii – coioții estici ar putea fi capabili să reglementeze speciile dăunătoare, cum ar fi cerbii și veverițele. Aceștia ar putea fi pe cale să restaureze peisajul într-un sistem suburban și urban prin simpla lor prezență, dar sunt suficient de mici pentru a nu fi amenințători pentru oameni. Coioții ar putea fi în continuare o concurență pentru carnivorele mai mici, cum ar fi vulpile și pisicile leneșe, dar Wattles spune că aceste două animale par să se descurce bine. Prin urmare, el consideră coiotul ca fiind o specie sălbatică nativă acum, spre deosebire de o specie invazivă care ar face „ravagii pe scară largă în peisaj.”

Way este de acord că coioții „cauzează probleme foarte minore pentru cantitatea care trăiește pe aici.” El spune că, deoarece animalele au dimensiuni adecvate pentru acest mediu, s-au adaptat la pădurile fragmentate, dar dese, din suburbiile New England și se deplasează atât de mult, oamenii cred că sunt mai mulți decât sunt în realitate. „Oamenii nu-și dau seama că trăiesc peste tot – sunt cu siguranță animale adaptabile și ușor de coexistat cu ele.”

O pereche de coioți traversează o câmpie inundabilă. Credit foto: NPS

Părtășirea spațiului cu animalele sălbatice, în special cu prădătorii, a fost rareori acceptabilă pentru oameni. Dar coioții s-ar putea dovedi a fi buni vecini, făcând mediul mai satisfăcător pentru toată lumea – plante, animale și oameni.

.

Lasă un răspuns

Adresa ta de email nu va fi publicată.