Evolution i praktiken: The Rise of the Eastern Coyote

Foto: NPS

En prärievarg letar sig fram genom undervegetationen, och det enda ljudet som markerar att den passerar är det knappt hörbara knäppet av kvistar. Hon går mer som en katt än som en hund och placerar en tass framför den andra med långsamma, avsiktliga steg för att leta sig fram genom den nattliga skogen. Hon stannar för att lukta på ett träd och får sällskap av en andra prärievarg, en hane, som gör samma sak innan han lägger öronen mot huvudet och ger ifrån sig ett mjukt skällande. Till synes som ett svar hojtar en uggla och de båda stannar upp.

Detta är ett parat par och de har just fångat upp doften av en okänd prärievarg i sitt revir. Hanen lyfter benet för att markera platsen innan han kastar huvudet bakåt och ylar upprepade gånger. Hans partner följer med i detta med medföljande yips och kortare tjut för att fylla ut luckorna. Just nu är det bara de två, men de måste hålla området säkert för när valparna föds.

Ett par östliga prärievargar. Foto: Jonathan Way

För människofamiljen som bor 20 meter uppför kullen låter det som en hel flock. I morgon kommer de att berätta för sina grannar hur de i går kväll hörde ett dussintal prärievargar i skogen bakom deras hus.

Kojotar är mycket nyligen anlända till östra USA. Djuren är ursprungligen hemmahörande på prärien i mellanvästern, men expanderade först västerut till Kalifornien från slutet av 1800-talet till början av 1900-talet. På 1940-talet kom coyotterna österut och på 50-talet hade de etablerat sitt utbredningsområde från kust till kust. Under sina resor parade de sig med vargar i området kring de stora sjöarna och resultatet av dessa parningar fortsatte till kusten. DNA-analyser av prärievargspillning visar att de flesta prärievargar i öst är delvis varg. Dessa expansionsperioder sammanföll med decimeringen av vargpopulationen, vilket lämnade en ekologisk nisch för ett nytt topprovdjur. Med liten eller ingen konkurrens från de större vilda kaniderna blomstrade de östliga prärievargarna. Men något av vargen stannade kvar.

Vetenskapsmännen tror att dessa hybrider av prärievarg och varg för närvarande lever hela vägen från New England ner längs Appalacherna, och att de gör sig lika hemmastadd i städer som i skogar och på prärieområden.

Det här kan låta skrämmande för människorna som lever bredvid dem. Men dessa hybridprärievargar kan vara precis vad vi behöver.

För Massachusetts kan fler prärievargar vara ett svar på en för stor hjortpopulation. Antalet hjortar är ”högre än vad vi skulle vilja ha”, säger David Wattles, biolog vid Massachusetts Division of Fisheries and Wildlife, ”särskilt i östra Massachusetts, innanför korridoren för motorväg 495”. För många hjortar innebär att växterna konsumeras snabbare än de kan växa igen, vilket minskar mångfalden i floran och därmed också i de djur som skogen kan försörja. Närvaron av ett stort antal hjortar skapar också en risk för människor, eftersom den ökar spridningen av fästingburna sjukdomar, t.ex. borrelia, som har nått epidemiska proportioner i vissa områden i New England. Om hjortarna jagades av dessa större, mer vargliknande prärievargar skulle det effektivt kunna återställa balansen i ekosystemet.

Jonathan Way, grundare av organisationen Eastern Coyote/Coywolf Research, som studerar prärievargar, säger att de är den ”perfekta storleken på en kanid” för att leva tillsammans med människor. De är tillräckligt små för att kunna försvinna i undervegetationen, kräver inte lika mycket kött som vargar eller ett lika stort revir, men jagar ändå liknande byten. Östliga prärievargar ”skulle kunna vara ganska effektiva som rovdjur på hjortar”, säger Way. Om djuret ”endast till cirka 65 procent består av prärievarg, är en betydande del, ungefär en tredjedel av dess arvsmassa, inte prärievarg”, säger han, vilket innebär att det rör sig om en helt ny art. De betydande nivåerna av varg-DNA betyder att djuret håller på att ta över som topprovdjur i New England.

Populationen av östra prärievargar eller prärievargar har nått en kritisk massa i New England, säger Way, vilket gör att arvsmassan hålls stabil. Det betyder inte att den kommer att förbli densamma. ”Vi är mitt uppe i att se evolutionen i aktion. Det här djuret skapades för ungefär 100 år sedan och det utvecklas fortfarande.”

En prärievarg korsar vägen nära Herring Cove Beach, Cape Cod. Way tillskriver prärievargarna skulden för att de håller områdets rådjurspopulation under kontroll. Foto: Cape Cod Times

Enligt Way råder det ingen tvekan om att prärievargarna bidrar till att hålla hjortpopulationen nere på Cape Cod. Faktum är att prärievargar gör lika mycket byte på hjortar som vargar, fast på ett annorlunda sätt eftersom de fokuserar sina ansträngningar på ungar och svaga hjortar, medan vargar riktar in sig på vuxna hjortar. Roland Kays, chef för Biodiversity Research Laboratory vid North Carolina Museum of Natural Sciences, håller med om att så är fallet och säger att en tredjedel av den östra prärievargens föda utgörs av rådjur.

Wattles säger att det är osannolikt. ”De är inte en perfekt ersättning för vargar”, säger han. ”En varg är ett mycket större djur som i genomsnitt väger omkring 30 kilo, vilket är mer än dubbelt så stort som den östra prärievargen. Även om de är cirka 33 procent större än sina motsvarigheter i mellanvästern och har en mer vargliknande skalle, har coywolves fortfarande ett övervägande coyotebeteende. Detta innebär att de opportunistiskt jagar rådjur men fokuserar på små djur som gnagare och kaniner, så trots sin större storlek kan de östliga prärievargarna inte påverka rådjurspopulationen på ett meningsfullt sätt. Den största förändringen i deras diet, säger Wattles, är hur de har lärt sig att införliva födokällor nära mänskliga områden som sopor, husdjur, husdjursmat och frön från fågelmatare.

En prärievargare undersöker prärien i South Dakota. Den västra prärievargen (bilden ovan) är betydligt mindre än sina motsvarigheter längs östkusten. Foto: NPS

Även västliga prärievargar minskar förekomsten av rådjur och ekorrar i trädbevuxna förortsområden, enligt en studie som publicerades i Current Zoology 2016 och som genomfördes med hjälp av kamerafällor i centrala Missouri. Studien visade att denna effekt var mer uttalad i områden nära mänskliga populationer, i motsats till kraftigt skogbevuxna områden där hjortarna har mer skydd mot rovdjur. I New England skulle detta kunna hända i de skogsbevuxna städerna i östra Massachusetts och Connecticut. Populationen av bytesdjur som t.ex. vitsvanshjortar skulle minska i skogspartier i förorterna, antingen för att de skulle fly från prärievargarna eller för att de skulle jagas av dem.

För den genomsnittlige förortsbon förknippas prärievargarna med prärien eller de djupa skogarna snarare än med bakgården, så till och med en kan anses vara för många. Wattles kallar detta för ett områdes ”kulturella bärkraft”, eller hur stor population av en art som människor tolererar i ett område. Det är en separat fråga från hur många djur ett område fysiskt kan försörja när det gäller mat, utrymme och andra behov.

Wattles förstår att prärievargen ”definitivt är en polariserande art” som splittrar ”dem som värdesätter prärievargar i landskapet högt och dem som ser dem som ett säkerhetshot och vill förfölja dem. Vi har att göra med många människor i större stads- och förortsområden som blir alltmer separerade från naturen, även om många djur återvänder till staten”. När prärievargarna ytterligare anpassar sig till en livsstil i förorter eller städer kommer ett ökande antal människor att upptäcka att de också måste anpassa sitt beteende, även om ”de inte har en kunskapsbas i att hantera vilda djur.”

En östlig prärievarg. Foto: Alfred Viola, Northeastern University

Men Massachusetts är prärievargsland och djuren är här för att stanna, oavsett om de kallas prärievargar eller östra prärievargar. Befriade från sina naturliga rovdjur – vargar, bergslejon och björnar – kan östliga prärievargar kanske reglera skadedjursarter som t.ex. rådjur och ekorrar. De kan vara på väg att återställa landskapet i ett förorts- och stadssystem genom sin blotta närvaro, men är ändå tillräckligt små för att inte vara hotfulla för människor. Coyoter kan fortfarande vara en konkurrens för mindre rovdjur som rävar och lodjur, men Wattles säger att båda dessa djur verkar klara sig bra. Därför anser han att prärievargen numera är en inhemsk djurart i motsats till en invasiv art som skulle ”orsaka storskalig förödelse i landskapet”.

Way håller med om att prärievargarna ”orsakar mycket små problem för den mängd som lever häromkring”. Han säger att eftersom djuren har en lämplig storlek för den här miljön, har anpassat sig till de fragmenterade men täta skogarna i New Englands förorter och rör sig så mycket, tror folk att de är fler än vad de egentligen är. ”Folk inser inte att de lever överallt – de är definitivt anpassningsbara djur och lätta att samexistera med.”

Ett par prärievargar korsar en översvämningsyta. Foto: NPS

Att dela utrymme med vilda djur, särskilt rovdjur, har sällan varit acceptabelt för människor. Men prärievargar kan visa sig vara goda grannar och göra miljön mer tillfredsställande för alla – växter, djur och människor.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.