COVID:s minkanalys visar att mutationer inte är farliga – ännu

Minkar på en gård som ägs av familjen Rønnow ses den 6 november 2020 i Herning, Danmark.

Det nya coronaviruset sprids snabbt bland minkar.Credit: Ole Jensen/Getty

Hälsomyndigheter i Danmark har släppt genetiska och experimentella data om ett kluster av SARS-CoV-2 mutationer som cirkulerar hos odlade minkar och människor, dagar efter att de meddelade att mutationerna skulle kunna äventyra effektiviteten hos potentiella COVID-19-vacciner.

Nyheterna om mutationerna fick Danmarks premiärminister Mette Frederiksen att den 4 november tillkännage planer på att upphöra med minkuppfödning inom en överskådlig framtid – och avliva cirka 17 miljoner djur – vilket utlöste en häftig debatt om huruvida en sådan åtgärd var laglig. Men forskarna var noga med att inte slå larm förrän de såg uppgifterna.

Nu säger forskare som har granskat uppgifterna att mutationerna i sig inte är särskilt oroväckande eftersom det inte finns några bevis för att de gör det möjligt för viruset att sprida sig lättare bland människor, att de gör det dödligare eller att de kommer att äventyra terapier och vacciner. ”De mink-associerade mutationer som vi känner till är inte förknippade med snabb spridning och inte heller med några förändringar i sjuklighet och dödlighet”, säger Astrid Iversen, virolog vid universitetet i Oxford, Storbritannien.

Men forskarna säger att det troligen är nödvändigt att avliva djuren, med tanke på virusets snabba och okontrollerade spridning i mink – det har upptäckts på mer än 200 gårdar sedan i juni – vilket gör djuren till en massiv viruskälla som lätt kan infektera människor. I regioner med drabbade minkfarmer ökar antalet människor med COVID-19 mycket, säger Iversen. Och det finns ungefär tre gånger fler minkar än människor i Danmark. ”Minkutrotningen är nödvändig”, säger hon.

Okontrollerad spridning i mink ökar också möjligheten för viruset att utvecklas och utveckla mutationer som kan vara oroande, säger Jannik Fonager, virolog vid Statens Serum Insitut, den danska hälsomyndighet som leder undersökningarna och som är baserad i Köpenhamn. Han säger att forskarna delade sina farhågor med regeringen, men att regeringen beslutade att avliva minkarna.

Den 10 november lade regeringen fram lagstiftning för att möjliggöra avlivningen och har uppmanat jordbrukarna att påbörja processen.

Minkmutationer

Fonager säger att forskare i Danmark har sekvenserat virusprover från 40 minkfarmer och identifierat cirka 170 varianter av coronavirus. Han tillägger att de i virusprover från människor – som utgör ungefär en femtedel av landets totala antal bekräftade COVID-fall – har hittat cirka 300 personer med varianter som innehåller mutationer som tros ha uppstått först i mink. ”Det är något som vi verkligen vill hålla ett vakande öga på.”

I virusproverna från mink och människor har forskarna identifierat flera mutationer i den gen som kodar för coronavirusets spikprotein, som det använder för att ta sig in i cellerna. Detta oroar forskarna eftersom förändringar i denna region kan påverka immunförsvarets förmåga att upptäcka infektionen. Många vacciner tränar också immunförsvaret att blockera spikeproteinet.

Särskilt oroväckande är en virusvariant som innehåller en unik kombination av mutationer som kallas ”Cluster-5” och som påträffades på fem gårdar och hos 12 personer i regionen Nordjylland i landets norra del. Fonager säger att Cluster-5-varianten orsakar tre aminosyraförändringar och två deletioner i spikproteinet.

Förberedande celexperiment tyder på att antikroppar från vissa personer som hade tillfrisknat från COVID-19 hade svårare att känna igen Cluster-5-varianten än virus som inte bar på Cluster-5-mutationerna. Detta tyder på att varianten kan vara mindre mottaglig för antikroppsbehandlingar eller vacciner, och låg till grund för regeringens beslut att avliva de odlade minkarna, enligt ett brev från Danmarks chefsveterinär till Världsorganisationen för djurhälsa. ”Det är det rätta att göra i en situation där vaccinet, som för närvarande är ljuset i slutet av en mycket mörk tunnel, är i fara”, sade Danmarks minister för livsmedel och fiske, Mogens Jensen, i ett offentligt uttalande den 5 november.

Men forskare som har granskat tillgängliga uppgifter säger att dessa påståenden är spekulativa. Cluster-5-varianten verkar vara en ”återvändsgränd” hos människor eftersom den inte har spridits i stor omfattning, säger Iversen. Många av dem som smittades arbetade på gårdarna och utsattes troligen för en hög virusdos. Varianten har inte setts sedan september trots omfattande sekvensering och datautbyte, säger hon.

Iversen tillägger att det experimentella arbetet är för begränsat för att dra några slutsatser om dess konsekvenser för terapier och vacciner. ”Det är verkligen viktigt i den här situationen att inte övertolka mycket preliminära data.”

Spridning hos människor

En minkassocierad mutation har spridit sig i större utsträckning hos människor. Mutationen, Y453F, kodar också för en aminosyraförändring i spikproteinet och har hittats i cirka 300 sekvenser från människor i Danmark samt i sekvenser från mink och människor i Nederländerna. En experimentell studie tyder på att virusvarianter med Y453F-mutationen delvis undgick att upptäckas av en kommersiell monoklonal antikropp.

Men det betyder inte att denna mutation kommer att hindra läkemedlets terapeutiska effekt i kroppen, säger Iversen.

Det är också oklart om alla minkassocierade mutationer hos människor faktiskt har sitt ursprung i mink, eftersom alla data inte har släppts, säger David Robertson, virolog vid University of Glasgow i Storbritannien.

Men det finns några exempel på mutationer som har sitt ursprung i mink och som överförs till människor, säger Kasper Lage, beräkningsbiolog vid Massachusetts General Hospital och Broad Institute of MIT and Harvard i Boston. Och många forskare är oroliga för att okontrollerad spridning av viruset genom miljontals minkar så småningom kan leda till problematiska mutationer.

Okontrollerade utbrott

I Danmark, som är världens största producent av minkskinn, kämpar myndigheterna med att kontrollera utbrotten på gårdarna, trots omfattande kontrollåtgärder. På många drabbade gårdar har nästan alla djur antikroppar mot viruset. Utbrott har också upptäckts i minkfarmer i Nederländerna, Sverige, Spanien, Italien och USA. Nederländerna planerar att avliva hela sin minkpopulation senast 2021, vilket påskyndar planerna på att upphöra med minkuppfödning senast 2024.

Vetenskapsmännen vet fortfarande inte hur viruset kommer in på gårdarna, säger Anette Boklund, epidemiolog och veterinär vid Köpenhamns universitet. Hennes team har hittat låga nivåer av virus-RNA på husflugor samt i hår- och luftprover i närheten av minkburar.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.